Falkenstudie könnte den Naturschutz fördern

Forscher der University of Cincinnati perfektionieren einen innovativen Weg, um die Migration schwer fassbarer Wildtiere zu verfolgen und so zu ihrem Erhalt beizutragen.

Der UC-Professor Brooke Crowley untersucht Federn, die von Falken gezupft wurden, die für das Beinbanding in Idaho gefangen wurden. Cooper’s Falken und scharfzüngige Falken sind kleine, räuberische Raptoren, die in ganz Nordamerika leben. Sie können aufgrund ihrer geheimnisvollen Natur schwer zu studieren sein.

„Sie sind schwer zu finden. Es sind kryptische Vögel, die einsam sind. Sie sind ruhig. Sie verstecken sich“, sagte Crowley.

Crowley, eine außerordentliche Professorin für Geologie und Anthropologie, ist ihren Forschungsthemen nicht fremd. Ihr Vater ist ein lebenslanger Falkner, der mit diesen kleinen Falken arbeitete, als sie in Colorado aufwuchs.

„Cooper’s Falken sind wie kleine Dinosaurier. Sie sind ziemlich bösartig“, sagte sie.

Traditionell untersuchten Biologen Vögel, indem sie nummerierte Bänder auf ihre Beine setzten und sie wieder einnahmen. Weil sie so vielfältig sind, werden nur wenige Bandvögel zweimal gefangen. In jüngster Zeit haben Biologen mit Hilfe von Satellitentelemetrie oder Sendern, die den Sonnenauf- und -untergang aufzeichnen, die Wanderung rund um die Welt verfolgt.

Aber der Ansatz von UC kann etwas bewirken, was diese anderen Werkzeuge nicht können: festhalten, wo Vögel geschlüpft sind. Und das könnte Wildschützern helfen, den wichtigsten Lebensraum für das langfristige Überleben der Vögel zu identifizieren.

„Wir verwenden einen doppelten Isotopenansatz: Strontium und Wasserstoff“, sagte Crowley. „Strontium reflektiert Geologie und Wasserstoff reflektiert Niederschlagsmuster. Sie sind sehr komplementär.“

Strontium ist eines der häufigsten Elemente auf der Erde. Aber seine Isotope variieren stark je nach Geologie des Gebietes. Ebenso variieren die Wasserstoffisotope der Tiere stark, je nachdem, wie viel Regen oder Schnee in einer Region fällt. Geologen haben detaillierte Karten dieser Isotope erstellt.

Tiere absorbieren die Isotope in der Nahrungskette. So wie das menschliche Haar Informationen über die Gesundheit und Ernährung des Menschen enthält, verleihen die Isotope in den Federn jedem Vogel eine einzigartige geographische Signatur.

Mit einer ähnlichen Technik studierte Crowley im vergangenen Jahr Hensts Habichte, einen schwer fassbaren Greifvogel, der in Madagaskar gefunden wurde.

„? „Dies ist eine Karte der Strontiumverhältnisse in Nordamerika. Und hier sind die Wasserstoffwerte. Also muss jeder Vogel mit einem anderen Wert an Wasserstoff oder Strontium als das, was wir hier finden, von woanders gekommen sein“, sagte sie.

Der UC-Professor arbeitet mit Clément Bataille von der University of Ottawa und dem Idaho-Vogelforscher Bruce Haak (dessen Nachname tatsächlich „Falke“ genannt wird) zusammen. Crowley hat in jedem der letzten drei Jahre Federn von gebänderten Falken gesammelt. Darunter sind Federn von Jungvögeln, Vögel, die ihre Nester noch nicht verlassen haben. Diese Federn werden Crowley helfen festzustellen, ob ihre Isotopenanalyse gültig ist.

„So können wir bestätigen, dass das Modell die Herkunft der Vögel korrekt vorhersagt. Hoffentlich ist die Antwort ja oder es gibt ein Problem“, sagte sie. „Wir müssen das Modell optimieren.“

Eine mögliche Komplikation ist die menschliche Aktivität, sagte sie. Menschen bewässern Rasenflächen und Golfplätze und erhöhen künstlich die Wasserstoffwerte. Und Bauteams LKW in sauberer Füllung aus der Ferne für neue Projekte, die das Strontiumniveau bei Falken, die in der Nähe von Vororten leben, verändern könnten.

Crowley präsentierte ihre ersten Ergebnisse diesen Monat auf der Jahreskonferenz der Geological Society of America in Indianapolis.

Die Vorbereitung der Federn für die Analyse ist mühsam und zeitaufwendig. Die Federn müssen sorgfältig gereinigt werden, um die Genauigkeit der Elementaranalyse zu gewährleisten. Dann werden die Federn in winzige Keramikbecher gelegt und in Tiegeln für die Elementaranalyse zu Asche verbrannt.

Die UC-Archäologiestudentin Madelyn Moeller half Crowley bei der Vorbereitung der Laborproben. An einem Wochentag arbeitete Moeller in Crowleys Labor und katalogisierte Knochen in einem Truthahnskelett. Die Professorin unterhält für ihren Zooarchäologieunterricht eine vielfältige Sammlung von Wildtierknochen.

„Ich war ziemlich aufgeregt, an einem Projekt wie diesem zu arbeiten, das bei der Erhaltung helfen könnte. Ich bin wirklich in der Umwelt“, sagte Moeller.

Moeller sagte, sie schätze die Möglichkeit, Erfahrungen in der Laborforschung zu sammeln.

„Es war das größte Glück, dabei zu sein“, sagte Moeller. „Als Student in einem Labor zu arbeiten, wird in den nächsten Jahren meiner Ausbildung wirklich helfen.“

Die Studie von UC könnte langfristige Auswirkungen auf gefährdete Wildtiere haben. Die Kenntnis der Lebensraumbedürfnisse der Tiere ist vielleicht der wichtigste Schritt zu ihrer Erhaltung, sagte Crowley. Und Greifvögel können sehr wählerisch sein, wo sie nisten.

„Diese Methode ist nützlich für wandernde Arten und weit verbreitete Arten. Diese Falken legen große Entfernungen zurück. Es ist also schwer zu wissen, woher ein Vogel stammt, nur weil er ihn ohne Isotopenanalyse gefangen hat“, sagte sie.

Crowley hat zu so unterschiedlichen Themen wie Straßenverschmutzung im Himalaya-Gebirge und Lemurenschutz in Madagaskar geforscht. Aber die Falkenstudie schwingt besonders stark mit ihrem Vater zusammen, sagte sie.

„Ich schulde ihm das alles. Ich denke, er ist wirklich begeistert, dass ich an einem Projekt über etwas arbeite, das ihm sehr wichtig ist“, sagte Crowley. „Er war immer sehr unterstützend, aber man sieht einen zusätzlichen Funken in seinen Augen, wenn ich über diesen hier rede.“

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