Von der „Bagatelle“ bis zum Primetime-TV – die Reise eines Forschers durch Plastik

Es ist eine seltene Fernsehsendung, die die sofortige Wirkung von David Attenboroughs Blue Planet II hat.

Die Szenen von kämpfenden Tieren, die an Plastikteilen ersticken, von einem Albatros-Küken, tot an dem Zahnstocher, den seine Mutter versucht hatte zu füttern. Es wurden neue umfassende Verbote für Einweg-Kunststoffe vorgeschlagen. Der Finanzminister wütend machte sich gegen die „Geißel des Plastiks“.

Aber hinter diesen fesselnden Schüssen standen jahrelange geduldige Forschungsarbeiten, die ein detailliertes Bild von der globalen Reichweite der acht Millionen Tonnen Kunststoffabfälle aufbauten, von denen angenommen wurde, dass sie jedes Jahr in die Ozeane gelangen. Arbeit von Forschern wie Tamara Galloway, Professorin für Ökotoxikologie an der Universität von Exeter.“ Noch vor einigen Jahren war die Wahrnehmung, dass plastische Verunreinigungen ein triviales Thema waren“, erinnert sich Tamara. „Zu oft wurden unsere Versuche mit der Antwort beantwortet. „Sei nicht albern“.“

Eine Bedrohung für die menschliche Gesundheit

Tamara’s Expertise in der Biochemie machte sie mit den Auswirkungen hormonstörender synthetischer Chemikalien vertraut, darunter viele, die in Kunststoffen verwendet werden. Sie war gespannt, wie Kunststoffe, insbesondere kleine, dazu beitragen würden, die Schadstoffe in der Umwelt zu verbreiten.

Tamara war nicht allein in ihrer Notlage, um das Plastikproblem anzugehen. Seit 2003 arbeitet sie mit dem Meeresökologen Richard Thompson der University of Plymouth zusammen, der damals Mittel für eine kleine Pilotstudie erhielt, die bestätigte, dass winzige Spuren von Kunststoff in Tieren und Sedimenten zu sehen sind. Dies führte zu einer detaillierteren Untersuchung der Auswirkungen von Meereskunststoffen.

Aber es war die Erforschung der menschlichen Gesundheit, die einen Wendepunkt für Tamara markierte. Nach ihrer Ankunft an der Universität Exeter im Jahr 2007 arbeitete sie mit Forschern der Medizinischen Fakultät zusammen, um das Schicksal von Bisphenol-A (BPA) zu untersuchen, einem Bestandteil, der in so unterschiedlichen Produkten wie Lebensmittelverpackungen, Wasserflaschen und Medizinprodukten vorkommt. Nach der Enthüllung von 2008 wurde massiv geworben, dass die Substanz, die bei 90% der Erwachsenen nachweisbar ist, mit einem erhöhten Risiko für Herzerkrankungen, Diabetes und Asthma verbunden ist. Die Ergebnisse unterstrichen die Risiken für Mensch und Umwelt, die von Chemikalien im Zusammenhang mit Kunststoffen ausgehen.

Tamara sagt: „Das Problem ist, dass Kunststoffe nicht abbaubar sind. Man kann denken, dass diese Materialien kein Problem darstellen, aber diese Studie ergab ein Problem, das jeder sehen konnte.“

Bald darauf folgten umfangreiche Fördermittel. Ihre Arbeit wurde vom Ministerium für Umwelt, Ernährung und Angelegenheiten des ländlichen Raums (Defra), der EU und einer Vielzahl von Stipendien, die von NERC unterstützt wurden, sowie drei Großprojekten im Wert von 1-5 Millionen Pfund unterstützt.

Großbritannien schiebt den Fluss der Plastikmikroperlen ein.

