Die herzzerreißende Notlage der vom Aussterben bedrohten Orcas im pazifischen Nordwesten

Eine Reihe herzzerreißender Ereignisse in den letzten Wochen hat die Aufmerksamkeit auf eine kämpfende Gruppe von Orcas gelenkt, die in den Gewässern vor dem pazifischen Nordwesten leben.

Es begann am 24. Juli, als eine 20-jährige Mutterwale entdeckt wurde, die den Körper ihres toten Kalbes trug, der weniger als eine Stunde zuvor geboren worden war.

Die trauernde Mutter, bekannt als J35 oder Tahlequah, hat sich seitdem an das Baby geklammert und sogar Hilfe von ihren Kolleginnen erhalten, um ihren Körper über Wasser zu halten.

Es ist nun zwei Wochen her, und Tahlequah hat nicht mehr losgelassen. Viele haben sich Sorgen um ihr körperliches und geistiges Wohlbefinden gemacht.

Und in dieser Gruppe eilen nun Wissenschaftler einem 3 Jahre alten Kalb namens J50 zu Hilfe, das abgemagert aussieht und eine lebensbedrohliche Infektion haben kann.

Die Umstände sind extrem – aber das sind nur kleine Ausschnitte aus den immer größer werdenden Problemen der Orca-Bevölkerung in der Region.

Killerwale aus dem Süden der USA, so die Art, sind eine der acht "Arten im Rampenlicht" der NOAA – oder jene, die in naher Zukunft als am stärksten vom Aussterben bedroht gelten.

Die Population beläuft sich jetzt auf nur 75, was die Forscher sagen, ist die niedrigste Anzahl in drei Jahrzehnten, bestehend aus drei verschiedenen Schoten: der J-pod, der K-pod und der L-pod.

Alle drei Gruppen haben in den letzten Jahren darum gekämpft, ihre Zahlen zu erhöhen, zeigen Daten des Centre for Whale Research.

Das Ende Juli verstorbene Kalb war das erste, das seit über drei Jahren geboren wurde.

Laut der NOAA gibt es drei Hauptfaktoren, die ihr Überleben bedrohen: Mangel an Beute, Schiffsverkehr und Lärm sowie chemische Verunreinigungen.

Diese Wale können in den Gewässern vor Kanada und im Nordwesten der USA gefunden werden, wo die Chinook-Lachspopulation stark gesunken ist.

Und da die Fische die Hauptbeute der Wale sind, leiden auch die Wale.

Hunger hat neben der Hungersnot eine Reihe von Konsequenzen für die kämpfenden Arten.

Zum einen haben Wissenschaftler herausgefunden, dass dies mit den erschreckend hohen Fehlgeburten dieser Population zusammenhängen könnte.

Zwischen 2007 und 2014 fanden Forscher heraus, dass sogar zwei Drittel der Schwangerschaften fehlschlugen, möglicherweise aufgrund von Stress, der durch den Mangel an Nahrung verursacht wurde.

Chinook-Lachse sind die nährstoffreichste Beute für Southern Resident Killerwale.

In der Studie, die letztes Jahr veröffentlicht wurde, analysierten Forscher von der Universität von Washington Hormonspiegel von 348 scat Proben.

Dies ermöglichte es ihnen, zwischen Stress zu unterscheiden, der durch externe Reaktionen verursacht wurde, wie zum Beispiel Bootsverkehr, und der, der aus schlechter Ernährung resultierte.

Und sie fanden, dass Nahrungsmittelknappheit ein Hauptspieler war.

"Basierend auf unserer Analyse der Gesundheit von Schweinen und der Schwangerschaft in diesem Zeitraum von sieben Jahren glauben wir, dass ein geringer Lachsreichtum der Hauptgrund für den geringen Fortpflanzungserfolg unter den südlichen Killerwalen ist", so der Hauptautor Sam Wasser, Professor für Biologie an der UW und Direktor des Zentrums für Naturschutzbiologie sagte zu der Zeit.

