Mars zu kolonisieren bedeutet, den Mars zu verseuchen – und nie sicher zu wissen, ob er sein eigenes einheimisches Leben hat.

Der nächste Ort im Universum, an dem außerirdisches Leben existieren könnte, ist der Mars, und die Menschen sind bereit, innerhalb des nächsten Jahrzehnts zu versuchen, diesen planetarischen Nachbarn zu kolonisieren. Bevor das geschieht, müssen wir erkennen, dass eine sehr reale Möglichkeit besteht, dass die ersten menschlichen Schritte auf der Marsoberfläche zu einer Kollision zwischen Landleben und marinen Biota führen.

Wenn der rote Planet steril ist, würde eine menschliche Präsenz dort keine moralischen oder ethischen Dilemmata an dieser Front schaffen. Aber wenn es Leben auf dem Mars gibt, könnten menschliche Entdecker leicht zum Aussterben des marsianischen Lebens führen. Als Astronom, der diese Fragen in meinem Buch „Life on Mars: Was wir wissen sollten, bevor wir gehen“, behaupte ich, dass wir Erdlinge dieses Szenario verstehen und die möglichen Ergebnisse der Kolonisierung unseres Nachbarplaneten im Voraus diskutieren müssen. Vielleicht brauchen Missionen, die Menschen zum Mars bringen würden, eine Auszeit.

Wo das Leben sein könnte

Das Leben, so schlagen Wissenschaftler vor, hat einige grundlegende Anforderungen. Es könnte überall im Universum existieren, das flüssiges Wasser, eine Wärme- und Energiequelle und reichlich Mengen einiger weniger wichtiger Elemente wie Kohlenstoff, Wasserstoff, Sauerstoff, Stickstoff und Kalium enthält.

Der Mars qualifiziert sich, ebenso wie mindestens zwei weitere Orte in unserem Sonnensystem. Sowohl Europa, einer der großen Monde des Jupiters, als auch Enceladus, einer der großen Monde des Saturn, scheinen diese Voraussetzungen für die Aufnahme der einheimischen Biologie zu besitzen.

Ich schlage vor, dass die Art und Weise, wie Wissenschaftler die Erkundungsmissionen zu diesen beiden Monden geplant haben, wertvolle Hintergrundinformationen liefert, wenn es darum geht, wie man den Mars ohne Kontaminationsrisiko erkunden kann.

Sowohl Europa als auch Enceladus haben unter ihren dicken Schichten von Oberflächeneis globale Ozeane, in denen 4,5 Milliarden Jahre des Aufwühlens der Ursuppe das Leben ermöglicht haben könnten. NASA-Satelliten haben sogar spektakuläre Geysire abgebildet, die Wasserfontänen aus diesen unterirdischen Ozeanen in den Weltraum schleudern.

Um herauszufinden, ob ein Mond Leben hat, entwickeln Planetenwissenschaftler aktiv die Europa Clipper-Mission für einen Start in den 2020er Jahren. Sie hoffen auch, zukünftige Missionen zu planen, die sich an Enceladus richten.

Achten Sie darauf, dass Sie nicht verunreinigt werden.

Seit Beginn des Weltraumzeitalters haben Wissenschaftler die Bedrohung durch biologische Kontamination anderer Welten ernst genommen. Bereits 1959 hielt die NASA Treffen ab, um über die Notwendigkeit der Sterilisation von Raumfahrzeugen zu diskutieren, die in andere Welten geschickt werden könnten. Seitdem haben sich alle planetarischen Erkundungsmissionen an Sterilisationsstandards gehalten, die ihre wissenschaftlichen Ziele mit der Einschränkung vereinbaren, sensible Geräte nicht zu beschädigen, was zu Missionsausfällen führen könnte. Heute existieren NASA-Protokolle zum Schutz aller Körper des Sonnensystems, einschließlich des Mars.

Da die Vermeidung der biologischen Kontamination von Europa und Enceladus eine äußerst verständliche und vorrangige Anforderung aller Missionen in der jovianischen und sättigenden Umgebung ist, bleiben ihre Monde unbelastet.

