Was kommt als nächstes für den neuen Mars-Lander der NASA?

PASADENA, Kalifornien – Der InSight-Lander der NASA hat es zum Mars geschafft, aber es wird noch eine Weile dauern, bis der Roboter bereit ist, seine wissenschaftliche Arbeit aufzunehmen.

InSight kam gestern Nachmittag (26. November) in seinem neuen Zuhause an und landete auf einer äquatorialen Ebene namens Elysium Planitia. Der Lander wird damit beginnen, das Innere des Roten Planeten in beispiellosen Details zu untersuchen – in wenigen Monaten.

Es wird so lange dauern, bis InSight seine beiden wichtigsten wissenschaftlichen Instrumente, eine Grabungswärmesonde und eine Reihe hochempfindlicher Seismometer, einsetzt und kalibriert hat. Diese Ausrüstung muss vom Roboterarm des Landers auf der Marsoberfläche platziert werden, und die InSight-Teammitglieder wollen sicherstellen, dass sie diesen entscheidenden Schritt – den kein anderer Marsroboter je gemacht hat – genau richtig machen. [NASAs InSight Mars Lander: Full Coverage]

Daher werden die Forscher die nächsten Wochen damit verbringen, den Landeplatz von InSight sorgfältig zu studieren und das beste Einsatzgebiet zu bestimmen. Dann üben sie den Einsatz mit einem Prüfstandslander hier im Jet Propulsion Laboratory (JPL) der NASA, das die Mission von InSight leitet.

Diese Arbeit beinhaltet „Terraforming“ des Testbeds, um der tatsächlichen Umgebung von InSight auf dem Roten Planeten zu ähneln, Mission Instrument Operations Lead Elizabeth Barrett von JPL sagte gestern während einer Post-Landing-Pressekonferenz hier.

Barrett verglich den Einsatz mit einer sehr schwierigen und hochkarätigen Version eines Arcade Claw-Machine-Spiels.

„Es macht es ein wenig länger – Sie müssen mehr Pausen einlegen, um sicherzustellen, dass Sie den Greifer tatsächlich auf der Nutzlast haben, bevor Sie ihn hochheben, und er liegt tatsächlich auf dem Boden, bevor Sie ihn loslassen“, sagte Barrett.

Der Arm von InSight wird tatsächlich drei solcher Platzierungen durchführen, da er einen Schutzschild über der Seismometer-Suite fallen lässt, um das Gerät vor Wind- und Temperaturschwankungen zu schützen, die die Datenerfassung und -interpretation beeinträchtigen könnten.

Es wird zwei bis drei Monate dauern, bis die Implementierungen abgeschlossen sind, sagte Barrett, „und dann noch ein paar Monate“, bevor InSight bereit ist, seine Mars-Science-Kampagne ernsthaft zu beginnen. Die zusätzliche Zeit wird benötigt, damit sich die Hitzesonde bis zu 5 Meter unter die Oberfläche hämmert und beide Instrumente richtig kalibriert.

Wenn sie in Betrieb sind, werden die Seismometer auf der Suche nach „Marsbeben“ sein, die durch interne Marsrumpel und Meteoritenschläge verursacht werden. Die Wärmesonde misst den Wärmefluss in verschiedenen Tiefen. Die Teammitglieder von InSight lernen auch den Marskern kennen, indem sie die leichten Wobbelungen in der Axialneigung des Planeten messen – Daten, die sie sammeln, indem sie die Position von InSight im Laufe der Zeit genau verfolgen.

Zusammen werden diese Beobachtungen viel über die innere Struktur und Zusammensetzung des Mars aussagen, was wiederum viel Licht darauf werfen wird, wie sich felsige Planeten im Allgemeinen formen und entwickeln, sagten Mitglieder des Missionsteams.

InSight hat bereits ein paar Informationen nach Hause geschickt, darunter ein staubiges Foto der unmittelbaren Umgebung. Und dieser kleine Geschmack – das erste Bild des stationären Landers vom Mars – verheißt Gutes für die zukünftige Datenerfassung, sagten Barrett und andere Teammitglieder: Das Gebiet scheint relativ flach und sandig zu sein, ohne viele große Felsen oder andere Hindernisse für den Einsatz.

„Wir waren uns alle sicher, dass uns dieses erste Bild helfen würde, festzustellen, wie schwierig eine Aufgabe bei der Platzierung der Instrumente sein würde“, sagte Barrett. „Und ich bin sehr froh, dass es so aussieht, als könnten wir es ganz einfach machen – hoffen wir.“

„InSight“ steht für „Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport“. Die Oberflächenmission des Landers ist für ein Marsjahr geplant, was fast zwei Erdenjahren entspricht. Es wird wahrscheinlich lange dauern, bis der Lander genügend Daten gesammelt hat, um seine Hauptmissionsziele zu erreichen, haben Teammitglieder gesagt.

Mike Walls Buch über die Suche nach außerirdischem Leben „Out There“ (Grand Central Publishing, 2018; illustriert von Karl Tate) ist jetzt erschienen. Folgt ihm auf Twitter @michaeldwall. Folgen Sie uns oder Facebook. Ursprünglich veröffentlicht auf Space.com.

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