Die DNA der ältesten natürlichen Mumie der Welt lüftet die Geheimnisse der Eiszeitvölker in Amerika.

Ein Rechtsstreit über ein 10.600 Jahre altes altes Skelett – die so genannte „Geisterhöhlenmumie“ – ist beendet, nachdem eine fortgeschrittene DNA-Sequenzierung ergab, dass es mit einem indianischen Stamm verwandt war.

Die Offenbarung wurde heute in Science als Teil einer umfangreichen internationalen Studie veröffentlicht, die die DNA einer Reihe berühmter und umstrittener alter Überreste in Nord- und Südamerika genetisch analysierte, darunter Spirit Cave, die Lovelock-Skelette, die Lagoa Santa-Reste, eine Inka-Mumie und die ältesten Überreste im chilenischen Patagonien. Die Studie betrachtete auch die zweitältesten menschlichen Überreste aus der Trail Creek Cave in Alaska – einen 9.000 Jahre alten Milchzahn von einem jungen Mädchen.

Wissenschaftler sequenzierten 15 antike Genome, die sich von Alaska bis Patagonien erstreckten, und konnten die Bewegungen der ersten Menschen verfolgen, die sich während der Eiszeit mit „erstaunlicher“ Geschwindigkeit über Amerika ausbreiteten und auch, wie sie in den folgenden Jahrtausenden miteinander interagierten.

Das Akademiker-Team entdeckte nicht nur, dass die Geisthöhle erhalten blieb – die älteste natürliche Mumie der Welt – war eine Ureinwohnerin, sondern sie konnten auch eine langjährige Theorie zurückweisen, dass eine Gruppe namens Paläoamerikaner in Nordamerika vor den Ureinwohnern existierte.

Die bahnbrechende Forschung entdeckte auch Hinweise auf ein rätselhaftes australasisches Gen-Signal in den 10.400 Jahre alten Überresten des Lagoa Santa aus Brasilien, die eine bisher unbekannte Gruppe früher Südamerikaner enthüllten – aber die australasische Verbindung hinterließ in Nordamerika keine genetische Spur. Es wurde von einem der Wissenschaftler als „außergewöhnlicher Beweis für ein außergewöhnliches Kapitel der Menschheitsgeschichte“ beschrieben.

Professor Eske Willerslev, der sowohl am St John’s College, der University of Cambridge und der University of Copenhagen tätig ist und die Studie leitete, sagte: „Spirit Cave und Lagoa Santa waren sehr umstritten, weil sie als sogenannte Paläoamerikaner identifiziert wurden, basierend auf der Kraniometrie – es wurde festgestellt, dass sich die Form ihrer Schädel von der der heutigen Indianer unterscheidet. Unsere Studie beweist, dass Spirit Cave und Lagoa Santa den zeitgenössischen Indianern genetisch näher waren als jede andere alte oder zeitgenössische Gruppe, die bisher sequenziert wurde.“

Die Überreste des Lagoa Santa wurden im 19. Jahrhundert vom dänischen Entdecker Peter W. Lund geborgen, und seine Arbeit führte zu dieser „paläoamerikanischen Hypothese“, die auf der Schädelmorphologie basiert, dass die Theorie, dass die berühmte Gruppe von Skeletten keine Indianer sein konnte. Aber diese neue Studie widerlegt, dass Theorie und Ergebnisse unter Embargo von Professor Willerslev mit Vertretern des Brasilianischen Nationalmuseums in Rio am Dienstag, den 6. November 2018, veröffentlicht wurden.

Er fügte hinzu: „Wenn man sich die Unebenheiten und Formen eines Kopfes ansieht, hilft es einem nicht, die wahre genetische Abstammung einer Population zu verstehen – wir haben bewiesen, dass man Menschen haben kann, die sehr unterschiedlich aussehen, aber eng verwandt sind.“

Die wissenschaftliche und kulturelle Bedeutung der Geisterhöhlenreste, die 1940 in einer kleinen felsigen Nische in der Wüste des Großen Beckens gefunden wurden, wurde 50 Jahre lang nicht richtig verstanden. Die erhaltenen Überreste des Mannes in den vierziger Jahren galten zunächst als zwischen 1.500 und 2000 Jahre alt, aber in den neunziger Jahren datierten neue Textil- und Haartests das Skelett mit 10.600 Jahren.

