Mit jedem Raketenstart, „Ich habe drei Herzinfarkte“.

Kurt Eberly hat kaum Haare und verliert immer mehr. Seine Aufgabe ist es, zweimal im Jahr einen metallischen Zylinder mit mehreren Tonnen Vorräten mit hoher Geschwindigkeit auf die Internationale Raumstation, 400 Kilometer über der Erde, zu starten.

Eberly leitet das Antares-Raketenprogramm bei Northrop Grumman, dem US-amerikanischen Luft- und Raumfahrtunternehmen, das sich mit SpaceX einen hochwertigen Kunden teilt: NASA.

Am Samstag um vier Uhr morgens auf Wallops Island in Virginia war Eberly in diesem Kontrollraum der NASA, der sich dem Raketenstart widmet, der kleiner ist als der Start von Cape Canaveral, Florida.

Countdown, drei, zwei, zwei, eins. Dann, genau in dem Moment, stieg die 42 Meter hohe Antares-Rakete in den dunklen Himmel und sprengte in einem höllischen Gebrüll ab.

Oben auf der Rakete befand sich eine Kapsel namens Cygnus, hergestellt in Italien und beladen mit 3.350 Kilogramm Ausrüstung, einschließlich Mahlzeiten, Kleidung für die nächste Astronautencrew, technischer Ausrüstung und rund zwei Dutzend wissenschaftlicher Experimente.

Nach dreieinhalb Flugminuten brannte die erste Etappe mit all ihrem Treibstoff ab und fiel in den Atlantik.

Der Motor der zweiten Stufe übernahm die Führung. Mit T+9 Minuten war die Rakete 212 Kilometer hoch, irgendwo im Nordosten von Puerto Rico, als der Startleiter bekannt gab, in einem sanften Monoton: „Und wir haben Cygnus Nutzlasttrennung.“

Das Raumfahrzeug trennte sich mit einer Geschwindigkeit von 7,5 Kilometern pro Sekunde.

Am Montag kam das Raumschiff auf der Internationalen Raumstation an, rastete um 7:31 Uhr (1231 GMT) ein und markierte die bisher 10. Cygnus-Mission.

Explosion im Jahr 2014

„Jeder dieser Starts, weißt du, es bringt dein Herz wirklich in Schwung und ich habe etwa drei Herzinfarkte pro Start Countdown“, sagte Eberly AFP ein paar Wochen zuvor im Reinraum, wo die Cygnus für den Flug vorbereitet ist, nicht weit von der Startrampe entfernt.

„Es ist immer noch sehr stressig zu wissen, dass wie viel Energie in diese Rakete gepackt wird und dass alles auf die richtige Weise freigesetzt werden muss.“

Am Samstag, nach dem erfolgreichen Start, erhöhte er seine Schätzung der Herzbelastung.

„Ich glaube, es sind fünf, fünf Herzinfarkte. Ich habe noch mehr Haare verloren. Aber jetzt ist es ein unglaubliches Gefühl der Erleichterung und des Glücks.“

Diese unbemannten Ladungsstarts sind so alltäglich geworden, dass sie fast banal sind. In diesem Jahr wird die ISS dreimal von russischen Raumfahrzeugen, einmal von japanischen Schiffen und fünfmal von US-Frachtschiffen zwischen SpaceX und Northrop Grumman versorgt.

Aber der Weltraum bleibt ein gefährliches Geschäft.

Die letzte Erinnerung war das Scheitern einer Sojus-Rakete auf dem Weg zum umkreisenden Außenposten am 11. Oktober, die die beiden Männer an Bord zwang, sich kurz nach dem Start zu entfernen. Niemand wurde verletzt.

Im Jahr 2014 explodierte die unbemannte Rakete mit der dritten Cygnus-Mission Sekunden nach dem Start, und die von ihr erzeugte Rauchwolke war meilenweit sichtbar.

Es war „wie ein Schlag in den Bauch“, sagte Eberly.

Es dauerte noch zwei weitere Jahre, bis eine weitere Antares gestartet wurde.

Ob mit Personen oder Fracht, Raketen reisen mit extremen Geschwindigkeiten, sagte Rick Mastracchio, ehemaliger NASA-Astronaut und Senior Director of Operations am Northrop Grumman’s Commercial Resupply Services Program.

„Du bewegst dich schneller als eine Kugel, du reist wahrscheinlich 10 mal schneller als eine beschleunigende Kugel, fünf Meilen pro Sekunde, sobald du die Umlaufbahn erreichst“, sagte er.

„Es gibt Temperaturextreme von kryogen bis hin zu Tausenden von Grad Fahrenheit, unter denen die Materialien und Maschinen arbeiten müssen“, fügte er hinzu.

„So mag es routinemäßig aussehen, aber es ist keine ganz einfache Sache. Die Raumfahrt ist hart.“

Es dauert sechs Monate und 40 Personen, um eine Antares-Rakete zu bauen. Jede Cygnus-Mission kostet die NASA im Durchschnitt rund 263 Millionen Dollar.

Abfallbeseitigung

Frachtschiffe bleiben zwischen einem und sechs Monaten auf der Raumstation. Die Entleerung und Wiederbefüllung obliegt der Crew der Astronauten und Kosmonauten, die von der Durchführung wissenschaftlicher Experimente bis hin zur Grundreinigung und Wartung an Bord des umlaufenden Außenpostens alles zu tun haben.

„Der beste Tag im Orbit ist, wenn die Cygnus ankommt. Aber es ist auch ein großartiger Tag, an dem die Cygnus geht, warum? Weil es den Müll wegnimmt“, sagte Mastracchio.

„Als Crewmitglied lebt man monatelang mit diesem Müll, wenn die Cygnus den Müll wegbringt, die Raumstation ist ein besserer Ort.“

Nur wenige Menschen auf der Erde denken wahrscheinlich an solche Details, wenn sie über einen Raketenstart nachdenken.

Zu den Zuschauern des Launch-Samstags gehörte eine Familie bolivianischer Einwanderer. Sie fuhren Stunden von North Carolina weg, um den Start zu verfolgen.

„Wir kommen aus einem sehr armen Land. Wir können diese Art von Ereignissen nie sehen. Ich bin so froh, hier zu sein“, sagte die Mutter, Marlene Ancalli.

„Das ist mein Traum“, sagte sie, als die Rakete am Himmel verschwand.

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