NASA-Astronaut könnte einer der letzten sein, der vom Weltraumbahnhof Baikonur startet.

Warum hat UThe Start der Expedition 58 kann einer der letzten für US-Astronauten an Bord von russischen Sojus-Raketen sein.

Am 3. Dezember wird die NASA-Astronautin Anne McClain voraussichtlich ihren ersten Weltraumflug an Bord von Sojus antreten, wie es jeder US-Astronaut seit 2011 getan hat. Aber schon ab dem nächsten Jahr werden US-Astronauten an Bord von kommerziellen Crew-Fahrzeugen steigen, die aus den Vereinigten Staaten hergestellt und eingeführt werden.

Es war eine lange Reise für die NASA, die ein Crewprogramm (trotz mehrfacher Verspätungen) bis zur Fertigstellung vorantreibt, seit das Space Shuttle-Programm 2011 in den Ruhestand ging. Das geschah kurz nach dem Bau der Internationalen Raumstation. Seitdem hat die NASA keine Möglichkeit mehr, Astronauten aus den Vereinigten Staaten ins All zu fliegen. Stattdessen mussten alle Astronauten der Raumstation aus dem entlegenen Baikonur, Kasachstan, zu Preisen fliegen, die heute mehr als 70 Millionen Dollar pro Sitzplatz betragen. [Ein Baikonur Sojus Launch während des Kalten Krieges]

Die russische Sojus-Raumsonde und die Sojus-Rakete haben sich zwar jeweils gut bewährt. Das System wird für seine Fähigkeit geschätzt, bei fast jedem Wetter zu starten, was das Space Shuttle nicht konnte. Auch der einzige Sojus-Flug seit acht Jahren, der entgleist war, war ein Abbruch im Oktober dieses Jahres, als zwei Besatzungsmitglieder an Bord der Expedition 57 nach nur wenigen Flugminuten sicher zur Erde zurückkehrten. (Ein deformierter Sensor in der Rakete verursachte den Abbruch, und die russische Weltraumbehörde Roscosmos genehmigte schnell die Wiederaufnahme der Flüge.)

Aber die Amerikaner waren begierig darauf, Flüge auf ihrem eigenen Boden wieder zu sehen, nicht nur wegen des Nationalstolzes, sondern auch wegen der Möglichkeiten, die sich daraus für die Industrie im ganzen Land ergeben.

Der erste kommerzielle Crew-Test ist für den 7. Januar geplant, wenn eine unbemannte Version von SpaceXs humanem Dragon-Satelliten mit einer Falcon 9-Rakete von Floridas Space Coast in der Nähe von Orlando abheben wird. Es ist das gleiche Gebiet, in dem jede US-Weltraummission mit Astronauten, einschließlich des Space Shuttle und der Apollo-Mond-Missionen, ab 1961 gestartet wurde. Die CST-100 Starliner von Boeing wird ihren ersten unbemannten Flug später im Jahr 2019 durchführen.

Vor allem SpaceX genießt branchenweite Aufmerksamkeit, da das Unternehmen als Disruptivkraft bekannt ist. Die in Hawthorne, Kalifornien, ansässige Firma gehörte zu den ersten Unternehmen, die wiederverwendbare erste Stufen für Raketen entwickelten und landeten, eine Leistung, die noch vor einem Jahrzehnt unvorstellbar war. Das Unternehmen war auch das erste, das ab 2012 kommerzielle Frachtflüge zur Raumstation durchführte.

SpaceX verändert bereits die Art und Weise, wie Frachtstarts durchgeführt werden, und das Gleiche gilt für Menschenstarts, sagte ein Vertreter der Commercial Spaceflight Federation. Das ist eine Gruppe von mehr als 80 Unternehmen, die zusammenarbeiten, um die Raumfahrtwirtschaft aufzubauen, einschließlich der Senkung der Kosten für den Zugang zu orbitalen Möglichkeiten.

„Wir gehen davon aus, dass sich die Geschichte wiederholen wird“, sagte Tommy Sanford, Geschäftsführer der Föderation, gegenüber Space.com in einer E-Mail. „Genau wie beim letzten Mal, als ein kostengünstiger, regelmäßiger und zuverlässiger Startdienstleister wie SpaceX auf den Markt kam, sanken die Kosten, der Zugang wurde erweitert und ein ganz neues wirtschaftliches Ökosystem der Aktivität – Cubesats – entstand. Wir gehen davon aus, dass ein ähnliches Muster entstehen wird, wenn die kommerzielle Crew online geht, was die Geburt neuer Ideen und Möglichkeiten mit sich bringt, die bisher nicht möglich waren.“

Die Erweiterung der Mischung aus menschlichen Trägersystemen um kommerzielles Personal wird erneut den Wettbewerb und die Innovation fördern, sagte Rich Cooper, Vizepräsident für strategische Kommunikation und Öffentlichkeitsarbeit der Space Foundation. Das wird nicht nur zwischen Boeing und SpaceX geschehen, sondern auch zwischen der Flotte von Lieferanten und Partnern, die den beiden US-Unternehmen helfen, ihre Raumschiffe auf den Boden zu bringen, sagte er.

„Die Sojus ist nicht das einzige Werkzeug in der Stadt“, sagte Cooper zu Space.com. „Es ist nicht die einzige Ressource, die wir nutzen können. Die gesamte kommerzielle Crew von Boeing-SpaceX bietet wirklich das Beste aus allen Welten, aus allen Optionen. Optionen bieten Kreativität, Nutzen und Potenzial. Das ist also das wirklich Aufregende daran.“

Cooper wies auch auf eine „Wiederbelebung des Nationalstolzes“ hin, denn die Vereinigten Staaten werden endlich ihre Rolle als Astronauten ins All zurückführen – ein Status, den das Land mit einigen Lücken zwischen 1961 und 2011 genoss. Die aktuelle Strecke ist die längste Zeit, die ein Amerikaner seit Beginn des Weltraumzeitalters gewartet hat, um vom Boden der USA in den Weltraum zu gelangen.

Von 1961 bis 1966 wurden mindestens einmal jährlich Flüge mit Raumfahrzeugen des einen oder anderen Programms durchgeführt: der Mercury-Einpersonenkapsel oder dem Zwillingsschiff Gemini, das Andocken und Weltraumspaziergänge betrieb. Die erste Apollo-Mission sollte 1967 starten, um für die Mondarbeit zu trainieren, aber nach dem tödlichen Brand der Apollo 1 wurde der erste bemannte Flug auf 1968 verschoben. Zwischen 1968 und 1972 fanden dann häufig Apollo-Missionen statt.

US-Astronauten flogen 1973 dreimal in den Weltraum für die Raumstation Skylab; dann schloss sich 1975 die nächste US-Crew einer sowjetischen Mission für Apollo-Soyuz an. Danach ergab sich eine sechsjährige Lücke bis t

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