Die Mission der Morgendämmerung zum Asteroidengürtel geht zu Ende.

Die Raumsonde Dawn der NASA ist still geworden und beendete eine historische Mission, die Zeitkapseln aus dem frühesten Kapitel des Sonnensystems studierte.

Dawn verpasste geplante Kommunikationssitzungen mit dem NASA Deep Space Network am Mittwoch, 31. Oktober, und Donnerstag, 1. November. Nachdem das Flugteam andere mögliche Ursachen für die verpasste Kommunikation beseitigt hatte, kamen die Missionsmanager zu dem Schluss, dass dem Raumschiff schließlich das Hydrazin ausging, der Treibstoff, der es dem Raumschiff ermöglicht, seine Ausrichtung zu steuern. Dawn kann seine Antennen nicht mehr auf der Erde trainieren, um mit der Missionskontrolle zu kommunizieren oder seine Solarmodule zur Sonne zu drehen, um sie aufzuladen.

Die Raumsonde Dawn startete vor 11 Jahren und besuchte die beiden größten Objekte im Haupt-Asteroidengürtel. Derzeit befindet er sich im Orbit um den Zwergplaneten Ceres, wo er noch Jahrzehnte bleiben wird.

„Heute feiern wir das Ende unserer Dawn-Mission – ihre unglaublichen technischen Errungenschaften, die lebenswichtige Wissenschaft, die sie uns gegeben hat, und das gesamte Team, das den Raumfahrzeugen ermöglichte, diese Entdeckungen zu machen“, sagte Thomas Zurbuchen, stellvertretender Administrator des NASA Science Mission Directorate in Washington. „Die erstaunlichen Bilder und Daten, die Dawn von Vesta und Ceres gesammelt hat, sind entscheidend für das Verständnis der Geschichte und Entwicklung unseres Sonnensystems.“

Dawn startete 2007 eine Reise, die etwa 6,9 Milliarden Kilometer auf den Kilometerzähler legte. Angetrieben von Ionentriebwerken gelang es dem Raumschiff auf diesem Weg, viele Neuerungen zu realisieren. Als Dawn 2011 in Vesta, der zweitgrößten Welt im Haupt-Asteroidengürtel, ankam, war das Raumschiff das erste, das einen Körper in der Region zwischen Mars und Jupiter umkreiste. Als Dawn 2015 in den Orbit um Ceres, einen Zwergplaneten, der auch die größte Welt im Asteroidengürtel ist, einstieg, war die Mission die erste, die einen Zwergplaneten besuchte und um zwei Ziele jenseits der Erde in den Orbit ging.

„Die Tatsache, dass der Kennzeichenrahmen meines Autos verkündet: „Mein anderes Fahrzeug befindet sich im Haupt-Asteroidengürtel“, zeigt, wie stolz ich auf Dawn bin“, sagte Mission Director und Chief Engineer Marc Rayman vom Jet Propulsion Laboratory der NASA. „Die Anforderungen, die wir an Dawn stellten, waren enorm, aber es stellte sich jedes Mal der Herausforderung. Es ist schwer, sich von diesem erstaunlichen Raumschiff zu verabschieden, aber es ist Zeit.“

Die Daten, die Dawn von seinen vier wissenschaftlichen Experimenten auf die Erde zurückstrahlte, ermöglichten es den Wissenschaftlern, zwei planetarische Welten zu vergleichen, die sich sehr unterschiedlich entwickelten. Dawn zeigte unter anderem, wie wichtig der Standort für die Art und Weise ist, wie sich Objekte im frühen Sonnensystem formten und entwickelten. Dawn bekräftigte auch die Idee, dass Zwergplaneten über einen großen Teil ihrer Geschichte Ozeane hätten beherbergen können – und das tun sie möglicherweise auch noch.

„In vielerlei Hinsicht steht Dawn’s Vermächtnis erst am Anfang“, sagte Principal Investigator Carol Raymond vom JPL. „Dawn’s Datensätze werden von Wissenschaftlern, die daran arbeiten, wie Planeten wachsen und sich differenzieren, und wann und wo sich Leben in unserem Sonnensystem gebildet haben könnte, tief vermint sein. Ceres und Vesta sind auch für das Studium entfernter Planetensysteme wichtig, da sie einen Einblick in die Bedingungen geben, die um junge Sterne herum herrschen können.“

Da Ceres Bedingungen hat, die für Wissenschaftler von Interesse sind, die Chemie studieren, die zur Entwicklung des Lebens führt, befolgt die NASA strenge planetarische Schutzprotokolle für die Entsorgung der Dawn-Sonde. Dawn wird mindestens 20 Jahre im Orbit bleiben, und Ingenieure haben mehr als 99 Prozent Vertrauen, dass die Umlaufbahn mindestens 50 Jahre hält.

Während der Missionsplan also nicht den Abschluss eines letzten, feurigen Einbruchs vorsieht, ist zumindest dies sicher, wie beispielsweise die NASA-Sonde Cassini im vergangenen Jahr beendet wurde: Dawn verbrachte jeden letzten Tropfen Hydrazin damit, wissenschaftliche Beobachtungen von Ceres zu machen und sie zurückzusenden, damit wir mehr über das Sonnensystem erfahren konnten, das wir Zuhause nennen.

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