Der Fallon Paiute-Shoshone Stamm, eine Gruppe von Indianern mit Sitz in Nevada in der Nähe der Spirit Cave, beanspruchte die kulturelle Zugehörigkeit zum Skelett und forderte die sofortige Rückführung der Überreste unter dem Native American Graves Protection and Repatriation Act.

Der Antrag wurde abgelehnt, weil die Abstammung umstritten war, der Stamm die Bundesregierung verklagt und die angegriffenen Stammesführer gegen Anthropologen verklagt wurde, die argumentierten, dass die Überreste unschätzbare Einblicke in die frühesten Bewohner Nordamerikas lieferten und weiterhin in einem Museum ausgestellt werden sollten.

Der Stillstand dauerte 20 Jahre, bis der Stamm zustimmte, dass Professor Willerslev zum ersten Mal die Genomsequenzierung auf DNA durchführen konnte, die aus der Geistigen Höhle extrahiert wurde.

sagte Professor Willerslev: „Ich versicherte dem Stamm, dass meine Gruppe die DNA-Tests nicht durchführen würde, es sei denn, sie gaben die Erlaubnis und es wurde vereinbart, dass, wenn Spirit Cave genetisch ein Ureinwohner wäre, die Mumie in den Stamm zurückgeführt würde.“

Das Team extrahierte akribisch DNA aus dem Petrusknochen aus dem Inneren des Schädels, was beweist, dass das Skelett ein Vorfahre der heutigen Indianer war. Die Geisterhöhle wurde 2016 an den Stamm zurückgegeben, und es fand Anfang des Jahres eine private Beerdigungszeremonie statt, an der Professor Willerslev teilnahm und Einzelheiten wurden gerade bekannt gegeben.

Das erklärte der Genetiker: „Was mir sehr klar wurde, war, dass es sich um ein zutiefst emotionales und kulturelles Ereignis handelte. Der Stamm hat echte Gefühle für die Geisthöhle, die als Europäer schwer zu verstehen ist, aber für uns wäre es sehr ähnlich, unsere Mutter, unseren Vater, unsere Schwester oder unseren Bruder zu begraben.

„Wir alle können uns vorstellen, wie es wäre, wenn unser Vater oder unsere Mutter in eine Ausstellung gestellt würde und sie das gleiche Gefühl für die Geisthöhle hätten. Es war mir eine Ehre, mit ihnen zusammenzuarbeiten.“

Der Stamm wurde während des zweijährigen Projekts auf dem Laufenden gehalten, und zwei Mitglieder besuchten das Labor in Kopenhagen, um die Wissenschaftler zu treffen, und sie waren anwesend, als die gesamte DNA-Probe entnommen wurde.

Eine Aussage des Fallon Paiute-Shoshone Stammes besagt: „Der Stamm hat viel Erfahrung mit Mitgliedern der wissenschaftlichen Gemeinschaft gemacht, meist negativ. Es gibt jedoch eine Handvoll Wissenschaftler, die die Perspektive des Stammes zu verstehen schienen, und Eske Willerslev war einer von ihnen.

„Er nahm sich die Zeit, sich mit dem Stamm vertraut zu machen, informierte uns über den Prozess und stand für die Beantwortung unserer Fragen zur Verfügung. Seine neue Studie bestätigt, was wir schon immer aus unserer mündlichen Tradition und anderen Beweisen wussten: Der Mann, der von seiner letzten Ruhestätte in der Geisthöhle genommen wurde, ist unser indianischer Vorfahre.“

Das Genom des Skeletts der Geisterhöhle hat eine größere Bedeutung, da es nicht nur den rechtlichen und kulturellen Streit zwischen dem Stamm und der Regierung beigelegt hat, sondern auch dazu beigetragen hat, aufzuzeigen, wie sich alte Menschen in ganz Amerika bewegten und niederließen. Die Wissenschaftler konnten die Bewegung der Populationen von Alaska bis nach Patagonien verfolgen. Sie trennten sich oft voneinander und nahmen ihre Chancen wahr, in kleinen Taschen oder isolierten Gruppen zu reisen.

