Das Great Barrier Reef ist „In for a Rough Ride“.

Der renommierte Korallenforscher Terry Hughes sagt, dass der Schlüssel zum Schutz der legendären Korallen vor Australiens Küste darin besteht, die globale Erwärmung zu stoppen.

Im Sommer 2017 wurde ein großer Teil des Great Barrier Reefs in Australien – normalerweise ein Aufstand von elektrischen Orangen, Rotweinen und anderen Farben – geisterhaft blass.

Ungewöhnlich warme Wassertemperaturen, teilweise bedingt durch die globale Erwärmung, hatten dazu geführt, dass die Korallen die symbiotischen Algen, die sie mit Nahrung versorgen und ihnen ihre leuchtenden Farben verleihen, aus ihrem Gewebe verdrängt hatten. Es war das zweite Massenbleichen, das seit ebenso vielen Jahren das Riff erreichte. Zusammengenommen trafen die aufeinander folgenden Ereignisse zwei Drittel des Riffs.

Jetzt, da der australische Sommer 2019 beginnt, prognostizieren Atmosphärenwissenschaftler eine El Niño-Zeit, die sich durch wärmere Temperaturen im tropischen Pazifik auszeichnet. Dieses Potenzial für hohe Temperaturen stellt erneut eine Bedrohung für das Great Barrier Reef dar, das der Meeresbiologe Terry Hughes, ein hochkarätiger Verfechter des Korallenriffschutzes, beobachten wird und nach Anzeichen für weitere Schäden am Riff sucht, während er weiterhin auf den Schutz drängt.

Hughes glaubt, dass es einige würdige Minderungsmaßnahmen zu erforschen gibt, wie z.B. die Wiederaufforstung der Wassereinzugsgebiete, die in das Riff münden, um umweltbelastende Abflüsse zu verhindern. Aber letztendlich glaubt er, dass der Schlüssel zur Rettung von Korallen in der Bekämpfung von Treibhausgasemissionen liegt, die die globale Erwärmung antreiben.

Hughes‘ Bemühungen, das Bewusstsein für das Schicksal des 2.300 Kilometer langen Korallenriffs – das größte der Welt und die Heimat Tausender von Meeresarten – zu schärfen, haben ihn mit wirtschaftlichen und politischen Interessen in Konflikt gebracht. Letzten Monat stellte sich heraus, dass das Australian Research Council (ARC) seine Finanzierung des Coral Reef Institute, das Hughes an der James Cook University in Queensland leitet, einstellen würde – ein Schritt, der von Meereswissenschaftlern auf der ganzen Welt kritisiert wurde. (Die ARC und die aktuelle konservative australische Regierung haben gesagt, dass die Entscheidung nicht politisch motiviert war, laut Nachrichtenberichten.) Letzte Woche wurde Hughes der John Maddox Preis für die Verfechtung wissenschaftlicher Beweise angesichts der Feindseligkeit verliehen. Scientific American holte ihn Anfang des Monats auf der jährlichen wissenschaftlichen Konferenz Falling Walls in Berlin ein und sprach über die Zukunft des Great Barrier Reefs.

Wie ist Ihre Einschätzung des Great Barrier Reefs in den kommenden Monaten?

Die NOAA[die U.S. National Oceanic and Atmospheric Administration] und das Australian Bureau of Meteorology prognostizieren beide eine hohe Wahrscheinlichkeit für ein El Niño-Ereignis, das sich später in diesem Jahr bildet. Wenn das passiert, wäre die Wahrscheinlichkeit eines Bleichens, wenn die sommerlichen Meerestemperaturen im nächsten März ihren Höhepunkt erreichen, sehr hoch, aber wir werden es erst gegen Januar mit Sicherheit wissen. Ein rechtzeitig einsetzender Zyklon könnte das Wasser trotz der Langzeitprognose abkühlen. Aber du musst vorsichtig sein, was du dir wünschst. Im Jahr 2016 wurde das südliche Drittel des Great Barrier Reefs durch einen verbrauchten Zyklon gerettet, der die Temperatur des Wassers um etwa 2 bis 3 Grad Celsius senkte. Aber mit dem Zyklon Debbie im Jahr 2017 war das Bleichen bereits erfolgt und der Sturm war eine Kategorie 4, als er die Küste traf – also war er tatsächlich sehr schädlich und zerstörerisch[für das Riff].

Wie überwacht man ein Bleichereignis?

Unsere Luftvermessungen, die wir mit Satellitendaten abgleichen, sind reffweit. Es dauert sieben oder acht Tage, um das gesamte Great Barrier Reef in einem kleinen Flugzeug zu durchqueren, das bis zu acht Stunden am Tag fliegt. Es ist ziemlich anstrengend, aber das ist der beste Weg, um das Gesamtbild zu erhalten. Wir haben all diese[Daten] unter Wasser[während des Tauchens] als wahr erkannt. Jedes Ereignis, das wir untersuchen, hat eine andere Geographie. Das Ereignis 2016 war in hohem Maße eine nördliche Angelegenheit. Die Karten für das Bleichen 2017 werden zeigen, dass der heißeste Teil des Riffes – der Teil mit dem meisten Bleichen – in der Mitte lag.

