Windkraftanlagen können wie Apex-Raubtiere wirken.

Windparks können eine Kaskade von ökologischen Effekten verursachen, werden aber dennoch benötigt, um eine sauberere Energieversorgung zu gewährleisten.

Windparks entstehen auf der ganzen Welt. Allein in den USA hat sich die Windkraftkapazität in den letzten zehn Jahren verdreifacht. Obwohl dieser Trend eine gute Nachricht für die Bemühungen zur Reduzierung von Emissionen und Klimawandel ist, deuten immer mehr Forschungsergebnisse darauf hin, dass Windkraftanlagen ihre lokale Umwelt in erheblichem Maße belasten. Wissenschaftler haben zum Beispiel dokumentiert, dass Turbinen Hunderttausende von Vögeln und Fledermäusen töten.

Nun hat eine neue Studie ergeben, dass die Windenergie auch indirekt die Ökosysteme beeinflusst, durch Veränderungen, die durch das Nahrungsnetz nach unten sickern: Wie Tiger, große Weißhaie und Menschen können Windkraftanlagen als Spitzenprädatoren fungieren.

Aber die Forscher betonen, dass die Windenergie zwar ökologische Auswirkungen hat, wir sie aber trotzdem nutzen sollten. Schließlich belasten fossile Brennstoffe die Umwelt viel tiefer. Anstatt die Windkraft zu kritisieren, sagen die beteiligten Wissenschaftler, dass ihre Arbeit den Menschen helfen soll, besser informierte Entscheidungen darüber zu treffen, wie und wo sie saubere Energie nutzen.

Top-Raubtiere
Seit etwa zwei Jahrzehnten betreiben Windparks im westlichen Ghats-Gebirge, einem Hotspot für Biodiversität in Indien. Der Standort war ein perfekter Ort für die Forscherin Maria Thaker und ihre Kollegen, um zu untersuchen, wie Turbinen das lokale Ökosystem beeinflussen. Ihre Arbeit, die letzte Woche in Nature Ecology & Evolution veröffentlicht wurde, ergab, dass Vögel viermal seltener waren und weniger in Zonen mit Windparks Futter jagten als in denen ohne. Aber nicht, weil Vögel in Turbinenschaufeln flogen und starben, sagen die Forscher. „Wir konnten sehen, wie die Vögel an den Rand des Windparks kommen und dann wegfliegen“, sagt Thaker, Professor für Ökologie am Indian Institute of Science’s Center for Ecological Sciences. „Es war reine Vermeidung.“

Thaker und ihr Team bewerteten dann die Population einer bestimmten Eidechsenart, die die Vögel typischerweise ausnutzen. Sie zählten die Eidechsen, nahmen Blutproben, um den Stress zu messen und analysierten den Körperzustand und die Färbung. (Männer haben unter ihrem Kiefer einen hell gefärbten Hautlappen, den sie zur sexuellen Kommunikation verwenden). Die Wissenschaftler dokumentierten auch die Empfindlichkeit der Eidechsen gegenüber Raubtieren – wie nah die Forscher an sie herankommen konnten, ohne dass die Tiere davonliefen.

Kein Wunder, dass die Forscher in Gebieten mit Windkraftanlagen eine größere Eidechsenpopulation fanden, da es weniger Vögel gab. „Wir haben voll und ganz erwartet, dass, wenn man einen Verlust an Top-Raubtieren hat, die Dichte der Beute zunehmen wird“, sagt Thaker. Diese Eidechsen waren auch weniger vorsichtig gegenüber Raubtieren und hatten eine geringere Belastung als ihre Kollegen außerhalb des Turbinenbereichs.

Der Rest ihrer Ergebnisse war jedoch unerwartet. Obwohl die mit den Turbinen lebenden Eidechsen weniger unter dem Druck von Raubtieren standen, waren sie dünner und weniger bunt als die Mitglieder ihrer Spezies, die anderswo lebten. Das mag kontraintuitiv klingen, aber Thaker sagt, es macht ökologisch Sinn. „Die hohe Konkurrenz um Lebensmittel hat dazu geführt, dass die Qualität jedes Einzelnen tatsächlich reduziert wurde“, sagt sie. „Das ist die Nuance dessen, was passiert, wenn man das obere Raubtier entfernt.“

Abgesehen davon, wie Windturbinen diese Eidechsenart beeinflussen, hat die Studie einen größeren Punkt: Sie zeigt, dass Windparks eine Kaskade unbeabsichtigter Effekte innerhalb eines Ökosystems erzeugen können, indem sie im Wesentlichen wie Top-Raubtiere wirken. „Diese künstliche Struktur hat eine Schicht im Nahrungsnetz entfernt. Das ist es, was ein Top-Raubtier tut – es entfernt die Schicht darunter“, sagt Thaker. „Durch das Herausnehmen der darunter liegenden Schicht wird die darunter liegende Schicht vom Druck befreit.“

Im Fall von Western Ghats kann sich dieser Effekt sogar über die Eidechsen hinaus zu den Insekten, die sie fressen, sowie zu Pflanzen, die mit dem lokalen Nahrungsnetz verbunden sind, ausbreiten. Windturbinen könnten diesen Kaskadeneffekt in anderen Ökosystemen auf dem Planeten auslösen, insbesondere in solchen mit einfacheren Nahrungsmittelnetzen, sagt Thaker.

