Yellowstone Bäche erholen sich dank der Wiederansiedlung von Wölfen.

In der ersten Studie ihrer Art zeigt die Forschung von Wissenschaftlern der Oregon State University, dass die Rückkehr großer terrestrischer Fleischfresser zu einer verbesserten Flussstruktur und -funktion führen kann.

Die heute in der Zeitschrift Ecohydrology veröffentlichten Ergebnisse sind wichtig, weil sie die Rolle hervorheben, die große Raubtiere für die Gesundheit von aquatischen und Uferökosystemen spielen.

Robert Beschta und William Ripple vom OSU College of Forestry betrachteten Bachuferweiden über einen Zeitraum von 13 Jahren entlang zweier Bachgabeln im Yellowstone Nationalpark, erstmals 2004 und erneut 2017.

Die Studie, die zum Teil von der National Science Foundation finanziert wurde, begann neun Jahre nach der Wiedereinführung des Wolfes in Yellowstone und zwei Jahrzehnte nach der Rückkehr der Pumas in den Park.

Graue Wölfe und Pumas waren bis Anfang des 20. Jahrhunderts in Yellowstone bis zur Ausrottung gejagt worden, was eine Fülle von Elchen ermöglichte, die so viel Weide aßen, dass sie Bachbänke erodierten und Wasserwege beschädigten, die die Sträucher historisch geschützt hatten.

Beschta und Ripple untersuchten Weiden entlang der West- und Ostgabeln des Blacktail Deer Creek im nördlichen Teil des Parks.

„In den 90er Jahren hielten Elche die Weiden noch kurz, meist weniger als 2 Fuß hoch, was zu stromaufwärts gerichteten, überdimensionalen Kanalquerschnitten und einer drastisch reduzierten Häufigkeit von Überbankungen führte“, sagte Beschta. „Aber bis 2017 waren Weidenhöhen von mehr als 6 Fuß vorherrschend und die Überdachung des Baches, die 1995 im Wesentlichen nicht vorhanden war, stieg auf 43 Prozent bzw. 93 Prozent entlang der West- und Ostgabel.“

Zunahmen der Weidenhöhe, der größeren Überdachungabdeckung und der Stabilisierung der Bachbänke mit freundlicher Genehmigung von gut bewachsenen Banken deuten alle auf ein sich erholendes Ufer-/Wasserökosystem hin, sagte er.

Beschta stellt jedoch fest, dass sich die Heilung in einem frühen Stadium befindet und die Wiederherstellung der Strömungskanäle in einigen Bereichen langsam sein kann.

„Die übergroßen Ströme, die sich ergaben, als Elche in der Lage waren, auf Weiden zu stöbern, wie sie es taten, als Wölfe und Puma abwesend waren, das ist eine große Veränderung, die stattgefunden hat und zu einem Vermächtnis-Effekt werden könnte“, sagte er. „In einigen Gebieten sind diese geomorphen Veränderungen der Kanäle möglicherweise nicht schnell umkehrbar und könnten für lange Zeit vorhanden sein.“

Dennoch zeigen die bereits eingetretenen Verbesserungen des Ökosystems die vielen positiven Aspekte, dass eine vollständige Gilde großer Fleischfresser vorhanden ist.

„Die Pumas waren schon eine Weile zurück, und die Bären waren immer da, aber sie waren nicht in der Lage, die Elchpopulationen oder zumindest ihr Browsen zu kontrollieren“, sagte Beschta. „Erst nach der Rückkehr der Wölfe erhielten wir diese Umbesetzung dessen, was die Elche taten, und wir begannen, eine Verbesserung der Pflanzengemeinschaften und -ströme zu sehen. Dies ist die erste Studie, die eine verbesserte Bachmorphologie im nördlichen Elchgebiet von Yellowstone oder irgendwo anders in den USA zeigt, da sie sich auf die Rückkehr eines großen Raubtieres bezieht.“

Mit der Verbesserung der Bachläufe und der Ufervegetation kehren die Biber in Teile des Untersuchungsgebietes zurück, wobei ihr Staudamm einen eigenen, einzigartigen Satz von Ökosystemverbesserungen beinhaltet.

„Sie verstärken und verbinden Bäche mit Überschwemmungsgebieten auf eine Weise, die nur Biber tun“, sagte Beschta. „Sie bewässern Uferbereiche auf eine Art und Weise, die sonst nicht möglich wäre, und das ist nicht nur eine gute Nachricht für die Ufervegetation, sondern auch für eine Vielzahl von Wildtierarten wie Singvögel, Wasservögel, Amphibien, Fische und andere.“

Mehr Informationen:
Robert L. Beschta et al, Can large carnivores change streams via a trophic cascade?, Ecohydrology (2018). DOI: 10.1002/eco.2048

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