Hallo, Bennu! NASA Asteroiden-Probenahmesonde erreicht ihr Zielraumgestein

Die Raumsonde OSIRIS-REx der NASA schlängelte sich 3. Dezember gegen 12 Uhr EST (1700 GMT) zum rautenförmigen Asteroiden Bennu hinauf und beendete eine umständliche kosmische Jagd, die 27 Monate dauerte.

„#Willkommen im Bennu! Nach zwei Jahren Reise – und mehr als einem Jahrzehnt Planung und Arbeit durch mein Team – bin ich hier. Aber Ankunft ist erst der Anfang….“ Teammitglieder schrieben heute über den Twitter-Account der Mission, @OSIRISREx.

OSIRIS-REx ist jetzt weniger als 20 Kilometer von Bennu entfernt, aber die Sonde fliegt mit dem Raumgestein mit, anstatt es zu umkreisen. Die Orbitaleinbringung wird erst am 31. Dezember erfolgen, nachdem OSIRIS-REx eine Reihe von Flybys durchgeführt hat, die die Sonde innerhalb von nur 7 km (4,3 Meilen) von Bennus mit Geröll übersäter Oberfläche bringen.

Während dieser engen Begegnungen wird OSIRIS-REx Bennu eingehend untersuchen, so dass die Teammitglieder die Masse und präzise Form des 500 Meter breiten Asteroiden festhalten können.

„Es ist wirklich wichtig für uns, einige Zeit damit zu verbringen, diese Daten zu sammeln und sicherzustellen, dass die Annahmen, die wir in den Orbit haben, korrekt sind, um das Risiko einer ungenauen Einbringung zu verringern“, sagte die stellvertretende Hauptprüferin Heather Enos von der University of Arizona, Space.com.

Diese orbitale Insertion wird ein weiterer bahnbrechender Moment sein. Erstens hat noch nie ein Raumschiff ein so kleines Objekt wie Bennu umkreist. Und OSIRIS-REx wird sehr nahe kommen und in eine Umlaufbahn rutschen, die nur 1,6 Kilometer über dem Weltraumgestein am 31. Dezember liegt.

„Wir werden einen Rekord für die engste Entfernung aufstellen, die ein Raumschiff jemals um einen kleinen Körper geschossen hat“, sagte Enos. „Also nehmen wir das nicht auf die leichte Schulter, und wir müssen die Dinge methodisch angehen.“

Die orbitale Insertion wird übrigens nur einen Tag vor dem epischen Vorbeiflug der NASA-Sonde New Horizons an dem kalten, weit entfernten Objekt Ultima Thule stattfinden. (Frohes neues Jahr!)

Die 800 Millionen Dollar teure OSIRIS-REx-Mission, die am 8. September 2016 gestartet wurde, kehrte dann für einen geschwindigkeitssteigernden „Gravitationsassistenten“, der fast genau ein Jahr später an der Erde vorbeifliegt, zurück. Seitdem schließt die Sonde die Lücke auf Bennu, während einer Weltraumjagd, die mehr als 2,03 Milliarden Kilometer umfasst.

OSIRIS-REx wird in den kommenden Monaten eine Vielzahl von wissenschaftlichen Daten sammeln. Aber die Raumsonde wird auch einiges an Erkundungsarbeit leisten und nach dem besten Ort suchen, um einen Sturzflug zu machen und mindestens 60 Gramm Bennu-Material zu fangen.

Dieses Musterkollektionsmanöver soll im Juli 2020 stattfinden. Wenn alles nach Plan verläuft, wird OSIRIS-REx Bennu im März 2021 verlassen, und die Probe wird im September 2023 in einer speziellen Rückgabekapsel auf die Erde kommen.

Die Bennu-Bits werden die größte Himmelsprobe sein, die von einer Raumfahrtmission seit der Apollo-Ära zur Erde gebracht wurde, als NASA-Astronauten Hunderte von Pfund Mondgestein zurück zu ihrem Heimatplaneten schleppten.

Forscher in Labors auf der ganzen Welt werden dann das Material untersuchen und nach Hinweisen auf die frühe Geschichte des Sonnensystems und die Rolle suchen, die kohlenstoffreiche Asteroiden wie Bennu bei der Entstehung des Lebens auf der Erde vor langer Zeit gespielt haben könnten (indem sie Wasser und organische Chemikalien, die Bausteine des Lebens, wie wir es kennen, liefern).

Und es ist nicht abzusehen, welche anderen Entdeckungen aus einer solchen Stichprobenstudie resultieren könnten, haben Mitglieder des Missionsteams gesagt.

Die Probenrückgabe „ist das Geschenk, das immer wieder gibt“, sagte Enos. Wissenschaftler brüten immer noch über den Apollo-Felsen, mehr als 45 Jahre nachdem der letzte von ihnen auf die Erde gekommen war, bemerkte sie. [Mondvermächtnis: 45 Apollo Mond Missionsfotos]

„Wir verbessern nur ständig unsere analytischen Fähigkeiten, um die Dinge auf die subatomare Ebene zu bringen und sie sozusagen wirklich zu sezieren“, sagte Enos.

OSIRIS-REx hat viele Nebenziele, die über das oben beschriebene Hauptziel hinausgehen. Diese Vielfalt und dieser Ehrgeiz spiegelt sich im vollen Namen der Mission wider: „Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer“.

Zum Beispiel sollten die Daten von OSIRIS-REx das Ressourcenpotenzial von Bennu-ähnlichen Asteroiden beleuchten und Daten liefern, die für Raumfahrer und die Gemeinschaft der bemannten Raumfahrt von Interesse sind, sagten Mitglieder des Missionsteams. (NASA-Beamte und Explorationsanwälte haben die Bedeutung der Nutzung von Ressourcen im Weltraum, wie z.B. Wassereis, für die nachhaltige Expansion der Menschheit in das Sonnensystem hervorgehoben.)

Und dann ist da noch die Komponente „Sicherheit“. Die Messungen von OSIRIS-REx in Bennu sollen den Wissenschaftlern helfen, besser zu verstehen, wie die solare Erwärmung – oder genauer gesagt die asymmetrische Emission der absorbierten Sonnenstrahlung – die Wege der Asteroiden durch den Raum beeinflussen kann. Solche Informationen könnten zu genaueren Vorhersagen darüber führen, wohin möglicherweise gefährliche Weltraumgesteine geleitet werden könnten, haben die Mitglieder des OSIRIS-REx-Teams gesagt.

Bennu selbst fällt in diese Kategorie: Es besteht eine sehr geringe Chance, dass das Weltraumgestein im späten 22. Jahrhundert auf unseren Planeten einschlagen könnte.

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