Die Techniken, die Tamara, Richard und ihre Mitarbeiter brauchten, mussten neben der Wissenschaft entwickelt werden. Fortschrittliche Lasertechniken, Bioimaging und klinisch angepasste Methoden wurden alle bei der Frage berücksichtigt, wie Mikrokunststoffe durch das Meeresleben aus Meerwasser und Sedimenten aufgenommen werden und wie sie sich in der Nahrungskette durchsetzen. Bald tauchten sie den Beweis auf, dass diese winzigen Plastikfragmente das Potenzial haben, alle Arten von Meerestieren zu treffen. Der Stoffwechsel wurde verändert, die Immunfunktion verändert. Wachstum und Fortpflanzung sind beeinträchtigt.

Zu Tamaras stolzesten Errungenschaften gehört ihr Beitrag zum britischen Verbot von Mikroperlen aus Reinigungsmitteln und einigen Kosmetika, das im Juni 2018 in Kraft trat. Zwei Jahre zuvor hatte sie zusammen mit Richard Thompson und anderen Mitarbeitern eine parlamentarische Stellungnahme über das Ausmaß des Problems abgegeben. Ihre Studien fanden Plastikteile in Meerwasserproben aus der ganzen Welt, erklärten sie.

Sie hatten 280 verschiedene Arten an beiden Enden der Nahrungskette des Ozeans identifiziert, die Mikrokunststoffe aufgenommen hatten und sie mit Nahrungspartikeln verwechseln.

Obwohl Mikrokunststoffe durch den Abbau aller Arten von synthetischen Stoffen, einschließlich Fasern aus Kleidung, hergestellt werden, erschien Tamara ihre bewusste Herstellung zur Stärkung der Eigenschaften von Körperpflegeprodukten als besonders schockierend. Der Ausschuss für Umweltprüfungen des Unterhauses stimmte zu, seine Vorsitzende Mary Creagh MP bemerkte: „Eine einzige Dusche kann dazu führen, dass 100.000 Kunststoffpartikel in den Ozean gelangen“. Defra auch vereinbart. Das Verbot folgte bald.

Wir sind alle Teil der Lösung.

Davor war Tamara bereits in New York und berichtete dem Umweltprogramm der Vereinten Nationen, das sie als den Höhepunkt ihrer Arbeit bezeichnet hat, um ihre Wissenschaft aus dem Labor in die Welt zu bringen. Der Austausch von Wissenschaft, sei es mit den Machthabern oder über die Medien, um eine rezeptive Öffentlichkeit zu überzeugen, ist eine unvermeidliche Erweiterung ihrer Umweltarbeit.

Sie sagt: „Das Problem mit Kunststoffen war, dass jeder dachte, es sei jemand anderes, der die Verschmutzung verursacht. Aber wir sind alle Teil der Lösung.“ Einkaufstaschen, Wattestäbchen und Trinkhalme sind leicht sichtbare Gegenstände, bei denen die Öffentlichkeit ihre Rolle bei der Verschmutzung sehen kann. Das größere Problem ist, dass Kunststoffe viele Vorteile haben. Während das Verbot vielleicht nicht die Lösung für alles ist, ist es die Abschottung von Leckagen in die Umwelt.

Tamaras nächstes großes Ziel ist es, Unternehmen, Industriegruppen, Polymerwissenschaftler, Verhaltensforscher und Umweltschützer zusammenzubringen, um einen Weg zu finden, die Kunststoffwirtschaft nachhaltiger zu gestalten.

Das ist erst der Anfang.

Um auf ihr entscheidendes Interesse an den direkten Auswirkungen von BPA auf die menschliche Gesundheit zurückzukommen, arbeitete sie mit Schülern in ganz Devon zusammen, zusammen mit der Kollegin Professor Lorna Harries von der Exeter Medical School in einem bürgerwissenschaftlichen Projekt, um herauszufinden, wie eine Ernährungsumstellung die Exposition gegenüber der Chemikalie minimieren kann.

„Es war eine gewaltige Anstrengung“, räumt sie ein und bezieht nicht nur die Teenager, sondern auch ihre Familien ein. Aber alle waren völlig begeistert. Es ist eine großartige Möglichkeit, Ihre Wissenschaft an die Öffentlichkeit zu bringen und hilft uns, viel mehr Daten zu sammeln. Es ist sehr wertvoll.“

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