Ein 25 Millionen Jahre altes Fossil konnte Aufschluss über die Ursprünge eines seltenen Säugetiers geben.

Es ist eines der rätselhaftesten Tiere der Welt – eine blinde Delfinart, die nur selten zu sehen ist, wie sie die trüben Gewässer von Flüssen in Südasien durchbricht.

Aber Wissenschaftler könnten bald die Ursprünge des gefährdeten südasiatischen Flussdelfins aufdecken, nachdem sie die fossilen Überreste eines 25 Millionen Jahre alten Verwandten gefunden hatten.

Die prähistorische Delfinart, die inmitten einer Fossiliensammlung in einem Museum entdeckt wurde, soll in subarktischen Gewässern geschwommen sein.

Seit 1951, als das Fossil ursprünglich ausgegraben wurde, versteckt, helfen die Überreste den Wissenschaftlern nun, die Evolutionsgeschichte von Walen und Delfinen zusammenzustellen.

Sie sagen, dass es besonders nützlich sein könnte, um die Ursprünge des südasiatischen Flussdelfins zu verfolgen.

Im Gegensatz zu anderen Delfinarten sind diese Wassersäugetiere blind und schwimmen auf ihrer Seite, aber ihre Anwesenheit ist durch Umweltverschmutzung und Jagd bedroht.

Experten des Smithsonian’s National Museum of Natural History, wo das Fossil untergebracht ist, sagten, dass es eine neue Gattung und Art darstellt, genannt Arktocara yakataga.

Das Fossil, das in der Zeitschrift PeerJ beschrieben wird, besteht aus einem etwa neun Zoll langen Teilschädel, der von Donald J. Miller, einem Geologen des United States Geological Survey, im Südosten Alaskas entdeckt wurde.

Es verbrachte dann Jahrzehnte in der Sammlung des Smithsonian, zusammen mit etwa 40 Millionen anderen Exemplaren in der Abteilung für Paläobiologie des Museums.

Nicholas D. Pyenson, der Kurator des Museums für fossile Meeressäuger und die Forscherin Alexandra Boersma, untersuchten den Schädel und beschrieben ihn als „schönen kleinen Schädel aus Alaska“.

Sie verglichen es mit denen anderer lebender und ausgestorbener Delfine und erstellten auch ein 3D-Computermodell des Fossils.

Dr. Boersma sagte, dass A. yakataga ein Verwandter des südasiatischen Flussdelfins Platanista ist, der die einzige überlebende Art einer einst großen und vielfältigen Gruppe von Delfinen ist.

Der Schädel, der zu den ältesten Fossilien gehört, die jemals aus dieser Gruppe gefunden wurden, genannt Platanistoidea, bestätigt, dass Platanista zu einer der ältesten Linien von Zahnwalen gehört, die heute noch leben.

Der südasiatische Flussdelfin – eine Art, die sowohl den Ganges-Flussdelfin als auch den Indus-Flussdelfin umfasst – ist für Wissenschaftler von großem Interesse.

Es ist eine ungewöhnliche Kreatur, die auf ihrer Seite schwimmt, nicht sehen kann und die Echolotung nutzt, um dunkle Flüsse in Nepal, Indien, Bangladesch und Pakistan zu befahren.

Im Gegensatz zu seinen bekannten Vorfahren lebt er nur im Süßwasser, aber menschliche Aktivitäten, einschließlich der Verwendung von Fischernetzen, der Verschmutzung und der Zerstörung seines Lebensraums, haben die Arten auf nur wenige tausend verbliebene Individuen reduziert.

Der gefährdete Status der Gruppe macht es schwierig, die Delfine zu untersuchen.

Eine der nützlichsten Möglichkeiten, Platanista zu studieren, ist das Studium seiner Evolutionsgeschichte, das Betrachten von Fossilien, die mit ihm verwandt sind, um zu versuchen, ein besseres Gefühl dafür zu bekommen, woher es kommt“, sagte Dr. Boersma.

Wie genau diese einst vielfältige und weltweit verbreitete Gruppe in Südostasien zu einer einzigen Art zusammengeschmolzen ist, ist immer noch ein Rätsel, aber jedes kleine Stück, das wir in die Geschichte einfügen können, hilft.

Basierend auf dem Alter der nahegelegenen Felsen schätzen die Wissenschaftler, dass das Arktocara-Fossil aus der späten Oligozän-Epoche stammt, um die Zeit herum diversifizierten sich die alten Wale in zwei Gruppen – Bartenwale (Mystiketes) und Zahnwale (Odontocetes).

Es ist der Anfang der Linien, die zu den Walen führen, die wir heute sehen“, sagte Dr. Boersma.

„Mehr über dieses Fossil zu wissen bedeutet, dass wir mehr darüber wissen, wie diese Divergenz zustande kam.

Fossilien von Platanistas inzwischen ausgestorbenen Verwandten wurden in Meeresablagerungen auf der ganzen Welt gefunden, aber das Arktocara-Fossil ist der bisher nördlichste Fund.

Der Name der neuen Art unterstreicht ihren nördlichen Lebensraum: Arktocara leitet sich vom Lateinischen für „das Gesicht des Nordens“ ab, während Yakataga der Name des indigenen Tlingit-Volkes für die Region ist, in der das Fossil gefunden wurde.

In Anbetracht der Tatsache, dass der einzige lebende Delfin in dieser Gruppe auf Süßwassersysteme in Südostasien beschränkt ist, war es für Dr. Boersma ziemlich verblüffend, einen Verwandten zu finden, der vor 25 Millionen Jahren in Alaska ganz oben war.

Dr. Pyenson sagte, dass einige Naturschutzbiologen argumentieren, dass der südasiatische Flussdelfin zum Schutz priorisiert werden sollte, um sein evolutionäres Erbe zu erhalten.

Einige Arten sind buchstäblich die letzten einer sehr langen Linie“, sagte er.

„Wenn du dich um die Evolution sorgst, ist das eine Grundlage, um zu sagen, dass wir uns mehr um das Schicksal von Platanista kümmern sollten.

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