Pegasus, das fliegende Pferd, markiert den Himmel im Herbst.

Verlassen Sie diese Woche zwischen 18 und 20 Uhr Ortszeit und schauen Sie nach oben und nach Süden, um eines der Wahrzeichen des Mittherbsthimmels zu sehen: den Großen Platz der Pegasus, das fliegende Pferd.

Das Sternbild besteht aus drei Sternen zweiter Größe und einem Stern dritter Größe (niedrigere Größen sind heller). Wie H.A. Rey in seinem klassischen Sternenführer „The Stars: Eine neue Art, sie zu sehen“ (Houghton Mifflin Harcourt, 2008), „Sobald man es weiß, vergisst man es nicht – es ist eine so markante Figur.“ In unserer Zeit zeigen Planetariumsprofessoren gerne auf den Großen Platz und zeigen, wie er in einen Baseball-Diamanten verwandelt werden kann, eine besonders beliebte Analogie rund um die Zeit der Weltmeisterschaft.

Unter den Herbstkonstellationen, von denen viele aus schwachen Sternen bestehen, ist Pegasus eines der am einfachsten zu verfolgenden Muster, da seine Sterne eine ziemlich gute Darstellung eines trabenden Pferdes bilden. Der Große Platz bildet den Körper des Pferdes. Der Stern Enif markiert seine Nase, und seine Vorderbeine reichen vom Stern Scheat in der oberen rechten (nordwestlichen) Ecke des Platzes. [November Nachthimmel: Was Sie diesen Monat sehen können (Karten)]

Leider könnte es für diejenigen von uns, die nördlich des Äquators leben, etwas verwirrend werden, Pegasus am Himmel zu verfolgen, da unser Pferd auf dem Kopf steht. Aber Pegasus ist nicht die einzige umgekehrte Konstellation. Ein weiteres Sternenmuster, der mächtige Herkules, scheint uns auf dem Kopf zu stehen, als er an lauen Frühsommerabenden über uns hinweggeht.

Man könnte sich fragen, was den alten Sterngucker durch den Kopf ging, um so gewundene Orientierungen für diese Sternbilder zu finden. Aber für Herkules haben wir eine gute Erklärung.

Die ersten Menschen, die vor mehr als 5.000 Jahren im Nahen Osten lebten, sahen den starken Mann nicht auf dem Kopf stehend, sondern er stand auf zwei Beinen, wie aus mesopotamischer Sicht. Der Grund dafür liegt in der schwankenden Bewegung der Erdachse, der so genannten Präzession, die bewirkt, dass die Achse über eine Spannweite von fast 26.000 Jahren einen Kreis am Himmel beschreibt. So war der Nordpol der Erde vor fünf Jahrtausenden nicht in der Nähe des Sterns Polaris, wie er es heute ist, sondern in der Nähe des Sterns Thuban im Sternbild Draco, dem Drachen. Diese Verschiebung bedeutet, dass Herkules etwa 3.000 v. Chr. rechts oben erschien.

Allerdings können wir diese Erklärung für Pegasus nicht gebrauchen; vor Tausenden von Jahren hat ihn die Präzessionsverschiebung noch weiter nach Süden geschoben als jetzt, so dass er von noch mehr Orten auf der Erde auf den Kopf gestellt wurde.

Und nicht nur seine Orientierung war merkwürdig, als er erschaffen wurde, sondern er stellt ganz offensichtlich ein mythisches Tier dar: ein Pferd, das Flügel trägt! Das Konzept eines fliegenden Pferdes kam wahrscheinlich aus dem Euphrattal, wo Pegasus auf alten Tafeln gefunden wurde, deren Hersteller von zusammengesetzten Figuren aus Mensch und Tier und Vogel und Tier verliebt zu sein schienen. Pegasus wurde auch auf griechischen Münzen abgebildet, die im vierten Jahrhundert v. Chr. geprägt wurden.

