Wissenschaftler entdecken Riesenkrater, der unter Grönlands Eis versteckt ist.

Der riesige Krater gehört zu den 25 größten auf der Erde und stammt wahrscheinlich von einem Meteoriteneinschlag in den letzten drei Millionen Jahren.

Die Erde verbirgt ihre Narben gut; der Planet hat unzählige Jahrtausende von Ausbrüchen und Kollisionen erlitten, aber Wissenschaftler stolpern immer noch über die Beweise für all das geologische Drama.

Nun hat ein solches Team angekündigt, dass es eine Narbe entdeckt hat, die unter dem Eis Grönlands versteckt ist, einen riesigen Krater, der fast 31 Kilometer breit ist. Die Forscher sagten, dass ein riesiger Eisenmeteorit wahrscheinlich die Marke geschaffen hat, indem er in den letzten 3 Millionen Jahren irgendwann in die Erde geschlagen hat.

Andere Wissenschaftler sind noch nicht unbedingt verkauft, dass ein Weltraumgestein das Merkmal geschaffen hat. „Ich denke, dass die Autoren einige faszinierende Beweise für einen möglichen Einschlagsort vorgelegt haben, und ich denke, das ist das richtige Wort – fasziniert“, sagte David Kring, der Einschlagskrater am Lunar and Planetary Institute in Houston untersucht und der nicht an der neuen Forschung beteiligt war, gegenüber Space.com. „Ich bin fasziniert. Ich bin nicht ganz überzeugt, dass es sich hier um einen Einschlagkrater handelt.“ [Auf den Bildern: Der riesige Krater unter Grönland erklärt]

Das betreffende Merkmal befindet sich unter dem Rand des Eisschildes im Nordwesten Grönlands und verleiht dem Eisschild in der Nähe, wo ein Gletscher namens Hiawatha zum Meer fließt, einen halbkreisförmigen Rand. Beim Durchsehen der Daten, die ursprünglich gesammelt wurden, um Veränderungen im Eis selbst zu verfolgen, entdeckten die Wissenschaftler ein seltsam kreisförmiges Merkmal im Untergrund, so dass sie ein leistungsstarkes, eisdurchdringendes Radargerät einrichteten, um über das Gebiet zu fliegen.

Die Daten dieses Instruments bestätigten die Struktur des Merkmals selbst: eine Vertiefung, die groß genug war, um ganz Paris in seiner Gesamtheit zu halten, mit einem klar definierten Rand rundum. So flogen Wissenschaftler ein, um persönlich Proben zu sammeln und suchten nach chemischen Fingerabdrücken eines exotischen Ereignisses, das das Merkmal hätte bilden können.

Und während der Gletscher die Wissenschaftler daran hindert, das Herz des Kraters zu erreichen, gleicht er diese Unannehmlichkeiten aus, indem er Sedimente im Schmelzwasser von der Stelle weg transportiert. „Es ist fast wie eine Lieferung nach Hause“, sagte Kurt Kjær, Hauptautor der Studie und Geologe am Naturkundemuseum von Dänemark an der Universität Kopenhagen, gegenüber Space.com.

Unter diesen Sedimenten fanden Geologen das, was sie für schockierte Quarzkörner halten, das Ergebnis der schlagartig schmelzenden Kraft eines Aufpralls. Das Team analysierte auch die Chemie der Probe und fand einen ungewöhnlichen Fingerabdruck von Rhodium, Platin und Palladium. „Wir neigen nicht dazu, das in vielen Gesteinen zu finden, die wir auf der Erde finden“, sagte Iain McDonald, Geochemiker an der Cardiff University in Großbritannien, der diese Analyse durchführte, gegenüber Space.com. „Ich bin ziemlich überzeugt von dem, was da ist.“

Das Rätsel des Kraters hat noch eine weitere Wendung: In Kjærs eigener Institution befindet sich ein großer Eisenmeteorit, der etwa 300 Kilometer von der Krateranlage entfernt gefunden wurde. Könnte es sein, dass der Meteorit und der Krater vom gleichen einfallenden Asteroiden stammten, der in der Erdatmosphäre zerfällt, als er an die Oberfläche fällt? „Ich denke, es ist fair, zu spekulieren, ob die beiden miteinander verbunden sind“, sagte Kjær. „Vielleicht haben wir die Heimat dieses Meteoriten gefunden. Das würde Spaß machen.“

Aber Kring ist nicht so überzeugt wie das Forschungsteam, dass das Merkmal tatsächlich einen außerirdischen Ursprung hat. „Es gibt Tausende, Zehntausende, vielleicht Hunderttausende von kreisförmigen Strukturen auf der Erdoberfläche“, sagte Kring. „Fast keiner von ihnen ist ein Einschlagkrater.“ Er sagte, er würde auch gerne stärkere Beweise aus der Gesteinsanalyse sehen, dass das Merkmal wirklich durch einen Aufprall verursacht wurde, und nicht durch einen anderen Prozess. [Fotos: Jagd auf Meteoriten vom Florida Fireball in Osceola]

Er sagte, er sei besonders beeindruckt von dem offensichtlichen Mangel an messbaren Klimaveränderungen, die eine so große Auswirkung gehabt hätten. Das Team will das Datum mit zukünftigen Forschungen genauer eingrenzen, ist aber zuversichtlich, dass sich der Krater vor 3 Millionen bis 12.000 Jahren gebildet hat, wahrscheinlich am späteren Ende dieses Bereichs. „Es hätte sicherlich globale Auswirkungen haben müssen, und wir haben zu diesem Zeitpunkt nur keinen Hinweis oder keine Unterschrift dafür“, sagte Kring.

(Kjær sagte, dass es, je nachdem, wann genau sich das Merkmal gebildet hat, mit der starken Abkühlung der jüngeren Dryas-Periode übereinstimmen kann, die vor etwa 11.500 Jahren endete, aber dass es sicherlich zu früh ist, um es zu sagen.)

Dennoch sagte Kring, er sei froh, dass das Team die Möglichkeiten zur Identifizierung unbekannter Merkmale auf der Erdoberfläche vorantreibt und versteht, wie sich der Planet im Laufe der Zeit verändert hat. Und wenn sich der Standort tatsächlich als Auswirkung erweist, könnte eine genauere Untersuchung hilfreiche Erkenntnisse für den planetarischen Schutz bieten, der die potenziell verheerenden Auswirkungen berücksichtigt, die zukünftige Auswirkungen des anhaltenden Hagels von Planetenmaterial verursachen könnten.

„[Asteroiden] sind eine Gefahr. Sie sind in der Tat eine Bedrohung für die menschliche Zivilisation“, sagte Kring. „Wir wollen die Folgen besser verstehen, wenn oder wann eines dieser Objekte tatsächlich auf die Erde trifft, und eine Möglichkeit dazu besteht darin, in die geologische Aufzeichnung zu gehen und diese Auswirkungen zu messen.“

Für Kjær ist das Spannendste nicht einmal die dramatische Kollision oder ihre potenziellen Nachfolger – es ist der Akt, auf etwas Unbekanntes zu stoßen. „Schau her – das Zeitalter der Entdeckung ist noch nicht vorbei“, sagte er. „Wir können immer noch hier rausgehen und Dinge finden, die wir vorher nicht gesehen haben.“

Die Forschung wird in einem heute (14. November) in der Zeitschrift Science Advances veröffentlichten Beitrag beschrieben.

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