Hubble-Teleskop zeigt Tausende von „verwaisten“ Sternhaufen, die zwischen Galaxien treiben.

Sodom AnEine riesige kosmische Nachbarschaft, in der mehr als 1.000 gravitativ gebundene galaktische Nachbarn leben, strotzt vor Tausenden von verstreuten Sternhaufen, wie Bilder vom Hubble-Weltraumteleskop gezeigt haben.

Während einer umfassenden Untersuchung des Koma-Galaxienhaufens zählten Astronomen mit dem Hubble-Weltraumteleskop 22.426 kugelförmige Sternhaufen, die über den Raum zwischen diesen Galaxien verstreut waren. Jede dieser dichten, kugelförmigen Gruppen enthält Hunderttausende alter Sterne, die sich wegen ihrer gegenseitigen Anziehungskraft zusammenkauern, ähnlich wie die größeren Galaxien, aus denen sich der Koma-Haufen zusammensetzt.

Der Koma-Cluster, der sich mehr als 300 Millionen Lichtjahre von der Erde entfernt im Sternbild Coma Berenices befindet, ist einer der ersten Orte, an dem Wissenschaftler Beweise für dunkle Materie fanden, eine unsichtbare Form von Masse, die nur durch die Gravitationswirkung auf ihre sichtbare Umgebung erkannt werden kann. [Galerie: Dunkle Materie im ganzen Universum]

„Da Kugelhaufen viel kleiner als ganze Galaxien sind – und viel häufiger vorkommen – sind sie ein viel besserer Indikator dafür, wie die Struktur des Weltraums durch die Schwerkraft des Koma-Clusters verzerrt wird“, sagten NASA-Beamte in einer Erklärung.

Astronomen denken, dass die wandernden Sternhaufen einst zu Galaxien im Koma-Knäuel gehörten, aber „verwaist von ihrer Heimatgalaxie aufgrund von Galaxien-Nahkollisionen innerhalb des verstopften Haufens“ waren, sagten NASA-Beamte. Hubble-Bilder haben gezeigt, dass einige dieser ausgestoßenen Sternhaufen in „brückenartigen Mustern“ angeordnet sind, von denen NASA-Beamte sagten, dass sie „verräterische Beweise für Wechselwirkungen zwischen Galaxien sind, in denen sie gravitativ aneinander ziehen, als würden sie Toffees ziehen“.

Astronomen untersuchen die Galaxien und Sternhaufen im Koma-Cluster seit 2006, als das Hubble-Weltraumteleskop begann, Daten für die Koma-Cluster-Finanzmessung mit einem Instrument namens Advanced Camera for Surveys (ACS) zu sammeln. Aber dieses Projekt wurde auf Eis gelegt, als das ACS einen Elektronikausfall erlitt und später in diesem Jahr in den abgesicherten Modus ging. Astronauten reparierten die Kamera während der Wartungsmission STS-125 Hubble im Jahr 2009.

Anstelle der ACS-Daten, mit denen sie ursprünglich gerechnet hatten, entwickelte ein Team von Astronomen unter der Leitung von Juan Madrid vom Australian Telescope National Facility in Sydney einen Workaround, um die Lücken zu schließen. Madrid und seine Kollegen, zusammen mit einer Gruppe von Studentenforschern, „zogen mühsam zahlreiche Hubble-Bilder des Galaxienhaufens, die von verschiedenen Hubble-Beobachtungsprogrammen aufgenommen wurden“, um ein Mosaik der zentralen Region des Koma-Clusters zusammenzusetzen, sagten NASA-Beamte.

„Einer der coolen Aspekte unserer Forschung ist, dass sie die erstaunliche Wissenschaft zeigt, die mit dem geplanten Wide Field Infrared Survey Telescope (WFIRST) der NASA möglich sein wird, das ein viel größeres Sichtfeld haben wird als Hubble“, sagte Madrid in der Erklärung. „Wir werden in der Lage sein, ganze Galaxienhaufen auf einmal darzustellen.“

Ihre gesamte Volkszählung des Koma-Clusters wurde am 9. November im The Astrophysical Journal veröffentlicht.

Schicken Sie Hanneke Weitering eine E-Mail an hweitering@space.com oder folgen Sie ihrer @hannekescience. Folgen Sie uns auf Twitter und auf Facebook. Originalartikel auf Space.com.d Gomorrah wurde vielleicht durch einen Asteroidenschlag zerstört.

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