Die Galileo-Mission der NASA erforschte von 1995 bis 2003 den Jupiter und seine Monde. Angesichts der Umlaufbahn von Galileo bestand die Möglichkeit, dass das Raumschiff, sobald es aus dem Raketentreibstoff heraus und den Launen von Gravitationsschleppern des Jupiter und seiner vielen Monde ausgesetzt war, eines Tages in Europa eindringen und dadurch Europa kontaminieren konnte.

Eine solche Kollision könnte erst in vielen Millionen Jahren eintreten. Dennoch, obwohl das Risiko gering war, war es auch real. Die NASA hat den Hinweisen des Komitees der Nationalen Akademien für Planeten- und Mondforschung, das ernsthafte nationale und internationale Einwände gegen die mögliche unbeabsichtigte Entsorgung der Galileo-Raumsonde auf Europa erhoben hat, besondere Aufmerksamkeit geschenkt.

Um ein solches Risiko vollständig auszuschließen, benutzte die NASA am 21. September 2003 das letzte Stück Treibstoff auf dem Raumschiff, um es in die Atmosphäre von Jupiter zu tauchen. Mit einer Geschwindigkeit von 30 Meilen pro Sekunde verdampfte Galileo innerhalb von Sekunden.

Vierzehn Jahre später wiederholte die NASA dieses Szenario zum Schutz des Mondes. Die Cassini-Mission umkreiste und studierte von 2004 bis 2017 den Saturn und seine Monde. Am 15. September 2017, als der Treibstoff knapp geworden war, tauchte Cassini auf Anweisung der NASA-Betreiber das Raumschiff bewusst in die Atmosphäre des Saturns, wo es sich auflöste.

Aber was ist mit dem Mars?

Der Mars ist das Ziel von sieben aktiven Missionen, darunter zwei Rover, Opportunity und Curiosity. Darüber hinaus soll die InSight-Mission der NASA am 26. November auf dem Mars landen, wo sie Messungen der inneren Struktur des Mars durchführen wird. Als nächstes, mit den geplanten Starts für 2020, sollen sowohl der ExoMars-Rover der ESA als auch der Mars 2020-Rover der NASA nach Beweisen für Leben auf dem Mars suchen.

Die gute Nachricht ist, dass Roboterroboter ein geringes Risiko einer Kontamination des Mars darstellen, da alle Raumfahrzeuge, die auf dem Mars landen sollen, vor dem Start strengen Sterilisationsverfahren unterliegen. Dies ist der Fall, seit die NASA in den 1970er Jahren „strenge Sterilisationsverfahren“ für die Wikinger-Landerkapseln einführte, da sie direkt mit der Marsoberfläche in Kontakt kamen. Diese Rover haben wahrscheinlich eine extrem geringe Anzahl von mikrobiellen blinden Passagieren.

Jede terrestrische Biota, die es schafft, Fahrten auf der Außenseite dieser Rover zu organisieren, hätte es sehr schwer, die halbjährliche Reise von der Erde zum Mars zu überleben. Das Vakuum des Weltraums in Kombination mit der Einwirkung von harter Röntgenstrahlung, ultraviolettem Licht und kosmischer Strahlung würde mit ziemlicher Sicherheit die Außenseiten aller zum Mars gesendeten Raumfahrzeuge sterilisieren.

Alle Bakterien, die sich in einen der Rover geschlichen haben, könnten lebendig auf dem Mars ankommen. Aber wenn jemand entkommen sollte, würde die dünne Marsatmosphäre praktisch keinen Schutz vor hochenergetischen, sterilisierenden Strahlen aus dem Weltraum bieten. Diese Bakterien würden wahrscheinlich sofort abgetötet werden. Aufgrund dieser rauen Umgebung muss sich das Leben auf dem Mars, falls es derzeit existiert, mit ziemlicher Sicherheit unter der Oberfläche des Planeten verstecken. Da keine Rover Höhlen erkundet oder tiefe Löcher gegraben haben, hatten wir noch keine Gelegenheit, mit allen möglichen marsianischen Mikroben zu bohren.

