Mars ist hart‘: Die Spannung steigt für die InSight-Landung der NASA auf dem Roten Planeten.

Der InSight Mars-Lander von Britain-SizNASA soll morgen Nachmittag (26. November) auf dem Roten Planeten landen, und Mitglieder des Missionsteams und Vertreter der Agentur sind verständlicherweise nervös über den Make-or-Break-Moment.

Weniger als die Hälfte aller Marsmissionen, seien es Orbiter oder Landungsflugzeuge, haben im Laufe der Jahrzehnte ihre Ankünfte auf dem Roten Planeten bewältigt, bemerkte Thomas Zurbuchen, stellvertretender Administrator des NASA Science Mission Directorate in Washington, D.C., während einer Pressekonferenz heute (25. November) hier im Jet Propulsion Laboratory (JPL) der Agentur. [NASAs InSight Mars Lander: Full Coverage]

„Also, wir sind natürlich besorgt“, sagte Zurbuchen. „Wir erkennen an, dass Sie den Mars nie als selbstverständlich betrachten. Der Mars ist hart.“

Die Schwierigkeit für landende Missionen ergibt sich vor allem aus der Tatsache, dass der Mars sowohl eine relativ starke Gravitationskraft als auch eine feuchte Atmosphäre aufweist, die nur 1 Prozent so dick ist wie die der Erde, sagte Tom Hoffman, InSight-Projektmanager bei JPL. So werden herannahende Raumfahrzeuge auf hohe Geschwindigkeiten beschleunigt und haben es dann schwer, genug Energie zu verbrauchen, um vor der Landung langsamer zu werden, erklärte er während der heutigen Pressekonferenz.

InSight wird die Marsatmosphäre kurz vor 15.00 Uhr EST (2000 GMT) mit einer Geschwindigkeit von etwa 19.800 km/h (12.300 mph) erreichen. Das Raumschiff muss seinen Zieleintrittswinkel von 12 Grad genau festlegen, haben Teammitglieder gesagt: Noch steiler, und InSight wird brennen; noch flacher, und das Fahrzeug wird von der Atmosphäre abprallen und sich in den Weltraum kultivieren.

Der Luftwiderstand wird InSight schließlich auf etwa 1.350 km/h (840 mph) verlangsamen, und dann wird das Schiff seinen Überschallschirm einsetzen, sagte Hoffman. Kurz vor der Landung wird InSight seine Retrorockets aktivieren, so dass er sich mit nur 8 km/h (5 mph) auf dem roten Schmutz absetzen kann. Sie können die gesamte Action hier auf Space.com mit freundlicher Genehmigung der NASA live verfolgen.

Dies ist die gleiche Entry, Descent and Landing (EDL)-Strategie wie beim Phoenix-Lander der NASA, der im Mai 2008 sicher in der Mars-Arktis landete. Es gibt keinen raketenbetriebenen Himmelskran, der den schwereren Curiosity-Rover der Agentur im August 2012 auf die Oberfläche des Roten Planeten senkte. (Die EDL-Sequenz von InSight dauert etwa 6,5 Minuten, anstatt der 7 Minuten, die von Curiosity erlebt werden. Aber einige NASA-Beamte und InSight-Teammitglieder sind zusammengekommen und bezeichnen den bevorstehenden Feuerprozess auch als „7 Minuten Terror“.)

Sowohl Hoffman als auch Zurbuchen zeigten sich zuversichtlich, dass InSight morgen erfolgreich sein wird, ebenso wie der Missionschef Bruce Banerdt, ebenfalls vom JPL. Alle drei betonten, dass das Missionsteam alles getan hat, um potenzielle Probleme zu antizipieren und zu mildern.

„Aber man weiß nie, was passieren wird“, sagte Hoffman. „Alles muss perfekt laufen, und der Mars könnte uns immer einen Curveball verpassen.“

Hoffman warf auch einen Fall von Nerven auf, und er sagte voraus, dass die ganze aufgestaute Aufregung und Sorge morgen ausbrechen wird, wenn er die ersten „I’m OK“-Signale von InSight auf der Marsoberfläche erhält.

„Ich werde meinen inneren Vierjährigen auf jeden Fall loslassen“, sagte Hoffman.

Nach dem Touchdown kann InSight – der Name steht für „Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport“ – an die Arbeit gehen. Der stationäre Lander wird das erste Raumschiff sein, das jemals das Innere des Mars untersucht und Daten über die Struktur und Zusammensetzung des Roten Planeten sammelt. Solche Informationen werden Aufschluss darüber geben, wie felsige Welten wie Mars und Erde entstehen und sich entwickeln, haben Missionsoffizielle gesagt.

InSight wird dies mit einer Reihe von hochempfindlichen Seismometern und einer Hitzesonde tun, die sich bis zu 5 Meter unter die Marsoberfläche schlagen wird.  Die Mitglieder des Missionsteams werden auch die Kommunikationsausrüstung des Landers verwenden, um das leichte Wackeln der Marsdrehachse zu messen, das wiederum wichtige Details über den Kern des Planeten enthüllen sollte.

Die 850 Millionen Dollar teure InSight-Mission wurde am 5. Mai gestartet, zusammen mit zwei winzigen Würfeln namens MarCO-A und MarCO-B. Die Tag-alongs in Aktentaschengröße sind Technologiedemonstratoren, die zeigen sollen, dass Cubesats tatsächlich den interplanetaren Raum erforschen können; das MarCO-Duo wird auch darauf abzielen, morgen während der EDL-Sequenz Heimdaten von InSight zu senden, obwohl diese Aufgabe für den Erfolg des Landers nicht entscheidend ist. (MarCO-A und MarCO-B werden sich InSight nicht auf der Fläche anschließen; sie werden am Mars vorbeifliegen.)

Der Start von InSight erfolgte etwa zwei Jahre später als geplant. Die Sonde verfehlte ihr ursprüngliches Startfenster vom März 2016, nachdem ein Leck in der Vakuumkammer um die Seismometer-Suite herum festgestellt wurde. Mars und Erde richten sich nur einmal alle 26 Monate für interplanetare Missionen richtig aus, so dass das InSight-Team auch nach der Behebung des Lecks eine Weile warten musste.

Besuchen Sie Space.com am Montag, den 26. November, für eine vollständige Abdeckung der InSight-Landung auf dem Mars.

Mike Walls Buch über die Suche nach außerirdischem Leben „Out There“ (Grand Central Publishing, 2018; illustriert von Karl Tate) ist jetzt erschienen. Folgt ihm auf Twitter @michaeldwall. Folgen Sie uns oder Facebook. Ursprünglich veröffentlicht auf Space.com. ed Cluster Of Ter

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