Kalte und felsige „Super-Erde“, die dreimal so groß ist wie unser Planet, wird entdeckt.

Eine gefrorene „Super-Erde“ wurde entdeckt, die Barnard’s Star umkreist, den der Sonne am nächsten liegenden Einzelstern.

Trotz Oberflächentemperaturen von etwa -150°C (-238°F) glauben Wissenschaftler, dass unter dem Eis, das Leben beherbergen kann, Taschen mit flüssigem Wasser liegen könnten.

Der neu entdeckte Planet, Barnard’s Star b, gilt als felsig und mindestens 3,2 mal größer als die Erde.

Sein Wirt, Barnard’s Star, ist sechs Lichtjahre von der Erde entfernt – kaum eine Entfernung auf astronomischer Ebene – mit einer Leuchtkraft, die 0,0035 mal so groß ist wie die der Sonne.

Das einzige engere Sternensystem ist Alpha Centauri, das aus drei durch die Schwerkraft verbundenen Sternen besteht, die etwa vier Lichtjahre entfernt sind.

Mit 3.170 Kelvin (2.896°C / 5.246°F) gibt dieser dunkle Zwerg das meiste Licht im Infrarotbereich ab und badet Barnard’s Star b in einem seltsamen orangefarbenen Farbton.

Barnard’s Star b umkreist einen kühlen Rotzungenstern, kleiner und älter als die Sonne, der alle 233 Tage eine Umlaufbahn absolviert, die ein internationales Forscherteam – darunter das Institut de Ciències de l’Espai in Spanien – gefunden hat.

Aufgrund der fehlenden Wärme bleibt der Planet tiefgefroren, obwohl er viel näher an seinem Elternstern liegt als die Erde an der Sonne.

Aber Astronomen haben nicht ausgeschlossen, dass sich die Lebenschancen auf der eisigen Welt entwickeln.

Im Gegensatz zu vielen anderen Roten Zwergen ist Barnard’s Star relativ inaktiv und es ist nicht so wahrscheinlich, dass er nahegelegene Planeten mit Strahlung ausstößt, die dem Leben keine Chance geben würde.

Während das Sternenlicht von Barnard’s Star b zu schwach ist, um flüssiges Wasser auf seiner Oberfläche zu haben, hat Barnard’s Star b wahrscheinlich eine ähnliche Temperatur wie Jupitermond Europa“, sagte Professor Carole Haswell, Leiterin der Astronomie an der Open University und Mitglied des internationalen Teams, das die Entdeckung bekannt gab.

Berühmt ist, dass Europa über einen unterirdischen Ozean verfügt, der als möglicher Lebensraum gilt. Es ist möglich, dass Barnard’s Star b ähnliche Nischen für das Leben bietet.

Verlockend ist, dass Super-Erde wie Barnard’s Star b wahrscheinlich die geothermische Aktivität länger aufrecht erhalten als ihre Kollegen mit geringerer Masse.

Dies könnte dem Leben helfen, indem es nachhaltige Wärme und die Chemikalien liefert, die zum Aufbau komplexer organischer Moleküle benötigt werden.

Diese neue Entdeckung bietet spannende Perspektiven, um mehr über die Vielfalt der Planetensysteme der Galaxie zu erfahren, angefangen bei den nahen Nachbarn unseres eigenen Sonnensystems.

Die Existenz des Planeten wurde nach zwei Jahrzehnten Beobachtung mit mehreren verschiedenen bodengebundenen Teleskopen und Instrumenten bestätigt.

Einer von ihnen war das neue, hochmoderne Planetenjagdinstrument Carmenes am Calar Alto Observatorium in Spanien.

Selbst die leistungsstärksten Teleskope, die heute im Einsatz sind, wären nicht in der Lage, Barnard’s Star b direkt abzubilden.

Stattdessen benutzten Astronomen die bewährte Radialgeschwindigkeitstechnik, um nach Lichtfrequenzvariationen zu suchen, die das „Wackeln“ verraten, das ein umlaufender Planet einem Stern verleiht.

Aus diesen Messungen können sie die Masse und Umlaufzeit eines Planeten abschätzen.

Vor zwei Jahren entdeckte das gleiche astronomische Team einen Planeten, der den nächsten Nachbarn der Sonne, Proxima Centauri, Teil des Alpha Centauri-Systems, umkreist.

Der Planet, Proxima Centauri b, ist nur 4,2 Lichtjahre von der Erde entfernt. Obwohl die Proxima Centauri b eine Oberfläche hat, die möglicherweise warm genug für flüssiges Wasser ist, werden die Chancen, dort Leben zu finden, durch feindliche Röntgenstrahlen und ultraviolette Strahlung, die aus ihrem Stern ausströmen, verringert.

Professor Haswell fügte hinzu: „Vor dreißig Jahren, so weit wir wussten, könnte unser Sonnensystem absolut einzigartig sein, mit Planeten, die durch ein Freakereignis in der Frühgeschichte der Sonne gebildet wurden.

Die technologischen Entwicklungen der letzten 20 Jahre haben gezeigt, dass Planeten verbreitet sind, und wir sind heute ziemlich sicher – basierend auf Statistiken -, dass die Mehrheit der Sterne Planeten hat.

Das bedeutet, dass wir beginnen können, unser eigenes Sonnensystem in den Kontext zu stellen und fundierte Schlussfolgerungen darüber zu ziehen, wie speziell die Erde ist.

Diese Entdeckung von Barnard’s Star b, der den nächsten Einzelstern der Sonne umkreist, zeigt, dass die statistischen Schlussfolgerungen richtig sind: Die meisten Sterne scheinen Planeten zu haben.

In nur sechs Lichtjahren Entfernung könnte Barnards Stern b möglicherweise von Menschen von der Erde aus besucht werden. Sicher, selbst mit unserer derzeitigen Technologie könnten wir unbemannte Sonden starten, um Bilder von diesem Planeten zurückzuschicken.

Der leitende Astronom Dr. Ignasi Ribas vom Institut für Weltraumstudien Kataloniens in Spanien sagte, das Team habe 771 Messungen untersucht.

Sie fügte hinzu: „Nach sehr sorgfältiger Analyse sind wir zu über 99 Prozent zuversichtlich, dass der Planet da ist.

„Wir müssen jedoch vorsichtig bleiben und mehr Daten sammeln, um den Fall in Zukunft zu lösen.

Die vollständigen Ergebnisse der Studie wurden in der Zeitschrift Nature veröffentlicht.

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