Die Kepler-Mission der NASA hat vielleicht weniger bewohnbare Exoplaneten gefunden als gedacht.

Neue Daten aus dem europäischen Weltraumteleskop Gaia könnten zu einer Abwärtsrevision der erdähnlichen Welten nach unten führen.

Die Anzahl der potentiell bewohnbaren fremden Planeten muss möglicherweise etwas nach unten korrigiert werden.

Bis heute hat das produktive Weltraumteleskop Kepler der NASA etwa 30 erdgroße Exoplaneten in der „bewohnbaren Zone“ ihrer Wirtssterne entdeckt – die Bandbreite der Orbitalabstände, in denen flüssiges Wasser wahrscheinlich auf einer Weltoberfläche existieren kann.

So hatten die Forscher gedacht. Neue Beobachtungen der Gaia-Sonde der Europäischen Weltraumorganisation (ESA) deuten darauf hin, dass die tatsächliche Zahl wahrscheinlich deutlich geringer ist – vielleicht zwischen zwei und 12, sagten NASA-Beamte heute (26. Oktober). [Fotos: Gaia Raumschiff zur Karte der Milchstraßen-Galaxie]

Gaia startete im Dezember 2013, um eine ultrapräzise 3D-Karte der Milchstraße zu erstellen. Bisher enthält diese Karte laut NASA-Beamten Positionsinformationen für etwa 1,7 Milliarden Sterne und Entfernungsdaten für etwa 1,3 Milliarden Sterne.

Gaia’s Beobachtungen deuten darauf hin, dass einige der Kepler-Wirtssterne heller und größer sind, als bisher angenommen, fügen die Beamten hinzu. Planeten, die solche Sterne umkreisen, sind daher wahrscheinlich größer und heißer als bisher angenommen.

Das „heißere“ Thema ist einfach: Ein größerer, hellerer Stern gibt mehr Wärme ab. Die „größere“ Korrelation ergibt sich aus Keplers Planetenjagdstrategie, die als „Transitmethode“ bezeichnet wird.

Kepler bemerkt die winzigen Helligkeitsabfälle, die entstehen, wenn ein Planet das Gesicht seines Elternsterns aus der Perspektive des Teleskops kreuzt. Schätzungen der Größe solcher Planeten ergeben sich aus dem Prozentsatz der Sternenscheibe, die sie während dieser „Transite“ blockieren. Wenn also der Durchmesser der Sterne nach oben korrigiert wird, ist das auch der des Planeten.

„Das ganze Thema war schon immer, wie gut verstehen wir den Stern?“ Eric Mamajek, stellvertretender Programmleiter für das Exoplanet Exploration Program der NASA, sagte in einer Erklärung. „Das ist nur ein weiteres Kapitel dieser laufenden Geschichte.“

Die neuen Ergebnisse sollten die Menschen nicht entmutigen, die hoffen, dass das Erdenleben in der Galaxie nicht allein ist; es gibt immer noch viele potenziell bewohnbare Immobilien in der Milchstraße, betonten NASA-Beamte. Aber die Gaia-Daten bestätigen, dass Astronomen, Astrobiologen und Planetenforscher noch viel über die Bewohnbarkeit von Exoplaneten lernen müssen.

„Wir versuchen immer noch herauszufinden, wie groß ein Planet sein kann und trotzdem felsig ist“, sagte Jessie Dotson, Astrophysikerin am Ames Research Center der NASA im Silicon Valley, in der gleichen Aussage. Dotson ist der Projektwissenschaftler für Keplers aktuelle, erweiterte Mission, die als K2 bekannt ist.

Und dann ist da noch das Konzept der bewohnbaren Zone. Wenn man die Bewohnbarkeit ausschließlich auf die Entfernung im Orbit stützt, ignoriert man wichtige planetarische Eigenschaften wie die Masse, die die Fähigkeit einer Welt beeinflusst, an einer Atmosphäre festzuhalten. Dann gibt es noch die atmosphärische Zusammensetzung, die die Temperatur eines Planeten stark beeinflusst.

Außerdem, wer kann sagen, dass das Leben flüssiges Wasser an der Oberfläche benötigt? Eine Reihe von gefrorenen Monden außerhalb der bewohnbaren Zone unseres eigenen Sonnensystems, wie beispielsweise Jupiters Europa und Saturns Enceladus, haben Ozeane begraben, die in der Lage sein könnten, das Leben, wie wir es kennen, zu unterstützen. (Und wir sind noch nicht einmal in die Möglichkeit des Lebens gekommen, da wir es nicht kennen, was von etwas anderem als Wasser als Lösungsmittel abhängen kann.)

Die 600 Millionen Dollar teure Kepler-Mission startete im März 2009. Während der vierjährigen Hauptmission von Kepler starrte das Teleskop gleichzeitig auf etwa 150.000 Sterne und beobachtete die planetarischen Transite. Diese Arbeit endete im Mai 2013, als das zweite von Keplers vier orientierungserhaltenden Reaktionsrädern scheiterte.

Im Jahr 2014 begann Kepler mit dem K2, bei dem das Schiff eine Vielzahl von kosmischen Objekten und Phänomenen über wechselnde 80-tägige „Kampagnen“ beobachtet. Einige dieser Kampagnen beziehen sich auf die Planetenjagd; tatsächlich sind 354 der bisher 2.681 bestätigten außerirdischen Entdeckungen des Raumschiffs während des K2 entstanden.

Keplers Gesamtzahl entspricht etwa 70 Prozent der rund 3.800 bekannten Exoplaneten. Und die Anzahl der Kepler wird weiter wachsen; fast 3.000 „Kandidaten“ des Planeten warten auf die Bestätigung durch eine anschließende Analyse oder Beobachtung, und die Geschichte deutet darauf hin, dass die meisten von ihnen am Ende das eigentliche Geschäft sein werden.

Aber Keplers Beobachtungstage neigen sich dem Ende zu. Das Raumschiff ist extrem kraftstoffarm und wurde kürzlich in einen „No Fuel Use“-Schlafmodus versetzt.

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