Gibt es einen Bereich des Riffes, um den du dir besonders Sorgen machst?

Mein schlimmster Albtraum ist, dass das untere[südliche] Drittel des Great Barrier Reef, das den letzten beiden Ereignissen entkommen ist, bleichen wird. Es war einfach nur Glück, das es in den Jahren 2016 und 2017 daran hinderte, zu bleichen. Diese Riffe haben eine sehr hohe Anzahl von verzweigten Korallen, die zufällig am anfälligsten für Bleichen sind. Wenn es also im nächsten Sommer oder bald in einem Sommer eine Hitzewelle gibt, wird es eine hohe Sterblichkeitsrate geben. Das würde bedeuten, dass alle Sektoren des Riffs innerhalb weniger Jahre getroffen sein werden.

Wie hat die australische Regierung auf die Bleichvorgänge reagiert?

Die Geschichte des Great Barrier Reef in Australien, nach dem beispiellosen Back-to-Back-Bleaching, ist politisch sehr umstritten. Man sollte meinen, dass eine angemessene Reaktion der Regierung darin bestehen würde, zum Beispiel zu erklären, dass sie nicht mit der größten Kohleförderung der Welt fortfahren würde[mit einem Kohletransportterminal in der Nähe des Riffs] oder dass sie ihre Ziele für erneuerbare Energien erhöhen würde. Beides ist nicht geschehen. Die Regierung hat viel Geld in die Untersuchung verschiedener Interventionen gesteckt. Einige sind geradezu dumm – die[Unterwasserkühlung] der Ventilatoren, der schwebende Sonnenschutz. Es gibt eine Kampagne, um Plastikstrohhalme zu verbieten. Wenn Sie zynisch wären, würden Sie sagen, dass es mehr darum ging, den Anschein zu erwecken, Riffe zu helfen, wenn der Elefant im Raum immer noch der Klimawandel ist. Es gibt auch Geld für die Verbesserung der Wasserqualität. Der Abfluss von Sedimenten und Nährstoffen aus der Landwirtschaft in den inneren Teil des Great Barrier Reef ist ein wichtiges Thema, aber die Höhe der Mittel, die dafür ausgegeben werden, ist bei weitem nicht ausreichend, um die eigenen Ziele der Regierung zu erreichen. Als Land, das für das Weltnaturerbe Great Barrier Reef verantwortlich ist, sollte Australien die internationalen Bemühungen zur Emissionsminderung leiten, insbesondere nach dem jüngsten Bericht des IPCC (Intergovernmental Panel on Climate Change). Unsere derzeitige Commonwealth-Regierung hat offiziell das 1,5-Grad-C-Ziel des Pariser Abkommens unterzeichnet, aber die Emissionen Australiens steigen tatsächlich.

Wie wird sich der Verlust von Mitteln des Australian Research Council auf Ihre Arbeit auswirken?

Es ist etwa ein Viertel unserer Finanzierung und wird erst in zwei bis drei Jahren wirksam, so dass wir Zeit haben, mit unserer derzeitigen Tätigkeit fortzufahren und unser Finanzierungsmodell um moderate Beträge zu ändern, um diesen Verlust auszugleichen. Es sind keine guten Nachrichten, natürlich. Aber wir werden weiterhin die Forschung betreiben, die wir durchführen, besonders wenn wir im nächsten Jahr Bleichen sehen.

Was missverstehen die Menschen am Great Barrier Reef?

Es gibt immer noch etwa 10 Milliarden Korallen da draußen, die lebendig und tretend sind. Wir haben gerade ein höllisches natürliches Auswahlverfahren durchlaufen, bei dem die sogenannten Verlierer – die hitzeempfindlichen Arten – stark dezimiert sind. Der Artenmix hat sich verändert. Die genetische Zusammensetzung der Korallenpopulationen verändert sich. Ich denke, das ist erst der Anfang eines Übergangs, der das Great Barrier Reef hoffentlich härter für unvermeidliche zukünftige Ereignisse machen wird. Die Dinge werden im Allgemeinen schlechter, bevor sie besser werden. Bis sich die CO2-Emissionen und Temperaturen stabilisiert haben, werden die Korallen auf eine harte Tour gehen. Da Korallen große Populationen haben, die geografisch weit verstreut sind, gibt es Licht am Ende des Tunnels – aber es ist völlig abhängig davon, ob wir die Temperaturen auf das 1,5-Grad-C-Ziel halten können.

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