Der Landeplatz von Mars InSight ist einfach perfekt.

Kein Zweifel, die NASA erkundet einige der beeindruckendsten Standorte in unserem Sonnensystem und darüber hinaus. Einmal gesehen, wer kann die Majestät des Astronauten Jim Irwin vergessen, der vor der schroffen Schönheit der Hadley-Apennin-Bergkette des Mondes, der wunderschönen „Säulen der Schöpfung“ des Hubble-Weltraumteleskops oder Cassinis prächtigem Mosaik des Saturns steht?

Auch der Mars spielt eine Rolle in dieser visuell überzeugenden Gleichung, wobei die hochauflösenden Bilder des Curiosity-Rovers der Grate und abgerundeten Buttes an der Basis des Mount Sharp an die Majestät des amerikanischen Südwestens erinnern. Allerdings wird Elysium Planitia – der Ort, der für die Landung der InSight-Mission der NASA nach Mars- am 26. November gewählt wurde – mit den oben genannten wahrscheinlich nie erwähnt werden, weil es, naja, einfach ist.

„Wenn Elysium Planitia ein Salat wäre, würde er aus Römersalat und Kalium-Nicht-Dressing bestehen“, sagte InSight-Chefforscher Bruce Banerdt vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien. „Wenn es ein Eis wäre, wäre es Vanille.“

Ja, der Landeplatz der nächsten Mars-Mission der NASA mag sehr wohl wie ein Stadionparkplatz aussehen, aber so gefällt es dem Projekt Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport (InSight).

„Frühere Missionen auf dem Roten Planeten haben seine Oberfläche untersucht, indem sie seine Canyons, Vulkane, Felsen und Böden untersucht haben“, sagte Banerdt. „Aber die Signaturen der Entstehungsprozesse des Planeten können nur gefunden werden, wenn man weit unter der Oberfläche vergrabene Beweise erkennt und studiert. Es ist die Aufgabe von InSight, das tiefe Innere des Mars zu erforschen und die Vitalparameter des Planeten – Puls, Temperatur und Reflexe – zu messen.“

Die Einnahme dieser Vitalparameter wird dem InSight-Wissenschaftsteam helfen, auf eine Zeit zurückzublicken, in der sich die felsigen Planeten des Sonnensystems gebildet haben. Die Untersuchungen werden von drei Instrumenten abhängen:

Ein Sechs-Sensor-Seismometer namens Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS) wird seismische Wellen aufzeichnen, die sich durch die innere Struktur des Planeten bewegen. Die Untersuchung seismischer Wellen wird den Wissenschaftlern zeigen, was die Wellen erzeugen könnten. (Auf dem Mars vermuten Wissenschaftler, dass die Täter Marsbeben oder Meteoriten sein könnten, die auf die Oberfläche treffen.)

Das Heat Flow and Physical Properties Package (HP3) der Mission wird tiefer graben als jede andere Schaufel, Bohrung oder Sonde auf dem Mars, um zu messen, wie viel Wärme aus dem Planeten fließt. Seine Beobachtungen werden Aufschluss darüber geben, ob Erde und Mars aus dem gleichen Material bestehen.

Schließlich wird das Experiment InSight’s Rotation and Interior Structure Experiment (RISE) mit den Radios des Landers das Wackeln der Marsdrehachse abschätzen und Informationen über den Kern des Planeten liefern.

Damit InSight seine Arbeit verrichten konnte, benötigte das Team einen Landeplatz, der mehrere Kästen abhakte, denn als dreibeiniger Lander – kein Rover-InSight bleibt dort, wo er aufgesetzt wird.

