Die Dawn-Mission der NASA endet, aber ihr Erbe lebt weiter.

Nachdem sie nicht nur ein, sondern zwei Ziele im Asteroidengürtel besucht hatte, ging der interplanetaren Sonde endlich der Treibstoff aus.

Die Raumsonde Dawn der NASA, die zwei große Objekte im Asteroidengürtel untersucht hat, hat offiziell keinen Treibstoff mehr und beendet ihre Mission, Licht in die ersten Tage des Sonnensystems zu bringen, aber das wissenschaftliche Erbe der Sonde wird weiterleben.

Dawn war das erste Raumschiff, das zwei verschiedene außerirdische Objekte umkreiste. Die Mission wurde zweimal technisch abgesagt, bevor die Raumsonde vom Boden fiel, aber Dawn startete im September 2007 mit Blick auf den Asteroiden Vesta und den Zwergplaneten Ceres, die so gewählt wurden, dass sie sich kaum ähnelten. Während sie nur zwei der Millionen Objekte im Asteroidengürtel sind, enthalten sie satte 45 Prozent ihrer Masse. Die NASA gab das Ende der Asteroidenmission von Dawn am Donnerstag (1. November) bekannt.

„Sowohl Vesta als auch Ceres waren bisher nur als schwache Lichtschlieren inmitten der Sterne angesehen worden“, sagte Marc Rayman, Dawn’s Mission Director bei der NASA, gegenüber Space.com. „Jetzt haben wir diese detailreichen, intimen Porträts von außerirdischem Gelände und komplexer Geologie und nur eine Fülle von Details, die wir uns nie wirklich vorgestellt hatten, und enthüllen Geheimnisse, die diese Körper seit Milliarden von Jahren in sich tragen.“ [Fotos: Asteroid Vesta und das Raumschiff Dawn der NASA]

Um erfolgreich zu sein, brauchte die Dawn-Sonde eine sorgfältige Flugbahn und eine Geheimwaffe – ein Ionenantriebssystem, das nur eine vorherige NASA-Mission angetrieben hatte. Im Laufe der Mission gab dieses System den Ingenieuren die Flexibilität, doppelt so lange bei Vesta zu verbringen wie ursprünglich geplant und fast fünfmal so lange bei Ceres.

Die Wissenschaftler kannten Dawn’s erstes Ziel, Vesta, dank einer kosmischen Eigenart seltsam: Die Mehrheit der Meteoriten, die mit einem identifizierten Zuhause auf die Erde gefallen sind, sind tatsächlich Teile dieses entfernten Objekts. Aber planetarische Trümmer zu sehen, die unseren Planeten verprügeln, ist nicht dasselbe wie einen Asteroiden in seiner ganzen Pracht zu sehen – und genau das ist es, was Dawn uns tun ließ, beginnend mit seiner Ankunft im Jahr 2011.

„Alle Vesta-Bilder waren super cool“, sagte Kristina Larson, eine Systemingenieurin auf der Mission bei der NASA, gegenüber Space.com. Sie begann als Praktikantin bei Dawn zu arbeiten und übernahm allmählich immer mehr Verantwortung für das Raumschiff, und der erste Befehl, den sie ihr gab, brachte einige dieser Bilder zurück zur Erde. „Vesta ist so ein funkig aussehender Körper, er ist nicht sehr kugelförmig und er ist nur super stark kraterig.“

Vesta’s funky Aussehen ist auch wissenschaftlich interessant: Es erlebte zwei so große Kraterereignisse, dass die Schocks ein Netzwerk von mehr als 90 Wunden bildeten. „Der gesamte planetarische Körper hallte nach“, sagte Rayman. Während Dawn’s Zeit bei Vesta sagte er, dass er Tag für Tag immer wieder beeindruckt war, wie erfolgreich die Mission war und wie viele Wissenschaftler von dem Besuch abgezogen wurden. „Ich hatte immer das Gefühl, wenn das Raumschiff an diesem Tag auf mysteriöse Weise gestorben wäre, hätten wir wenigstens eine wertvolle Rendite für das, was wir investiert hatten.“

Das Raumschiff hatte eine Nahtoderfahrung, als es Vesta verließ, als das zweite von vier Reaktionsrädern, mit denen es gesteuert wurde, brach und Dawn’s Fähigkeit, Daten nach Hause zu senden, gefährdete. Die Ingenieure des Teams eilten zu einer Lösung, die Kraftstoffmanöver ersetzte, was die Mission rettete.

