Welche Planeten lieben Weltraumforscher am meisten und am wenigsten?

Während BepiColombo sich auf den Weg zum lang vernachlässigten Merkur macht, ein Blick darauf, welche Planeten wissenschaftliche Missionen anziehen, und warum

Letzte Woche startete die Raumsonde BepiColombo erfolgreich ihre siebenjährige Reise nach Merkur – nur die dritte Mission, die jemals auf den Planeten geschickt wurde. Am Tag zuvor sagten Wissenschaftler, dass der nächste Marsrover der NASA, der als erster Gesteinsproben sammelt und zur Erde zurückbringt, so viele Orte auf dem roten Planeten wie möglich besuchen sollte.

Welcher der Planeten unseres Sonnensystems hat sich bei Raumfahrtwissenschaftlern am meisten und am wenigsten bewährt – und warum?

In den letzten Jahrzehnten wurden Dutzende von Missionen zu anderen Planeten gestartet. Inzwischen wurde jede der Welten unseres Sonnensystems zumindest von einem Raumschiff besucht.

Aufmerksamkeits-Grabber
Die nächsten Nachbarn der Erde, Mars und Venus, haben seit Beginn der ersten planetarischen Missionen in den 1960er Jahren die größte Aufmerksamkeit erregt (siehe „Planetarische Besuche“).

In den ersten Jahren war dies eine Frage der Bequemlichkeit und ein natürlicher Fortschritt vom Senden von Raumfahrzeugen zum Mond, sagt Elias Roussos, Astrophysiker am Max-Planck-Institut für Sonnensystemforschung in Göttingen, Deutschland.

Aber der Mars stahl das Rampenlicht, als klar wurde, dass es einst Wasser auf der Oberfläche des Planeten gab, sagt Roussos.

Diese Entdeckung hat den Mars zu einem bevorzugten Ziel für die Erforschung gemacht, bemerkt Andrew Coates, Planetenforscher am University College London – und ein wichtiges Ziel vieler aktueller und zukünftiger Missionen ist es, nach Signaturen des antiken Lebens zu suchen.

Mehrere Schiffe umkreisen gerade den roten Planeten, und vier Rover sind erfolgreich auf seiner Oberfläche gelandet. Bald kommen zwei weitere hinzu – der ExoMars-Rover und der Mars 2020-Rover sollen im Jahr 2020 auf den Markt kommen.

Der böse Zwilling der Erde
Obwohl die Venus vielleicht nicht das gleiche Interesse weckt wie in den ersten Tagen der Raumfahrt, gibt es immer noch Lehren vom Planeten zu ziehen, sagt Coates.

Die Umgebung der Venus war einst ein viel erdähnlicherer Planet, aber sie erlitt einen durchschlagenden Treibhauseffekt, der zu sehr heißen Temperaturen und einer mit Kohlendioxid gefüllten Atmosphäre führte. „Es ist wie der böse Zwilling der Erde“, sagt Coates. „Wir wollen nicht, dass die Venus jetzt unsere Zukunft ist.“ Das japanische Raumschiff Akatsuki umkreist derzeit den Planeten, um mehr über sein Klima zu erfahren.

Merkur wurde unterdessen auf den inneren Planeten vernachlässigt. Das liegt daran, dass es so schwierig ist, dorthin zu gelangen, sagt Coates. Die unmittelbare Nähe zur Sonne bedeutet, dass die Besuchsraumschiffe erheblich verlangsamt werden müssen, bevor sie in die Umlaufbahn des Planeten gelangen können.

Unter der Oberfläche
Aber Coates schlägt vor, dass es die äußeren Planeten sind, die in Zukunft mehr Erforschung sehen werden – insbesondere die Monde dieser Welten.

Frühere Missionen haben herausgefunden, dass der Saturnmond Enceladus und der Jupitermond Europa unterirdische Ozeane beherbergen und sie damit zu den besten Kandidaten für das Leben machen. Zwei Orbiter, der JUpiter ICy Monde Explorer (JUICE) und EuropaClipper, werden die Monde von Jupiter genauer untersuchen, auch wenn es einige Zeit dauern wird. JUICE soll erst 2022 starten und wird erst 2030 zum Jupiter gelangen. „Man muss Geduld mit der Weltraumarbeit haben“, sagt Coates.

Weiter draußen haben Uranus und Neptun nur einen einzigen, flüchtigen Besucher erhalten – Voyager 2 – während Pluto bis 2015 warten musste, bis New Horizons vorbeiflogen. Und obwohl es verständlich ist, dass die näheren Planeten mehr Aufmerksamkeit erhalten haben, sagt Roussos, um das Sonnensystem wirklich zu verstehen, müssen wir diese fernen Welten genauer untersuchen.

Das bedeutet, dass Wissenschaftler die Entsendung von Orbitern und anderen Schiffen nach Neptun oder Uranus nicht ablehnen können, nur weil es technisch schwierig ist, sagt Roussos. „Was wir tun sollten, ist zu sagen, dass es interessante und grundlegende und grundlegende Wissenschaften gibt, die wir auf diesen Planeten machen wollen“, sagt er. Das, so fügt er hinzu, sollte auch die Entwicklung neuer Technologien motivieren, um uns dorthin zu bringen.

„Unser oberstes Ziel bei der Erforschung des Sonnensystems dreht sich darum, wie sich das Sonnensystem gebildet und entwickelt hat, einschließlich des Verständnisses, wo das Leben eingegriffen haben könnte“, sagt Lori Glaze, stellvertretende Direktorin der Abteilung für Planetenwissenschaften am Hauptsitz der NASA in Washington DC. „Die Details mögen sich ändern und optimiert werden, aber das Gesamtbild bleibt.“

Dieser Artikel wird mit Genehmigung reproduziert und wurde erstmals am 23. Oktober 2018 veröffentlicht.

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