RIP Kepler: Die NASA schickt einen letzten „Goodnight“-Befehl, um Raumschiffe zur Planetensuche abzuschalten.

Die NASA hat endlich ihr Kepler-Raumschiff auf Planetenjagd abgeschaltet.

Die Raumfahrtagentur bestätigte am Abend des Donnerstag, 15. November, Kepler erhielt seine endgültige Reihe von Befehlen zur Trennung der Kommunikation mit der Erde – neun Jahre nach der Explosion.

Die „Gute Nacht“-Befehle schließen den Übergang des Raumschiffs in den Ruhestand ab, der am 30. Oktober mit der Ankündigung der NASA begann, dass Kepler den Treibstoff ausgegangen sei und keine Wissenschaft mehr betreiben könne.

Keplers „Gute Nacht“ fällt auf den gleichen Tag wie der 388. Jahrestag des Todes seines Namensgebers, des deutschen Astronomen Johannes Kepler, der die Gesetze der Planetenbewegung entdeckte und am 15. November 1630 starb.

Die letzten Befehle wurden über das Deep Space Network der NASA von Keplers Operationszentrum im Laboratory for Atmospheric and Space Physics, kurz LASP, an der University of Colorado in Boulder gesendet.

LASP leitet den Betrieb der Raumsonde im Auftrag der NASA und der Ball Aerospace & Technologies Corporation in Boulder, Colorado.

Keplers Team deaktivierte die Sicherheitsmodi, die versehentlich das System wieder einschalten könnten, und unterbrach die Kommunikation, indem es die Sender abschaltete.

Da sich das Raumschiff langsam dreht, musste das Kepler-Team die Befehle sorgfältig zeitlich so einstellen, dass Anweisungen während der Zeiten einer funktionierenden Kommunikation das Raumschiff erreichen.

Das Team wird das Raumschiff überwachen, um sicherzustellen, dass die Befehle erfolgreich waren.

Das Raumschiff driftet nun in einer sicheren Umlaufbahn um die Sonne, 94 Millionen Meilen von der Erde entfernt.

Kepler, das 2009 gestartet wurde, wurde von seinem Team als „das kleine Raumschiff, das es könnte“ bezeichnet und übertraf die Erwartungen der NASA an es.

Es war das erste Raumschiff, das die Planeten in unserer eigenen Galaxie vermessen hat, und im Laufe der Jahre bestätigten seine Beobachtungen die Existenz von mehr als 2.600 Exoplaneten – von denen viele Schlüsselziele bei der Suche nach außerirdischem Leben sein könnten.

Vor Kepler hatten wir noch nie Planeten außerhalb unseres Sonnensystems gefunden.

Als erste Planetenjagdmission der NASA hat Kepler alle unsere Erwartungen übertroffen und den Weg für unsere Erforschung und Suche nach Leben im Sonnensystem und darüber hinaus geebnet“, sagte Thomas Zurbuchen, stellvertretender Administrator des NASA-Direktoriums für Wissenschaftsmissionen in Washington.

Es hat uns nicht nur gezeigt, wie viele Planeten es da draußen geben könnte, es hat auch ein völlig neues und robustes Forschungsfeld ausgelöst, das die Wissenschaftsgemeinde im Sturm erobert hat“, sagte Zurbuchen.

Seine Entdeckungen haben ein neues Licht auf unseren Platz im Universum geworfen und die verlockenden Geheimnisse und Möglichkeiten unter den Sternen erhellt“.

Die Kepler-Daten deuteten darauf hin, dass es weit mehr Planeten am Himmel gab, als wir uns je vorgestellt hatten. Laut NASA wissen wir heute, dass es mehr Planeten als Sterne gibt.

Kepler übermittelte Anfang Oktober erfolgreich Daten von seiner letzten Beobachtungskampagne zurück zur Erde. All dies ist jetzt im Archiv und öffentlich zugänglich, sagt das Kepler-Team.

Während dieser so genannten Deep Space Network Zeit, als Kepler auf die Erde gerichtet wurde, um seine Daten nach Hause zu senden, erfuhr das Team jedoch, dass das Raumschiff in seinen nicht benutzten Schlafmodus übergegangen war.

Damals sagte das Team, dass es die Ursache abschätzt und mögliche nächste Schritte bewertet.

Aber nach ihrer Untersuchung kam das Team zu dem Schluss, dass es an der Zeit war, das Schiff offiziell außer Dienst zu stellen.

Während seiner langjährigen Mission sagt das Team jedoch, dass Kepler’atemberaubend erfolgreich‘ war.

Kepler zeigte uns, dass wir in einer Galaxie leben, die voller Planeten ist, und wir sind bereit, den nächsten Schritt zu tun, um diese Planeten zu erforschen“, sagte Padi Boyd, ein Wissenschaftler mit der bevorstehenden TESS-Mission, die als Nachfolger von Kepler dienen wird.

Es hat unser Verständnis von unserem Platz im Kosmos revolutioniert“, sagte Paul Hertz, Direktor für Astrophysik der NASA.

„Jetzt wissen wir aufgrund des Kepler-Weltraumteleskops und seiner wissenschaftlichen Mission, dass Planeten häufiger sind als Sterne in unserer Galaxie.

Die Kepler-Mission geriet vier Jahre nach ihrem Start in Schwierigkeiten, als mechanische Ausfälle ihre Arbeit vorübergehend einstellten.

Damals hatte das Raumschiff bereits seine primären Missionsziele erreicht.

Das Team schaffte es schließlich, Kepler zu retten, indem es etwa alle drei Monate sein Sichtfeld wechselte, so dass es zu einer erweiterten Mission namens K2 übergehen konnte.

Die Raumsonde suchte weiter nach möglichen umlaufenden Planeten und suchte nach Helligkeitsabfällen, während ein Planet seinen Stern passiert.

Es war, als würde man versuchen, einen Floh zu erkennen, der über einen Autoscheinwerfer kriecht, als das Auto 100 Meilen entfernt war“, sagte der pensionierte NASA-Wissenschaftler William Boruki, der das ursprüngliche Kepler-Wissenschaftsteam leitete.

Kepler beendete 18 Missionen, nachdem er mit der K2-Phase begonnen hatte.

Die NASA sagt, dass sie Kepler vor ihrem Untergang mit mehreren Beobachtungskampagnen und Tausenden von Planetenentdeckungen zu ihrem vollen Potenzial gebracht hat.

Die Raumfahrtagentur wird die Daten aus der Kampagne 19 – den letzten Beobachtungen von Kepler – nutzen, um die Daten aus ihrer Mission Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) zu ergänzen, die im April dieses Jahres gestartet wurde.

Und angesichts der umfangreichen Daten, die Kepler im Laufe der Jahre gesammelt hat, sagt das Team, dass es noch viel mehr zu lernen gibt im Vermächtnis der Raumsonde.

Wir wissen, dass der Ruhestand des Raumschiffs nicht das Ende von Keplers Entdeckungen ist“, sagte Jessie Dotson, Keplers Projektwissenschaftlerin am Ames Research Center der NASA im kalifornischen Silicon Valley.

Ich bin begeistert von den vielfältigen Entdeckungen, die noch aus unseren Daten kommen werden und wie zukünftige Missionen auf den Ergebnissen von Kepler aufbauen werden.

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