Neue Raumfahrtindustrie entsteht: On-Orbit-Service im Orbit

Stellen Sie sich einen Flughafen vor, auf dem Tausende von Flugzeugen, die keinen Treibstoff mehr haben, auf dem Rollfeld zurückgelassen werden. Das ist es, was seit Jahrzehnten mit Satelliten geschieht, die die Erde umkreisen.

Wenn den Satelliten der Treibstoff ausgeht, können sie ihre genaue Umlaufbahn nicht mehr beibehalten, was sie nutzlos macht, selbst wenn ihre Hardware noch intakt ist.

„Es wirft buchstäblich Hunderte von Millionen Dollar weg“, sagte Al Tadros, Vizepräsident für Weltrauminfrastruktur und zivilen Weltraum bei einem Unternehmen namens SSL, diesen Monat bei einem Treffen in der US-Hauptstadt der wichtigsten Akteure im aufkommenden Bereich der On-Orbit-Wartung oder der Reparatur von Satelliten, während sie sich im Weltraum befinden.

In den letzten Jahren wurden neue Luft- und Raumfahrtgesellschaften gegründet, um die Lebensdauer von Satelliten zu verlängern, in der Annahme, dass viele Kunden dies profitabler finden würden als den Relaunch neuer Satelliten.

Im Jahr 2021 wird sein Unternehmen – als Teil seines Programms Robotic Servicing of Geosynchronous Satellites (RSGS) – ein Fahrzeug starten, das in der Lage ist, zwei bis drei Dutzend Satelliten in einer entfernten geostationären Umlaufbahn zu bedienen, etwa 36.000 Kilometer von der Erde entfernt, wo es etwa 500 aktive Satelliten gibt, hauptsächlich in der Telekommunikation.

Dieses unbemannte Raumschiff wird in der Lage sein, sich an einen Satelliten anzuschließen, um ihn zu inspizieren, zu betanken und möglicherweise sogar zu reparieren oder Komponenten zu wechseln und ihn wieder in die richtige Umlaufbahn zu bringen.

Tadros beschreibt es als „äquivalent zu einem AAA-Servicetruck im geostationären Orbit“.

Und „es ist finanziell eine sehr, sehr große Chance“, fügt er hinzu.

Der Telekommunikationsriese Intelsat, der 50 geostationäre Satelliten betreibt, wählte eine andere Option und unterzeichnete einen Vertrag mit Space Logistics, einer Niederlassung von Northrop Grumman, für seine MEV, ein „sehr einfaches System“, sagte Vizepräsident Ken Lee, AFP sei ähnlich wie ein „Abschleppwagen“.

Wenn es 2019 startet, wird sich das Raumschiff an einem heruntergekommenen Satelliten befestigen und ihn in seiner richtigen Umlaufbahn neu positionieren.

Die MEV bleibt in Verbindung und verwendet einen eigenen Motor, um im Orbit zu bleiben.

Zu viel Schutt

Die Wartung im Orbit könnte auch dazu beitragen, das verwirrende Problem der Montage von Raumschrott zu reduzieren.

Von den 23.000 vom US-Militär gezählten Weltraumobjekten sind nur 1.900 aktive Satelliten.

Der Rest – der sich mit einer Geschwindigkeit von etwa 20 bis 30.000 Kilometern pro Stunde bewegt – umfasst fast 3.000 inaktive Satelliten, 2.000 Raketenstücke (wie die zweiten Stufen von Raketen) und Tausende von Fragmenten, die durch zwei Schlüsselereignisse erzeugt wurden: die absichtliche Raketenexplosion eines chinesischen Satelliten im Jahr 2007 und die Kollision eines Iridium-Satelliten mit einem alternden russischen Satelliten im Jahr 2009.

Es wurde keine kurzfristige Lösung für kleinen Weltraummüll gefunden, aber einige Unternehmen möchten in der Lage sein, defekte Satelliten aus dem Orbit zu entfernen.

Seit 2008 verlangt Frankreich von den Satellitenbetreibern, dass sie Maßnahmen ergreifen, um ihre Raumschiffe zu „deorbitieren“, indem sie sie so programmieren, dass sie in 25 Jahren wieder in die Erdatmosphäre eindringen und sie verbrennen, so Laurent Francillout, Leiter der Weltraumsicherheit am französischen National Center for Space Studies (CNES).

Wenn es um Satelliten in geostationären Umlaufbahnen geht, besteht ihre End-of-Life-Option darin, weiter von der Erde in eine „Friedhofsumlaufbahn“ 200 Meilen (300 Kilometer) weiter weg zu gelangen.

„Wir versuchen, diese Prinzipien zu fördern“, sagte Francillout gegenüber der AFP in anderen Ländern.

Astroscale, ein kleines japanisches Unternehmen, das 2013 gegründet wurde, entwickelt ein System zur Annäherung und Erfassung von Weltraummüll und kaputten Satelliten.

Obwohl es noch keinen Kundenkreis hat, erwartet Betriebsleiter Chris Blackerby, dass das Unternehmen „sehr rentabel“ sein wird.

Ein Teststart ist für 2020 geplant.

Der für 2023 geplante zukünftige „Space Tug“ von Airbus wird gebaut, um alte Satelliten zu schnappen und sie auf 200 Kilometer über der Erde zu schieben, damit sie verbrennen.

Das Problem des Weltraumschrotts wird immer größer.

Die Zahl der Satelliten im Weltraum ist laut der Satellite Industry Association in fünf Jahren bereits um 50 Prozent gestiegen, und das Wachstum geht weiter.

In der Zwischenzeit wird in den Vereinigten Staaten darüber diskutiert, ob eine bessere internationale Regulierung des Weltraumverkehrs erforderlich ist, um Unfälle zu vermeiden und zukünftige Konflikte zu bewältigen.

„Wir wollen den Wilden Westen nicht“, sagte Fred Kennedy, Direktor des Tactical Technology Office bei DARPA, dem technologischen Forschungszweig des Pentagons, und stellte fest, dass die Vereinigten Staaten mit ihrer Flotte militärischer Satelliten bestrebt sind, solide Praktiken über die Grenzen der Erde hinaus zu etablieren.

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