Kleinster jemals in Kenia entdeckter fossiler Affe

Als der Anthropologe der Stony Brook University, James Rossie, an seinem ersten Tag der Ausgrabung anfing, Sedimente in den Tugen Hills von Kenia zu durchsuchen, wusste er nicht, dass er Zähne von einer zuvor unentdeckten kleinen Affenart entdecken würde.

Eine von Rossie und seinem ehemaligen Doktorvater, dem verstorbenen Andrew Hill der Yale University, verfasste Studie zeigt, dass es sich um eine neue Affenart handelt – die kleinste, die je beschrieben wurde und knapp 3,5 Kilogramm wiegt – von 12,5 Millionen Jahre alten Stätten in den Tugener Bergen, die wichtige Hinweise auf den unerklärlichen Rückgang der Vielfalt der Affen während der miozänen Epoche gibt. Das Papier mit dem Titel „Eine neue Art von Simiolus aus dem mittleren Miozän der Tugen Hills, Kenia“ soll in der Dezemberausgabe des Journal of Human Evolution veröffentlicht werden.

Die fossilen Molaren wurden 2004 von Rossie und Hill an drei verschiedenen Stellen entlang der Tugen Hills und des Lake Baringo Basin gefunden, nur mehr als ein Jahrzehnt vor Hill’s Tod im Jahr 2015. Rossie sagte, dass fossile Molaren von dem winzigen Affen, der jetzt im National Museum of Kenya, Nairobi, untergebracht ist, Beweise für das Fressen von Blättern zeigen, was darauf hindeutet, dass er in direktem Wettbewerb mit den frühesten Kolobinaffen um Nahrungsressourcen stand. Rossie sagte, dass der kleine Affe auch das jüngste überlebende Mitglied ist, das noch von den kleinen Affen beschrieben wird, die in der frühen miozänen Epoche gediehen sind.

Zu Beginn des Miozäns gab es nur wenige Affenarten, während Affen durch eine breite Ausstrahlung von Arten zwischen 4 und 50 Kilogramm repräsentiert wurden; heute sind jedoch nur noch eine Handvoll Affenarten übrig. Genau das, was den Rückgang der Affenvielfalt und den Aufstieg der Affenvielfalt verursacht hat, ist ein Geheimnis, das Paläontologen seit Jahrzehnten in Betracht ziehen, sagte Rossie, und viele vermuten, dass der direkte Wettbewerb zwischen den beiden Gruppen schuld war.

„Eine Sache, die uns das zeigt, ist, dass einige Affen sich in Richtung Blattwerk lehnten, gerade in der Zeit, als Affen ihre einzigartig effektiven Anpassungen dafür entwickelten“, sagte Rossie, . „Unter diesen Umständen überrascht es mich nicht, dass dies das letzte Mal ist, dass man diese kleinen Affen sieht. Wir haben vorher die frühesten Colobin-Affen an diesen Orten gefunden, und jetzt haben wir einen Affen, der aussieht, als wäre er in direkter Konkurrenz zu ihnen um Nahrung gestanden.“

Rossie, ein außerordentlicher Professor für Anthropologie am College of Arts and Sciences, sagte, dass fossile Molaren des winzigen Affen, der jetzt im National Museum of Kenya, Nairobi, untergebracht ist, Beweise für den Verzehr von Blättern zeigen, was darauf hindeutet, dass er in direktem Wettbewerb mit den frühesten Kolobinenaffen für Nahrungsressourcen stand. Rossie sagte, dass der kleine Affe auch das jüngste überlebende Mitglied ist, das noch von den kleinen Affen beschrieben wird, die in der frühen miozänen Epoche gediehen sind.

Das größte Hindernis für die Lösung dieses Rätsels ist die relative Knappheit an fossilen Standorten in der Mitte des Übergangs, sagte Rossie – von etwa 14 bis 6 Ma. Die neue Art stammt von Standorten in den Tugen-Bergen, die zu einer kleinen Anzahl afrikanischer Standorte in dieser Zeitspanne gehören.

Mehr Informationen:
James B. Rossie et al. Eine neue Art von Simiolus aus dem mittleren Miozän der Tugen Hills, Kenia, Journal of Human Evolution (2018). DOI: 10.1016/j.j.jhevol.2018.09.002

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