Da sich die Erforschung des Mars bisher auf unbemannte Fahrzeuge beschränkt hat, bleibt der Planet wahrscheinlich frei von terrestrischer Kontamination.

Aber wenn die Erde Astronauten zum Mars schickt, werden sie mit Lebenserhaltungs- und Energieversorgungssystemen, Lebensräumen, 3D-Druckern, Lebensmitteln und Werkzeugen reisen. Keines dieser Materialien kann auf die gleiche Weise sterilisiert werden wie Systeme, die mit robotischen Raumfahrzeugen verbunden sind. Menschliche Kolonisten werden Abfälle produzieren, versuchen, Lebensmittel anzubauen und mit Maschinen Wasser aus dem Boden und der Atmosphäre zu gewinnen. Allein durch das Leben auf dem Mars werden menschliche Kolonisten den Mars verseuchen.

Kann die Uhr nach der Kontamination nicht zurückdrehen.

Weltraumforscher haben einen sorgfältigen Ansatz für die robotergestützte Erforschung des Mars und eine distanzierte Haltung gegenüber Europa und Enceladus entwickelt. Warum sind wir dann gemeinsam bereit, die Gefahr für das Leben im Mars durch die Erforschung und Kolonisierung des roten Planeten zu übersehen?

Die Verunreinigung des Mars ist keine unvorhergesehene Folge. Vor einem Vierteljahrhundert behauptete ein Bericht des Nationalen Forschungsrates mit dem Titel „Biologische Kontamination des Mars: Fragen und Empfehlungen“, dass Missionen, die Menschen zum Mars bringen, unweigerlich den Planeten verseuchen werden.

Ich glaube, dass es wichtig ist, dass jeder Versuch unternommen wird, Beweise für vergangenes oder gegenwärtiges Leben auf dem Mars zu erhalten, lange vor zukünftigen Missionen zum Mars, zu denen auch Menschen gehören. Was wir entdecken, könnte unsere gemeinsame Entscheidung beeinflussen, ob wir überhaupt Kolonisten dorthin schicken sollen.

Selbst wenn wir die Risiken ignorieren oder uns nicht um die Risiken kümmern, die eine menschliche Anwesenheit für das Leben im Mars darstellen würde, hat die Frage, das Leben im Mars wieder auf die Erde zu bringen, ernsthafte gesellschaftliche, rechtliche und internationale Auswirkungen, die eine Diskussion verdienen, bevor es zu spät ist. Welche Risiken könnten das Leben auf dem Mars für unsere Umwelt oder unsere Gesundheit darstellen? Und hat ein Land oder eine Gruppe das Recht, eine Kontamination zu riskieren, wenn diese marsianischen Lebensformen das DNA-Molekül angreifen und damit das gesamte Leben auf der Erde gefährden könnten?

Aber sowohl öffentliche – NASA, das Projekt Mars 2117 der Vereinigten Arabischen Emirate – als auch private – SpaceX, Mars One, Blue Origin – planen bereits, Kolonisten zum Bau von Städten auf dem Mars zu transportieren. Und diese Missionen werden den Mars verseuchen.

Einige Wissenschaftler glauben, dass sie bereits starke Beweise für das Leben auf dem Mars in Vergangenheit und Gegenwart gefunden haben. Wenn es bereits Leben auf dem Mars gibt, dann gehört der Mars, zumindest jetzt, den Marsmenschen. Der Mars ist ihr Planet, und das Leben im Mars wäre durch eine menschliche Anwesenheit dort bedroht.

Hat die Menschheit ein unveräußerliches Recht, den Mars zu kolonisieren, nur weil wir das bald tun können? Wir haben die Technologie, um mit Robotern zu bestimmen, ob der Mars bewohnt ist. Verlangt die Ethik, dass wir diese Werkzeuge verwenden, um definitiv zu beantworten, ob der Mars bewohnt oder steril ist, bevor wir menschliche Fußabdrücke auf die Marsoberfläche legen?

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