Dr. David Meltzer, von der Abteilung für Anthropologie der Southern Methodist University, Dallas, sagte: „Eine auffällige Sache bei der Analyse von Spirit Cave und Lagoa Santa ist ihre enge genetische Ähnlichkeit, was bedeutet, dass ihre angestammte Bevölkerung mit erstaunlicher Geschwindigkeit den Kontinent bereist hat. Das ist etwas, was wir aufgrund der archäologischen Funde vermutet haben, aber es ist faszinierend, es von der Genetik bestätigen zu lassen. Diese Ergebnisse deuten darauf hin, dass die ersten Völker sehr geschickt darin waren, sich schnell durch eine völlig unbekannte und leere Landschaft zu bewegen. Sie hatten einen ganzen Kontinent für sich allein und fuhren große Entfernungen mit atemberaubender Geschwindigkeit.“

Die Studie zeigte auch überraschende Spuren der australasischen Abstammung bei den alten südamerikanischen Ureinwohnern, aber es wurde kein australasischer genetischer Zusammenhang bei den nordamerikanischen Ureinwohnern gefunden.

Dr. Victor Moreno-Mayar, vom Centre for GeoGenetics, Universität Kopenhagen und Erstautor der Studie, sagte: „Wir entdeckten, dass das australasische Signal bei den Indianern fehlte, bevor die Spirituosenhöhle und die Lagoa Santa-Population aufgeteilt wurden, was bedeutet, dass Gruppen, die dieses genetische Signal trugen, entweder bereits in Südamerika vorhanden waren, als die Indianer die Region erreichten, oder dass die australasischen Gruppen später ankamen. Dass dieses Signal in Nordamerika nicht zuvor dokumentiert wurde, bedeutet, dass eine frühere Gruppe, die es besaß, verschwunden war oder eine später ankommende Gruppe durch Nordamerika gegangen ist, ohne eine genetische Spur zu hinterlassen.“

Dr. Peter de Barros Damgaard vom Centre for GeoGenetics, University of Copenhagen, erklärte, warum Wissenschaftler nach wie vor verwirrt, aber optimistisch über das australasiatische Abstammungssignal in Südamerika sind. Das erklärte er: „Wenn wir davon ausgehen, dass die Migrationsroute, die diese australasische Abstammung nach Südamerika brachte, durch Nordamerika führte, kamen entweder die Träger des genetischen Signals als strukturierte Population herein und gingen direkt nach Südamerika, wo sie sich später mit neuen eingehenden Gruppen vermischten oder später eintraten. Im Moment können wir nicht entscheiden, welche davon richtig sein könnte, so dass wir vor außergewöhnlichen Beweisen für ein außergewöhnliches Kapitel in der Geschichte der Menschheit stehen! Aber wir werden dieses Rätsel lösen.“

Die Bevölkerungsgeschichte in den Jahrtausenden nach der ersten Besiedlung war viel komplexer als bisher angenommen. Die Bevölkerung Amerikas war als eine Reihe von Bevölkerungsteilungen von Nord nach Süd vereinfacht worden, mit wenig bis gar keiner Interaktion zwischen den Gruppen nach ihrer Gründung.

Die in der Studie vorgestellte neue genomische Analyse hat gezeigt, dass vor rund 8.000 Jahren die Indianer wieder auf dem Vormarsch waren, diesmal aber von Mesoamerika nach Nord- und Südamerika.

Forscher fanden Spuren dieser Bewegung in den Genomen aller heutigen indigenen Populationen in Südamerika, für die bisher genomische Daten vorliegen.

Dr. Moreno-Mayar fügte hinzu: „Die älteren Genome in unserer Studie lehrten uns nicht nur die ersten Bewohner Südamerikas, sondern dienten auch als Grundlage für die Identifizierung eines zweiten Stroms genetischer Abstammung, der in den letzten Jahrtausenden aus Mesoamerika kam und aus der archäologischen Aufzeichnung nicht ersichtlich ist. Diese mesoamerikanischen Völker vermischten sich mit den Nachkommen der frühesten Südamerikaner und führten zu den meisten zeitgenössischen Gruppen in der Region.“

Mehr Informationen:
J.V. Moreno-Mayar el al., „Frühe menschliche Ausbreitung in Amerika“, Science (2018). science.sciencemag.org/cgi/doi … 1126/science.aav2621

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