Neu entdeckte Protisten fügen dem Baum des eukaryontischen Lebens einen neuen Zweig hinzu.

Ein Forscherteam der Dalhousie University, Kanada, hat zwei bisher unbeschriebene Arten von Hemimastigotes identifiziert – Mitglieder der extrem seltenen Protestistengruppe Hemimastigophora. Durch phylogenetische Analysen fanden sie heraus, dass Hämimastigoten eine bisher nicht erkannte Übergruppe von Eukaryoten darstellen. Die Ergebnisse werden in der Zeitschrift Nature veröffentlicht.

„Diese Entdeckung zeichnet buchstäblich unseren Zweig des Baumes des Lebens an einem seiner tiefsten Punkte neu“, sagte Professor Alastair Simpson, Hauptautor der Studie an der Dalhousie University.

„Es öffnet eine neue Tür zum Verständnis der Evolution komplexer Zellen – und ihrer alten Ursprünge – schon lange bevor Tiere und Pflanzen auf der Erde auftauchten.“

Hemimastigotes sind freilebende eukaryotische Protisten mit zwei Flagellenreihen und einer einzigartigen Zellarchitektur, die erstmals im 19. Jahrhundert beobachtet wurden.

„Eukaryotisch bedeutet, dass die Art komplexe Zellen wie Menschen hat und Protist bedeutet, dass die Art keine Tiere, Pflanzen oder Pilze ist“, sagten Professor Simpson und Co-Autoren.

„Wie die meisten Proteste sind sie einzellig. Ihre Flagellen sind langhaarige Strukturen, die es diesen Organismen ermöglichen, sich zu bewegen, und ihnen auch helfen, andere Mikroben zu fangen, die sie als Beute verzehren.“

Das Team isolierte zwei neue Arten von Hemimastigotes – Hemimastix kukwesjijk und eine noch zu benennende Art der Gattung Spironema – aus einer Bodenprobe, die aus einer Region in der Nähe von Halifax, Nova Scotia, Kanada, gesammelt wurde.

„Aus unseren Analysen ging klar hervor, dass Hämimastigoten keiner bekannten Gruppe auf Königreichsebene angehörten, oder sogar einer bekannten „Supergruppe“ mehrerer Königreiche zusammen, wie derjenigen, die sowohl Tiere als auch Pilze umfasst“, sagte Professor Simpson.

„Diese eine kleine Sammlung von Organismen ist eine ganz neue Gruppe auf dieser Ebene, ganz allein. Es ist ein Zweig des Lebensbaums, der sehr lange Zeit getrennt war, vielleicht mehr als eine Milliarde Jahre, und wir hatten keinerlei Informationen darüber.“

Die Ergebnisse des Teams sind für Evolutionsbiologen unerlässlich, um herauszufinden, wie sich die komplexen Zellen von Tieren, Pflanzen, Pilzen, Algen und Protozoen in den letzten 1-2 Milliarden Jahren entwickelt haben.

Darüber hinaus werden Ökologen auf der ganzen Welt, die die enorm wichtige Rolle der Mikroben auf dem Planeten untersuchen, nun in der Lage sein, Hämimastigoten in ihren genetischen Datensätzen zu identifizieren; diese Biodiversität wäre bisher als nicht identifiziert galt.

„Forscher, die die mikrobielle Ökologie des Ozeans, der Seen und des Bodens untersuchen, werden jetzt in der Lage sein, Hämimastigoten in genetischen Proben aus diesen Umgebungen zu erkennen, was ein besseres Verständnis dessen vermittelt, was tatsächlich vorhanden ist und möglicherweise, wie verschiedene Mikroben interagieren“, sagte Professor Simpson.

„Dass sich eine so unterschiedliche Lebensform buchstäblich unter unseren Füßen verstecken könnte, erinnert uns daran, wie wenig wir noch über die Vielfalt des Lebens auf der Erde wissen.“

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