Erster Cubesat zu einem Besuch bei einem anderen Planeten beendet heute die Marsmission.

Life ExpecTwo winzige bahnbrechende Satelliten fuhren im Mai mit dem InSight-Lander der NASA zum Mars und verließen als erste Kleinsatelliten die freundliche Nachbarschaft der Erde – aber heute (26. November) stehen sie kurz vor dem Ende ihrer Mission.

Diese Satelliten bilden die 18,5 Millionen Dollar teure Mars Cube One Mission oder MarCO, ein Technologie-Demonstrationsprojekt, das sich auf der InSight-Geologiemission huckepack befand, um die Grenzen von Würfeln im Aktentaschenformat zu testen, die nur 30 Pfund wiegen. (13,6 Kilogramm) pro Stück.

„Sie haben tatsächlich alle ihre Hauptziele in Bezug auf die Demonstration von Technologien, die wir einsetzen wollen, erreicht“, sagte John Baker, Program Office Manager für die MarCO-Mission, gegenüber Space.com. „Ich bin sehr zufrieden mit den Ergebnissen der bisherigen Mission.“ [NASAs InSight Mars Lander: Full Coverage]

Im Laufe der Mission haben die kleinen Raumschiffe die Herzen der Ingenieure im Team erobert, die das Paar WALL-E und EVE nach den Robotercharakteren im Pixar-Film „WALL-E“ nannten. In einer ikonischen Szene aus diesem Film tanzen die beiden mit Puffs von einem Feuerlöscher durch den Weltraum – und je nachdem, welche Art von Feuerlöscher die fiktiven Roboter verwendeten, könnte das genau derselbe Brennstoff sein, auf den sich die MarCO-Satelliten verlassen. Im Weltraum reicht es aus, kleine Mengen an komprimiertem Gas freizusetzen, um solche Kleinsatelliten zu steuern.

Obwohl die Raumsonde Zwillinge ist, da die NASA um der Redundanz willen zwei fliegt, verhalten sich die Satelliten nicht ganz identisch und folgen ihren Namensvettern. „WALL-E war etwas komplizierter zu kontrollieren, und sein Kaltgassystem war etwas weniger vorhersehbar, während EVE sehr geradlinig und sehr gutmütig war“, sagte Baker.

Während Feuerlöschkraftstoff für ein liebenswertes Antriebsmittel sorgt, ist er nicht stark genug, um die MarCO-Satelliten in den Orbit um den Roten Planeten zu ziehen. Sie werden nur über den Mars fliegen und 4.000 Kilometer von seiner Oberfläche entfernt sein.

Aber das Paar wird nicht nur während des Vorbeiflugs Sightseeing betreiben, sondern auch ihre Kameras deaktivieren. Stattdessen, wenn alles nach Plan läuft, werden die Satelliten die Sendungen von InSight während des gefährlichen Ein-, Ab- und Landevorgangs sammeln und an die Erde zurückleiten.

Wenn MarCO mit dieser Aufgabe erfolgreich ist, entfällt das stundenlange Warten der InSight-Ingenieure. „Wegen all dieser verzögerten Befriedigung haben wir beschlossen, ein paar Stalker mitzubringen, die MarCO-Satelliten genannt werden“, sagte Tom Hoffman, InSight-Projektmanager der NASA, während einer Pressekonferenz am 21. November. (Allerdings verlässt sich InSight nicht auf MarCO; wenn das Relaispaar ausfällt, warten größere Orbiter um den Mars herum auf die gleiche Aufgabe.)

Bei jedem Schritt ihrer Reise haben die MarCO-Satelliten ihr Team stolz gemacht und bewiesen, wie klein die Technologie ist und wie weit die Cubesats gehen können. „MarCO hat viele neue Technologien und neue Fähigkeiten in einem kleinen Volumen zusammengepfercht“, sagte MarCO-B Mission Manager Anne Marinan während der Pressekonferenz am 21. November. „Das Team ist begeistert, wie es bisher funktioniert hat.“

Aber ist heute wirklich das Ende der Linie für MarCO? Vielleicht auch nicht. Die Satelliten werden am Mars vorbeifliegen und weiterhin um die Sonne kreisen, die durch die Schwerkraft des Planeten ein wenig von ihrem vorherigen Weg abgezogen wurde. Als nächstes muss das Team die unglaublich winzigen Funksysteme der Satelliten nutzen, um den Standort jedes MarCO zu bestimmen, bevor es weitere Ziele festlegt.

„Sobald sie den Mars passiert haben, werden wir etwas verfolgen, um herauszufinden, wo sie gelandet sind“, sagte Baker. „Dann werden wir sehen, ob es eine Option für das gibt, was sie in Zukunft tun könnten, in Form eines bequemen Asteroiden, an dem sie vorbeifliegen könnten oder so.“

Aber selbst wenn das Paar einfach weiter durch den Weltraum schwebt, können die MarCO-Ingenieure noch mehr aus der laufenden Reise der Satelliten lernen. Im Moment sind sich die Ingenieure noch nicht einmal sicher, wie lange die Cubesats im interplanetaren Raum gesund bleiben können, denn die MarCO-Satelliten sind die ersten, die sich bisher herauswagen.

„Wir wollen herausfinden, wie lange sie tatsächlich halten“, sagte Baker. „Wir haben diese Dinge relativ schnell zusammengesetzt. Wir haben keine traditionellen Prozesse verwendet, die wir für die größeren Missionen verwenden.“

Besuchen Sie Space.com noch heute, um eine vollständige Abdeckung der InSight-Landung auf dem Mars zu erhalten.

Space.com Managing Editor Tariq Malik hat die Berichterstattung zu diesem Artikel beigetragen. Schicken Sie Meghan Bartels eine E-Mail an mbartels@space.com oder folgen Sie ihren @meghanbartels. Folge uns und Facebook. Originalartikel auf Space.com.tancy Kluft zwischen reich und arm in Großbritannien zunehmend: Studie

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