Die meisten Astronomiebücher erzählen uns, dass die Legende von Pegasus geboren wurde, nachdem der Held Perseus die Gorgone Medusa enthauptet hatte und einige Tropfen Blut von ihrem Kopf ins Meer fielen, aus dem unser geflügeltes Ross sprang. Damit wurde Pegasus Teil der Nebendarsteller der berühmtesten himmlischen Seifenoper. Zu dieser Gruppe gehören auch Kepheus, der König, Kassiopeia, die Königin, Andromeda, die gefesselte Prinzessin, Perseus, der Held, und Cetus, der Wal.

Es gibt einige Variationen der Geschichte, aber es scheint, dass Perseus, nachdem Pegasus geboren wurde, auf das Pferd stieg und zusammen nach Äthiopien flog, wo sie Andromeda sahen, angekettet an einen Felsen an der Küste, als Cetus sich näherte, um sie zu verschlingen. Wie die angreifende Kavallerie kamen Perseus und Pegasus gerade noch in einem Bruchteil der Zeit an. Perseus hielt Medusas hässlichen Kopf – bedeckt mit Schlangen für Haare – hoch, damit Cetus ihn bestaunen konnte, was das Seemonster sofort in Stein verwandelte, während Perseus seine zukünftige Braut rettete.

Pegasus war auch an anderen Abenteuern beteiligt, obwohl sie in den Büchern nicht oft erwähnt werden. Eine besondere Geschichte, die nicht so gut endete, betraf einen Jugendlichen namens Bellerophon, dem die unangenehme Aufgabe übertragen wurde, ein weiteres dieser mythischen zusammengesetzten Monster, die Chimäre, zu töten. Dieses Tier besaß einen Löwenkopf, einen Ziegenkörper und einen Drachenschwanz. Bellerophon, ein einfacher Sterblicher, wusste, dass er überfordert war und verbrachte eine ganze Nacht im Tempel der Göttin Minerva und betete um ihre Hilfe. Am nächsten Morgen erwachte er, um ein goldenes Zaumzeug in der Hand zu finden, und Pegasus, der aus einem nahegelegenen Brunnen trank. Bellerophon nutzte das majestätische Tier, und gemeinsam eroberten sie die Chimäre mit relativer Leichtigkeit.

Dort hätte die Geschichte enden sollen, aber leider ging Bellerophon die Niederlage der Chimäre zu Kopf. Nach mehreren weiteren Abenteuern mit Pegasus wurde er so anmaßend, dass er Pegasus überredete, ihn zum Haus der Götter, dem Olymp, zu bringen, wo er hoffte, als einer von ihnen akzeptiert zu werden. Die Götter waren zutiefst erstaunt über die Kühnheit des jungen Mannes, und als er und Pegasus sich den olympischen Toren näherten, schickte Zeus (den Römern auch als Jupiter bekannt) eine Stechfliege, um das geflügelte Pferd zu stechen, das anschließend seinen sterblichen Reiter verriegelte und warf.

Als er wieder auf die Erde zurückkam, wanderte Bellerophon, gelähmt und geblendet durch den Sturz, kläglich allein bis zu seinem Tod. Was Pegasus betrifft, so wurde er von Zeus zwischen die Sterne gesetzt, wo er bis heute steht.

Ein interessanter Nachtrag zu dieser Geschichte: Napoleon Bonaparte, der von 1804 bis 1815 Kaiser von Frankreich wurde, hielt ihn vielleicht ebenfalls für mehr als sterblich. Als Napoleon 1815 auf die Insel St. Helena verbannt wurde, war das britische Schiff, das ihn dorthin brachte, die HMS Bellerophon.

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent am Hayden-Planetarium in New York. Er schreibt über Astronomie für das Natural History Magazine, den Farmers‘ Almanac und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für Verizon FiOS1 News in New York’s Lower Hudson Valley. Folgen Sie uns auf Twitter und auf Facebook. Originalartikel auf Space.com.

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