E-Zigaretten: Die neuen gefährlichen Abfälle

Einweg-Plastikröhrchen, -taschen und -kaffeekapseln haben die Aufmerksamkeit der Öffentlichkeit und des Gesetzgebers auf sich gezogen, um Produkte zu verbieten, die die Landschaft verunreinigen. Aber gleichzeitig haben E-Zigaretten begonnen, auf Straßen und an Land zu erscheinen, die Beamten zu überrumpeln und die Herausforderung zu meistern, wie man mit Abfall umgeht, der teilweise recycelbar und teilweise gefährlich ist.

„Wir haben vor einigen Jahren angefangen, sie zu sehen“, sagte Cindy Zipf, Geschäftsführerin von Clean Ocean Action, einer gemeinnützigen Organisation, die halbjährlich Berichte über die Strandreinigung an der Küste von Jersey erstellt. „Die meisten von uns wussten nicht einmal, was sie waren.“

E-Zigaretten, die 2006 erstmals auf dem US-amerikanischen Markt eingeführt wurden, erlebten seit 2014, als kleinere Vaping-Produkte auf den Markt kamen, eine Wachstumsexplosion. Die schlanken Produkte mit ihren fruchtigen Aromen haben dazu beigetragen, eine Epidemie im Teenagerbereich anzuheizen. Heute sind mehr als 2 Millionen Schüler der Mittel- und Oberstufe regelmäßige Nutzer von E-Zigaretten.

Im Gegensatz zur typischen Tabakzigarette, die aus Papier, Tabak und einem Filter besteht, besteht jede E-Zigarette aus fünf verschiedenen Komponenten – Restnikotin, Kunststoff, Lithium-Batterien, Aluminium und Gewebe -, die jeweils separat demontiert und recycelt werden müssen. Die Produkte gibt es in verschiedenen Formen und Größen, von großen, nachfüllbaren Tankgeräten bis hin zu wiederaufladbaren Geräten mit Einweg-Plastikhülsen, die wie USB-Sticks aussehen.

Philadelphia untersucht derzeit, wie man E-Zigarettenabfälle recycelt, sagte Scott McGrath, der Direktor für Umweltplanung. Die Stadt hat sich an ihre Drittanbieter für Elektro- und Sondermüll gewandt, um Ratschläge zu erhalten, da die E-Zigaretten in beide Kategorien fallen. Besonders besorgniserregend seien die in einigen Produkten verwendeten Lithium-Batterien, die wasserreaktiv sind und bei unsachgemäßer Entsorgung Brände auslösen können.

Die ideale Lösung wäre, wenn die Hersteller die Teile zurücknehmen würden, sagte McGrath.

Das scheint unwahrscheinlich zu sein – einige E-Zigarettenhersteller empfehlen, dass Raucher nur die leeren Produkte werfen.

Laut einem Business Insider-Artikel aus dem Jahr 2017 hat Juul den größten Marktanteil in der Kategorie E-Zigarette. Sie produziert etwa 20 Millionen Pods pro Monat.

„Juul-Pods sind geschlossene Systeme und sind nicht zum Nachfüllen bestimmt. Sie können in einem normalen Mülleimer entsorgt werden“, sagt das Unternehmen auf seiner Website. Auf einem anderen Teil der Website empfiehlt das Unternehmen, den wiederaufladbaren Teil des Geräts wie ein Handy zu behandeln und die „lokalen Empfehlungen für die Entsorgung eines Lithium-Polymer-Akkus“ zu befolgen.

Ähnliche Trends gibt es auch bei anderen Herstellern, wie z.B. Blu, das keine Recycling-Richtlinien anbietet. Njoy hat 2016 ein Recycling-Austauschprogramm eingestellt und bietet stattdessen eine Verbindung zu lokalen Akku-Recyclingzentren, so die Website.

TerraCycle, ein in Trenton ansässiges Unternehmen, das sich auf schwer zu verwertende Abfälle spezialisiert hat, ist eines der wenigen Unternehmen weltweit, das alle Teile von E-Zigaretten akzeptiert. Seit 2014 recycelt sie E-Zigaretten.

„Sie sind aufgrund der Anzahl der Komponenten viel schwieriger zu recyceln als normale Zigaretten“, sagt Ernel Simpson, Global Vice President of Research and Development bei TerraCycle.

Das Unternehmen verkauft Sammelboxen, die zwischen 100 und 250 US-Dollar kosten und nach dem Befüllen zur Bearbeitung an TerraCycle geliefert werden können. Ungefähr 50 Prozent des Geschäfts kommt aus Kalifornien, das Proposition 65, auch Safe Drinking Water and Toxic Enforcement Act genannt, 1986 erlassen hat, sagte Simpson.

„Es einmal zu benutzen und zu werfen, ist nicht nachhaltig“, sagte er.

Wenn E-Zigaretten-Materialien in der Umwelt belassen werden, ist es möglich, dass sie in den Boden und schließlich in den Grundwasserspiegel sickern, sagte Simpson.

Die kleinen Stücke können eine Erstickungsgefahr für Kinder und Wildtiere darstellen.

Clean Ocean Action hat die Fischer gebeten, die Bäuche ihrer Fänge zu öffnen, um zu sehen, welche Plastikmaterialien die Fische geschluckt haben, sagte Zipf. Sie hat keine Berichte erhalten, dass die Hülsen in Fischen gefunden wurden.

„Wir hoffen, dass es nur eine Modeerscheinung ist“, sagte sie. „Wir hoffen, dass die Gesetzgeber die Zahl dieser Gesetze erhöhen und beginnen, sie zu begrenzen, insbesondere für junge Menschen“.

In der Zwischenzeit erwägt die Gruppe, E-Zigaretten als Einzelartikel in ihre Datenkarten für die Strandsäuberung 2019 aufzunehmen. Derzeit werden sie als Teil der Zigarettenverpackung oder als ungewöhnliche Gegenstände von den freiwilligen Strandkapitänen gezählt, sagte Zipf.

Die Zunahme des E-Zigarettenabfalls ist zu einer Zeit gekommen, in der die Zahl der traditionellen Zigarettenkippen, die an den Stränden gesammelt werden, zurückgegangen ist, von der Nummer eins, die 2008 gefunden wurde, bis zum fünfthäufigsten, am häufigsten gefundenen Gegenstand im Jahr 2017, sagte sie.

„Jetzt haben wir einen weiteren Ersatz, leider mit dem E-Zigarettenmüll“, sagte sie.

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