Auswirkungen auf saubere Energie
Diese ökologischen Auswirkungen sind nur eine Möglichkeit, wie Windparks die Umwelt belasten können. Die offensichtlichsten Anzeichen von Problemen, die vor Jahren auftraten, waren die große Zahl von Vögeln und Fledermäusen, die durch Turbinenkollisionen getötet wurden – oder durch Luftdruckänderungen, die mit den Turbinen verbunden sind. Es wird angenommen, dass Turbinen in den USA jedes Jahr zwischen 140.000 und 500.000 Vögel töten. Die Schätzungen für Fledermäuse sind noch höher: Eine Studie beziffert die Gesamtzahl des Landes auf 651.000 bis 888.000 Todesfälle pro Jahr. Natürlich erscheinen diese Zahlen im Vergleich zu der Zahl der Vögel, die nach dem Einfliegen in Gebäude sterben – geschätzte 365 Millionen bis 988 Millionen pro Jahr allein in den USA. Und laut einer Studie töten fossile Kraftwerke in diesem Land jährlich etwa 24 Millionen Vögel.

Neben direkten Kollisionen haben die Wissenschaftler auch andere indirekte Effekte beobachtet – wie z.B. die Verdrängung mehrerer Vogelarten durch Windkraftanlagen. Es gibt auch Hinweise darauf, dass einige Säugetiere Bereiche mit Windkraftanlagen meiden oder in ihrer Nähe einen höheren Stresspegel haben, sagt Thaker. „Wir wissen, dass es eine ganze Reihe von negativen oder negativen Auswirkungen gibt, die Windparks auf die Tierwelt haben können“, sagt Scott Loss, Assistenzprofessor für globale Ökologie und Management an der Oklahoma State University, der nicht an der neuen Studie beteiligt war. Dies kann auch in größerem Umfang ökologisch erfolgen. „Windkraftanlagen fragmentieren[die Landschaft], verändern die Klanglandschaft und den Luftraum und können die menschliche Aktivität verändern – all diese Dinge können den Lebensraum verändern“, sagt Todd Katzner, ein Forschungsbiologe des U.S. Geological Survey, der nicht an der Arbeit teilgenommen hat. Studien haben auch ergeben, dass Turbinen die lokale Temperatur durch Vermischung der Atmosphäre verändern können.

Aber einige Experten sagen, dass die neueste Studie von Thaker und ihrem Team die Erforschung der Auswirkungen der Windenergie in eine neue und interessante Richtung geht. „Diese Studie ist wirklich cool, da sie die erste ist, von der ich weiß, dass sie einen Effekt auf mehr als einer Ebene der Nahrungskette suggeriert“, sagt Loss. Katzner stimmt zu: „Sie heben ein Thema hervor, das wirklich wichtig ist und von dem wir überhaupt nicht viel wissen“, sagt er. „Diese Studie könnte wichtige Konsequenzen für unser Verständnis der Auswirkungen der Windenergie auf einzelne Arten und die Populationsdynamik auf Gemeindeebene haben.“

Sowohl Thaker als auch externe Experten betonen, dass dies nicht bedeutet, dass wir die Windenergie dämonisieren oder beseitigen sollten. „Jede Art der Energiegewinnung hat Auswirkungen auf die Umwelt“, sagt Katzner. Und die Windenergie hat wichtige ökologische Vorteile: Betriebsturbinen emittieren keine Treibhausgase und benötigen beispielsweise kein Wasser. Thaker sagt, dass sie immer noch saubere Energie gegenüber fossilen Brennstoffen unterstützt, weil der Klimawandel eine Bedrohung für Arten und Ökosysteme auf der ganzen Welt darstellt. „Ich schlage keineswegs vor, keine saubere Energie zu verwenden“, sagt sie. „Das ist nicht die Botschaft meiner Zeitung.“

Stattdessen schlägt Thaker vor, dass Entscheidungsträger bei der Entscheidung, wo sie gebaut werden sollen, die ökologischen Auswirkungen der Windenergie ernsthaft berücksichtigen. „Neue Windparks sollten in Umgebungen errichtet werden, die nicht besonders einzigartig sind, die nicht reich an biologischer Vielfalt sind, damit wir die Auswirkungen minimieren können“, sagt sie. „Wir können nicht blind sein für die Tatsache, dass es Auswirkungen gibt.“

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