Kepler, das revolutionäre Planeten-Jagd-Teleskop der NASA, ist tot.

Nachdem der Treibstoff ausgegangen ist, hinterlässt die Mission ein Erbe von Tausenden von Exoplaneten und ein neues Verständnis des kosmischen Kontexts der Erde.

Die produktivste Planetenjagdmaschine der Geschichte hat sich abgezeichnet.

NASAs Kepler-Weltraumteleskop, das 70 Prozent der 3.800 bestätigten außerirdischen Welten bis heute entdeckt hat, ist der Treibstoff ausgegangen, kündigten Agenturbeamte heute (30. Oktober) an. Kepler kann sich nicht mehr neu orientieren, um kosmische Objekte zu studieren oder seine Daten auf die Erde zu übertragen, so dass die Arbeit des legendären Instruments im Weltraum nach fast einem Jahrzehnt abgeschlossen ist.

Und diese Arbeit war transformativ. [Keplers 7 größte Entdeckungen von Exoplaneten]

„Kepler hat uns gelehrt, dass Planeten allgegenwärtig und unglaublich vielfältig sind“, sagte die Kepler-Projektwissenschaftlerin Jessie Dotson, die ihren Sitz im Ames Research Center der NASA in Moffett Field, Kalifornien, hat, gegenüber Space.com. „Es hat sich verändert, wie wir den Nachthimmel betrachten.“

Die heutige Ankündigung kam nicht unerwartet. Kepler hat seit Monaten wenig Treibstoff, und Missionsmanager haben das Raumschiff in letzter Zeit mehrmals eingeschlafen, um seine Betriebsdauer so weit wie möglich zu verlängern. Aber das Ende konnte nicht für immer verhindert werden; Keplers Tank wurde vor zwei Wochen endlich trocken, sagten Mitglieder des Missionsteams während eines Telefonats mit Reportern heute.

„Dies markiert das Ende des Betriebs von Raumfahrzeugen für Kepler und das Ende der Sammlung wissenschaftlicher Daten“, sagte Paul Hertz, Leiter der Astrophysikabteilung der NASA, während der Telefonkonferenz.

Führend bei der Exoplaneten-Revolution
Kepler jagte mit der „Transitmethode“ nach fremden Welten und fand die Helligkeitsabfälle, die entstehen, wenn ein Planet das Gesicht seines Sterns aus der Perspektive der Raumsonde kreuzt.

Diese Einbrüche sind winzig klein, so klein, dass die NASA-Beamten ursprünglich zweifelhaft waren, dass ein Raumschiff solche Messungen durchführen konnte. Die treibende Kraft hinter Kepler, Ames‘ Bill Borucki, ließ in den 90er Jahren vier Missionsvorschläge ablehnen, bevor sie schließlich im Jahr 2000 durchbrochen wurden, nachdem er und sein Team die Empfindlichkeit des Instruments auf einem Prüfstand auf der Erde demonstriert hatten. (Borucki ging 2015 in den Ruhestand.)

Es dauerte noch eine Weile, bis Kepler nach oben kam. Das Raumschiff startete im März 2009 auf einer 600-Millionen-Dollar-Mission, um zu messen, wie verbreitet erdähnliche Planeten in der gesamten Milchstraße sind.

Zuerst starrte Kepler kontinuierlich auf einen einzigen kleinen Fleck am Himmel und studierte etwa 150.000 Sterne gleichzeitig. Diese Arbeit war unglaublich produktiv und brachte bisher 2.327 bestätigte Exoplanetenfunde.

Im Mai 2013 scheiterte jedoch das zweite von Keplers vier orientierungserhaltenden „Reaktionsrädern“. Das Raumschiff konnte sich nicht stabil genug halten, um seine ultrapräzisen Transitmessungen durchzuführen, und Keplers ursprüngliche Planetenjagd endete.

Aber das Raumschiff war noch nicht fertig. Keplers Handler fanden bald einen Weg, ihn mit Sonnenlichtdruck zu stabilisieren, und 2014 genehmigte die NASA eine neue Mission namens K2. (Es kommt nicht in Frage, Astronauten zum Dienst an Kepler zu schicken; das Raumschiff umkreist die Sonne, nicht die Erde, und ist Millionen von Meilen von unserem Planeten entfernt.)

Während des K2 studierte Kepler eine Vielzahl von kosmischen Objekten und Phänomenen, von Kometen und Asteroiden in unserem eigenen Sonnensystem bis hin zu fernen Supernova-Explosionen, im Laufe verschiedener 80-tägiger „Kampagnen“. Die Planetenjagd blieb eine wichtige Aktivität; der Beutezug der K2 Außerirdischenwelt liegt heute bei 354.

Keplers Beobachtungen über beide seiner Missionen deuten darauf hin, dass die Planeten die Sterne in der Milchstraße übertreffen und dass potenziell erdähnliche Welten verbreitet sind. Tatsächlich scheinen etwa 20 Prozent der sonnenähnlichen Sterne in unserer Galaxie felsige Planeten in der bewohnbaren Zone zu beherbergen, dem Bereich von Entfernungen, in dem flüssiges Wasser auf einer Weltoberfläche vorhanden sein könnte.

„Keplers exoplanetisches Vermächtnis ist ein absoluter Blockbuster“, sagte Dotson zu Space.com.

Aber das Vermächtnis der Mission erstreckt sich auch auf andere Bereiche, betonte sie. Zum Beispiel helfen Keplers präzise Helligkeitsmessungen – die das Teleskop für mehr als 500.000 Sterne durchgeführt hat – Astronomen, das Innenleben von Sternen besser zu verstehen. Und die Supernova-Beobachtungen des Instruments könnten ein beträchtliches Licht auf einige der dramatischsten Ereignisse im Universum werfen.

„Wir haben Explosionen gesehen, sobald sie geschehen, von Anfang an“, sagte Dotson. „Und das ist sehr aufregend, wenn du herausfinden möchtest, warum die Dinge so laufen, „Bumm!““

Noch nicht fertig
Auch wenn Kepler die Augen geschlossen hat, sollten die Entdeckungen aus der Mission für die kommenden Jahre weitergehen. Etwa 2.900 „Kandidaten“-Exoplaneten, die von den Raumfahrzeugen entdeckt wurden, müssen noch untersucht werden, und die meisten davon sollten am Ende das eigentliche Geschäft sein, haben die Mitglieder des Kepler-Teams gesagt.

Viele andere Daten müssen noch analysiert werden, betonte Dotson.

Und Kepler wird weiterhin in der Exoplaneten-Revolution leben, die sie ausgelöst hat. So startete die NASA im April ein neues Raumschiff namens Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), das nach fremden Welten sucht, die Sterne umkreisen, die relativ nah an der Sonne liegen (mit der Transitmethode, genau wie Kepler).

Einige der vielversprechendsten Funde von TESS werden vom James Webb Space Telescope der NASA im Wert von 8,9 Milliarden Dollar untersucht, das 2021 starten soll. Webb wird in der Lage sein, die Atmosphären nahegelegener außerirdischer Welten zu scannen und nach Methan, Sauerstoff und anderen Gasen zu suchen, die Anzeichen von Leben sein können.

Keplers Tod „ist nicht das Ende einer Ära“, sagte Kepler-Systemingenieur Charlie Sobeck, ebenfalls von der NASA Ames, gegenüber Space.com. „Es ist eine Gelegenheit, sich zu erinnern, aber es ist kein Ende.“

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