"In den Jahren mit geringer Lachshäufigkeit sehen wir hormonelle Anzeichen dafür, dass Ernährungsstress einsetzt und mehr Schwangerschaften versagen. Dieser Trend ist in den letzten Jahren immer häufiger geworden."

Der Mangel an Nahrung kann sogar dazu führen, dass sich die Schoten so verhalten, dass sie für ihr eigenes Überleben, wie Inzucht, schädlich sind.

Seit diesem Frühling züchteten nur 26 der 76 Wale, und eine Studie identifizierte mindestens vier Wale, die "stark ingred" waren.

Es ist unklar, was genau sie dazu bringt, in ihren eigenen Familien zu brüten, aber die Experten sagen, dass es entstehen könnte, weil Familien nahe beieinander bleiben, um sich gegenseitig bei der Jagd zu helfen.

"Wir fanden einen Hinweis auf eine Beziehung, die zeigt, dass je weniger verschieden Sie sind, desto unwahrscheinlicher ist, dass Sie lange leben", sagte der Hauptautor Michael Ford, Naturschutzbiologe am NOAA Fisheries Nordwest Fisheries Science Center in Seattle im April.

"Wir wissen noch nicht, was für ein Problem das ist, aber wir wollen es genauer betrachten. Es ist möglich, dass einige der Probleme dieser Population auf Inzucht zurückzuführen sind. "

Die Wissenschaftler identifizierten auch besorgniserregende Bakterien in der ausgeatmeten Luft von den Blaslöchern der Killerwale, die nahelegen, dass sie ein Risiko für Infektionen haben könnten, die mit Krankheiten vergleichbar sind, die Menschen und Landtiere betreffen.

Die Forscher der Universität von British Columbia identifizierten Bakterien und Pilze Salmonellen, Staphylococcus aureus, Penicillium und Phoma.

"Wir sind nicht sicher, ob diese Mikroben natürlicherweise in der Meeresumwelt vorkommen oder ob sie terrestrisch stammen", erklärte Leitautor Stephen Raverty, außerordentlicher Professor am UBC-Institut für Ozeane und Fischerei.

"Diese Tiere sind weit entfernt und wenn sie entlang der Küste wandern, sind sie landwirtschaftlichen Abflüssen und städtischen Abflüssen ausgesetzt, die eine Vielzahl von Mikroben in das Wasser einbringen können."

Und zusätzlich zu den Umweltfaktoren sehen sich die Wale zunehmend von menschlichen Aktivitäten bedroht.

Lärm und Überfüllung durch den Bootsverkehr gelten als eine der größten Gefahren für ihre Existenz. Hinzu kommen moderne Verschmutzungen und Schadstoffe, die im Wasser von Chemikalien zurückgeblieben sind, die vor Jahrzehnten verboten wurden.

Nach Angaben der NOAA sind die wichtigsten Schadstoffe, die diese Wale bedrohen: PCB (in Kunststoffen, Farben, Gummi, elektrischen Geräten), DDT (in Pestiziden) und PBDE (feuerhemmende Chemikalien, z. B. in Matratzen, Fernsehern, Toaster).

Naturschützer arbeiten hart daran, die schwindende Bevölkerung in den Gewässern vor den USA und Kanada zu schützen.

Die NOAA hat einen Fünfjahresplan zur Unterstützung ihrer Genesung entworfen, und die lokalen Regierungen haben ihre Anstrengungen ebenfalls verstärkt.

Aber die Rettung der Bewohner des Südens wird eine Menge Arbeit kosten – und die Zeit wird knapp.

"Wir sind nicht zu spät", sagte Barry Thom, der regionale Administrator der Westküste für die NOAA-Fischerei, Anfang dieses Jahres.

"Aus biologischer Sicht gibt es immer noch genug Zuchttiere, aber wir müssen bald handeln."

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