Experten sagen voraus, dass der Wettlauf um die Beseitigung von Weltraummüll zu einem Krieg führen könnte.

Als Wissenschaftler für internationale Beziehungen, der Weltraumrecht und -politik studiert, habe ich erkannt, was die meisten Menschen nicht wirklich schätzen: Der Umgang mit Weltraummüll ist ebenso eine nationale Sicherheitsfrage wie eine technische.

Die Trümmer, die die Erde umkreisen, nur als Hindernis auf dem Weg zu menschlichen Missionen zu betrachten, ist naiv.

Da die Weltraumaktivitäten tief in der Geopolitik auf der Erde verwurzelt sind, ist die verborgene Herausforderung der Trümmer die Militarisierung der Weltraumtechnologien, die diese reinigen sollen.

Um es klar zu sagen: Weltraummüll birgt erhebliche Risiken, aber um diese Risiken zu verstehen, sollte ich erklären, was er ist und wie er entsteht.

Der Begriff „Weltraumschrott“ bezieht sich auf verstorbene, von Menschen geschaffene Objekte, Relikte, die bei Aktivitäten aus den Anfängen der Raumfahrtzeit zurückgelassen wurden.

Im Laufe der Zeit hat sich diese Definition auf große und kleine Dinge wie weggeworfene Booster, ausgediente Satelliten, Reste von Raumfahrzeugen, Schraubendreher, Werkzeuge, Muttern und Schrauben, Scherben, verlorene Handschuhe und sogar Farbspuren ausgeweitet.

Von den 23.000 Trümmern im Erdorbit, die größer als 5-10 Zentimeter sind, die wir verfolgen und katalogisieren können, bis hin zu den Hunderten von Millionen, die wir nicht können, steht außer Frage, dass sowohl große als auch kleine Objekte, die mit tödlicher Geschwindigkeit herumschwirren, die Aussichten für zivile, kommerzielle und militärische Missionen im Weltraum gefährden.

Man kann auseinander nehmen, was der Film „Gravity“ falsch gemacht hat, aber was er unvergesslich richtig gemacht hat, war das Gefühl der Verwüstung durch eine orbitale Schuttwolke, die Ausrüstung zerstörte und drei Astronauten beim Aufprall tötete.

Weltraumschrott kann unabhängig von seiner Größe für Mensch und Maschine tödlich sein.

Bis Anfang 2018 schätzt die Europäische Weltraumorganisation (ESA), dass es bisher etwa 500 Trennungen, Kollisionen, Explosionen oder andere Fragmentierungsereignisse gegeben hat, die zu Weltraummüll geführt haben.

Einige dieser Ereignisse sind auf Unfälle zurückzuführen. Die NASA berichtete über die erste bekannte Kollision zwischen zwei Objekten im Weltraum im Juli 1996, als ein europäischer Booster mit einem französischen Raumschiff kollidierte.

Dieser Vorfall verursachte ein neues Stück Schutt, das selbst prompt katalogisiert wurde. Unfälle können aber auch einen großen Einfluss auf die Erhöhung der Schuttwolke haben.

Im Jahr 2009 kollidierte erstmals ein funktionierender US-Kommunikationssatellit, Iridium-33, mit einem nicht funktionierenden russischen Satelliten, Cosmos-2251, der beide über das extreme Nordsibirien führte.

Dieser einzelne Absturz erzeugte mehr als 2.300 Fragmente von Schutt.

Weltraumschrott kann auch durch die Auflösung älterer Raumfahrzeuge betroffen sein. Im Februar 2015 explodierte ein Raumschiff des Defense Meteorological Satellite Program (DMSP-F13), genannt USA 109, das 20 Jahre zuvor gestiegen war, aufgrund einer Fehlfunktion der Batterie.

Es kann 100 Trümmerstücke beigetragen haben, die von Militärradaren auf der Erde verfolgt wurden, und möglicherweise auch 50.000 Scherben größer als 1 Millimeter, die sich der Ortung entzogen haben, weil sie zu klein sind.

Aufgrund der ursprünglichen Höhenlage des Satelliten werden alle diese Fragmente jahrzehntelang im Orbit bleiben, was für andere Raumfahrzeuge Risiken mit sich bringt.

Im November 2015, wiederum aufgrund eines möglichen Batterieausfalls, bröckelte ein weiterer stillgelegter US-Wettersatellit, NOAA-16, und fügte der Schuttwolke 136 neue Objekte hinzu.

Insbesondere können auch die Trümmer selbst fragmentieren. Im Februar 2018 wurde ein ausrangierter Panzer aus der Oberstufe einer ukrainisch-russischen Zenit-3F-Rakete fragmentiert.

Trümmer können auch auf die Erde zurückfallen, sei es durch natürlichen Orbitalzerfall oder kontrollierten Wiedereintritt. Glücklicherweise landen die meisten dieser herunterfallenden Trümmer in den Ozeanen der Erde.

Aber manchmal nicht, und diese seltenen Ereignisse können in den kommenden Jahren zu einer größeren Gefahr werden, wenn die Größe der Schuttwolke wächst und die geplante Flotte kommerzieller Kleinsatelliten Realität wird.