Im Jahr 2015 erreichte Dawn sein zweites Ziel, den Zwergplaneten Ceres. Zu den Entdeckungen gehören besonders reflektierende Bereiche, die heute als helle Flecken bezeichnet werden und von denen Wissenschaftler glauben, dass sie Salze darstellen, die von unten auf die Oberfläche von Ceres gesprüht wurden. Aber für Rayman sind sie auch atemberaubend. „Wie kann man sich von solchen Dingen nicht verzaubern lassen?“, sagte er. „So wie ich es sehe, ist es, als würde Ceres sein Licht auswerfen wie ein Leuchtturm, der sein Licht über den interplanetaren Ozean leuchtet.“ [Fotos: Zwergplanet Ceres, der größte Asteroid des Sonnensystems]

Dawn hat auch enthüllt, dass Ceres keine tote Welt ist – noch vor 250 Millionen Jahren sprudelte ein riesiger Eisvulkan namens Ahuna Mons flüssiges Wasser mit Dutzenden weiterer Landsleute, was die Zusammensetzung und Geologie des Zwergplaneten zu einem besonders komplexen Rätsel macht. „Es ist eine Art hybride Welt“, sagte Lynnae Quick, eine Planetenforscherin am National Air and Space Museum, die mit Dawn arbeitet, gegenüber Space.com. „Weil Ceres diese Art von exotischer Zusammensetzung hat, kann man nicht nur an Wasser und Salze denken, sondern auch an Wasser und Salze und Schlamm, und das macht es sehr interessant.“

Als das Raumschiff näher rückt – wenn ihm der Treibstoff ausgeht, fliegt es bis zu 35 Kilometer über der Oberfläche des Zwergplaneten – sind seine Ansichten von Ceres nur noch unglaublicher geworden. Dawn’s Zeit in Ceres hat die Meinungen der Wissenschaftler über das Objekt neu geformt, sagten Teammitglieder, und jetzt ist es ein brauchbarer Kandidat für eine Rückkehrmission. Zum großen Teil liegt das daran, dass die Wissenschaftler ihre Suchkriterien angekreuzt haben.

„Früher war es nur ein Asteroid, und jetzt spielt er mit den großen Jungs“, sagte Julie Castillo-Rogez, eine Planetenforscherin auf der Mission bei der NASA, zu Space.com und bezog sich dabei auf Orte wie Saturns Mond Enceladus und Jupitermond Europa, die schon viel länger astrobiologische Konkurrenten sind. Um jedes Leben zu schützen, das sich auf Ceres versteckt, wird der Untergang des Raumschiffes sorgfältig arrangiert, um es für mindestens 20 Jahre vom Zwergplaneten fernzuhalten, falls die NASA beschließt, eine Folgemission aufzubauen.

Die NASA arbeitet bereits an einem Nachfolger für die 467 Millionen Dollar teure Dawn-Mission: Psyche. Wie die Dawn wird sie einen Asteroiden besuchen – und wie die Dawn dank eines Ionenantriebssystems. Und die Wissenschaftler hinter Dawn hoffen, dass sie den Weg für weitere Exkursionen zu kleinen Ecken unseres Sonnensystems geebnet haben.

„Ich hoffe, dass es viele, viele Missionen wie[Dawn] geben wird, die folgen“, sagte Carol Raymond, der leitende Ermittler der Mission bei der NASA, gegenüber Space.com. „Wir haben eine neue Art, weiter in das Sonnensystem vorzudringen und zu kleineren Objekten zu gehen, die in der Vergangenheit vielleicht nicht geschätzt wurden, wie viele Informationen sie enthalten.“

Copyright 2018 Space.com, ein Unternehmen der Zukunft. Alle Rechte vorbehalten. Dieses Material darf nicht veröffentlicht, ausgestrahlt, neu geschrieben oder weitergegeben werden.

Teilen Ist Liebe! ❤

Schreibe einen Kommentar

Deine E-Mail-Adresse wird nicht veröffentlicht. Erforderliche Felder sind mit * markiert.

shares