„Einen guten Landeplatz auf dem Mars zu finden, ist so etwas wie ein gutes Zuhause. Es dreht sich alles um Standort, Standort, Lage, Standort“, sagt Tom Hoffman, InSight-Projektmanager bei JPL. „Und zum ersten Mal überhaupt musste bei der Bewertung eines Mars-Landeplatzes berücksichtigt werden, was unter der Marsoberfläche lag. Wir brauchten nicht nur einen sicheren Landeplatz, sondern auch einen Arbeitsplatz, der von unserer 5 Meter langen Wärmestromsonde durchdringbar ist.“

Der Standort muss auch hell und warm genug sein, um die Solarzellen mit Strom zu versorgen und gleichzeitig seine Elektronik ein ganzes Marsjahr (26 Erdmonate) lang innerhalb der Temperaturgrenzen zu halten.

So konzentrierte sich das Team auf ein Band um den Äquator, in dem die Solaranlage des Landers über ausreichend Sonnenlicht verfügt, um seine Systeme das ganze Jahr über zu betreiben. Die Suche nach einem Bereich, der sicher genug für InSight ist, um zu landen und dann seine Solarmodule und Instrumente ohne Hindernisse einzusetzen, dauerte etwas länger.

„Der Standort muss eine niedrig genug gelegene Höhe sein, um genügend Atmosphäre für eine sichere Landung zu haben, denn das Raumschiff ist zunächst auf atmosphärische Reibung mit seinem Hitzeschild und dann auf einen Fallschirm angewiesen, der für einen großen Teil seiner Verzögerung in die schwache Atmosphäre des Mars eindringt“, sagte Hoffman. „Und nachdem die Rutsche abgefallen ist und die Bremsraketen für den letzten Abstieg eingesetzt haben, muss es eine flache Fläche geben, um auf einer nicht zu wellenförmigen und relativ steinfreien Fläche zu landen, die den dreibeinigen Mars-Lander kippen könnte.“

Von 22 betrachteten Standorten erfüllten nur Elysium Planitia, Isidis Planitia und Valles Marineris die Anforderungen des Basic Engineering. Um die drei verbleibenden Teilnehmer zu bewerten, wurden Aufklärungsbilder von den Marsorbitern der NASA gescannt und Wetterdaten durchsucht. Schließlich wurden Isidis Planitia und Valles Marineris als zu felsig und windig ausgeschlossen.

So blieb die 81 Meilen lange, 17 Meilen breite (130 Kilometer lange, 27 Kilometer breite) Lande-Ellipse am westlichen Rand einer flachen, glatten Fläche der Lavafläche.

„Wenn Sie ein Marsmensch wären, der kommt, um das Innere der Erde zu erforschen, wie wir das Innere des Mars erforschen, wäre es egal, ob Sie sich mitten in Kansas oder an den Stränden von Oahu niederlassen“, sagte Banerdt. „Während ich mich auf die ersten Bilder von der Oberfläche freue, bin ich umso mehr gespannt auf die ersten Datensätze, die zeigen, was tief unter unseren Landeplätzen passiert. Die Schönheit dieser Mission geschieht unter der Oberfläche. Elysium Planitia ist perfekt.“

Nach einer 205-tägigen Reise, die am 5. Mai begann, wird die InSight-Mission der NASA am 26. November kurz vor 15.00 Uhr EST (12.00 Uhr PST) auf dem Mars landen. Seine Solarmodule entfalten sich innerhalb weniger Stunden nach der Landung. Missions-Ingenieure und -Wissenschaftler werden sich die Zeit nehmen, ihren „Arbeitsplatz“ zu bewerten, bevor sie SEIS und HP3 auf der Oberfläche einsetzen – etwa drei Monate nach der Landung – und die Wissenschaft ernsthaft beginnen.

InSight war die 12. Auswahl in der Reihe der NASA-Missionen der Discovery-class. Das 1992 gegründete Discovery Program fördert häufige, kostenorientierte Sonnensystem-Explorationsmissionen mit stark fokussierten wissenschaftlichen Zielen.

Mehr Informationen:
Weitere Informationen zu InSight finden Sie unter mars.nasa.gov/insight/.

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