Vor kurzem wurde berichtet, dass Teile von Zenit-Raketenschutt in Peru abgestürzt sind. Eines der jüngsten Ereignisse dieser Art fand erst im Oktober 2018 statt.

Das US-Militär identifizierte einen Treibstofftank von einem jahrzehntealten Iridium-Satelliten, der in einem Walnuss-Plantagengarten in Hanford, Kalifornien, abgestürzt ist.

Dann gibt es noch die stark publizierten bewussten Ereignisse, die zur Schuttwolke beitragen. Im Jahr 2007 nutzte China eine bodengebundene Direktrakete, um seinen eigenen alternden Wettersatelliten, den Fengyun-1C, zu starten.

Dieses Ereignis erzeugte schätzungsweise 3.400 Stück Schutt, die noch mehrere Jahrzehnte bestehen werden, bevor sie verrotten.

Chinas Aktionen wurden weithin als Anti-Satellitentest (ASAT) angesehen, ein Signal für die wachsende militärische Weltraumfähigkeit des Landes.

Die Fähigkeit, einen Satelliten abzuschießen, um sich einen militärischen Vorteil auf der Erde zu verschaffen, offenbart die grundlegende Natur der Bedrohung: Diejenigen, die am meisten von Weltraumvermögen abhängig sind – nämlich die Vereinigten Staaten, mit geschätzten 46 Prozent der insgesamt 1.886 derzeit in Betrieb befindlichen Satelliten – sind auch am anfälligsten für die bewusst entstandenen Weltraumschrott.

Es besteht kein Zweifel, dass der Angreifer auch in einem solchen Szenario verlieren wird – aber dass sich Kollateralschäden lohnen können, wenn Ihrem stärker raumabhängigen Rivalen ein lähmender Schlag versetzt wird.

Die Reihe von staatlichen oder kommerziellen Lösungen zur Bekämpfung von orbitalen Ablagerungen – ob Laser, Netze, Magnete, Leinen, Roboterarme oder umlaufende Dienstsatelliten – haben nur die Aussichten auf ein heimliches Rennen um die Vorherrschaft im Weltraum beflügelt.

Die gleiche Technologie, die die Trümmer einfängt oder zappt oder wegzieht, kann dasselbe mit einem funktionierenden Raumschiff tun.

Da niemand sicher sein kann, welche Absicht hinter solchen vorgeschlagenen „kommerziellen“ Technologien zur Reinigung von Weltraummüll steckt, werden die Regierungen darum kämpfen, ihren Marktkonkurrenten einen Schritt voraus zu sein.

Es ist wichtig, wie und mit welcher Absicht Sie Weltraummüll mit Dual-Use-Technologien bekämpfen, und zwar in einer Zeit des Wandels in der Weltordnung.

Sowohl die alte als auch die neue Weltraummacht können ihre militärischen Absichten leicht in berechtigte Bedenken und möglicherweise kommerzielle Lösungen für Trümmergefahren verbergen.

Und es gibt jetzt eine Reihe offener Einschätzungen über Weltraum-Junk-Entfernungstechnologien, die sich als militärische Programme wie Laser oder Jäger eignen.

Diese Verschmelzung von Markt und Militär ist keine Verschwörung, sondern eine Realität. Wenn Sie eine Großmacht wie die Vereinigten Staaten sind, die stark von Weltraumvermögenswerten sowohl im wirtschaftlichen als auch im militärischen Bereich abhängig ist, dann sind Sie anfällig für orbitale Ablagerungen und die für ihre Beseitigung vorgeschlagenen Technologien.

Und sowohl deine Verbündeten als auch deine Rivalen wissen es.

So sind wir in einem Gegenraumrennen gelandet, das nichts mit dem Weltraumrennen deines Großvaters zu tun hat.

In grundlegender Weise spiegelt diese neue Rasse die volatile Geopolitik der heutigen Peer- oder Near-Peer-Konkurrenten wider, und es gibt kein Entrinnen davon in irgendeinem Bereich.

Wie auf der Erde haben sich auch im Kosmos die wichtigsten Weltraummächte der Welt – die Vereinigten Staaten, China, Japan, Russland und Indien – vom reinen Raumsituationsbewusstsein zum umfassenden Kampfraumbewusstsein entwickelt.

Wenn die Dinge ihren Lauf nehmen, werden zufällige oder vorsätzliche Ereignisse mit orbitalen Ablagerungen die friedlichen Aussichten im Weltraum zerstören.

Wie können wir dann vorankommen, damit der Weltraum sicher, nachhaltig und sicher für alle Kräfte, ob groß oder klein, bleibt?

Das ist keine Aufgabe, die eine einzelne Nation – egal wie groß sie ist – allein erfolgreich bewältigen kann. Die Lösungen müssen nicht nur technologisch oder militärisch sein.

Damit friedliche Lösungen von Dauer sind, müssen Abschreckung und Diplomatie sowie das öffentliche Bewusstsein von den Weltraummächten, -führern und -denkern der Welt aktiv gefördert werden.

Dieser Artikel wurde aus The Conversation unter einer Creative Commons Lizenz veröffentlicht. Den Originalartikel lesen.

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