Beweise für Außerirdische? Was halten Sie von der Recherche und Berichterstattung über Oumuamua, unseren Besucher aus dem All?

Als Astrophysikerin werde ich wahrscheinlich am häufigsten gefragt: „Sind wir allein im Universum und gibt es Außerirdische?“

Es besteht kein Zweifel: Die Menschen denken und reden gerne über Außerirdische. So werden Geschichten über die Suche nach außerirdischer Intelligenz aufgegriffen und mit Begeisterung in den Medien berichtet.

Aber was wirklich im Mittelpunkt dieses komplizierten und beliebten Themas steht, sind Beweise – die Art aller Beweise für außerirdisches Leben, wie wir diese Beweise betrachten und respektieren und wie sie der Öffentlichkeit vermittelt werden.

Nirgendwo ist dies wichtiger als in der Berichterstattung über wissenschaftliche Studien zu einem mysteriösen Objekt – ‚Oumuamua -, das kürzlich durch unser Sonnensystem entdeckt wurde. So haben beispielsweise zwei Veröffentlichungen in zwei renommierten, peer-reviewten Zeitschriften zu sehr unterschiedlichen Reaktionen geführt.

Hallo, Oumuamua.

Oumuamua, was auf Hawaiianisch Späher oder Bote bedeutet, ist der Name des ersten entdeckten interstellaren Objekts, das unser Sonnensystem besucht. Nach der Entdeckung im letzten Jahr wurde Oumuamua als Komet eingestuft, aber dieser wurde später zurückgezogen, als keine Hinweise auf eine Kometenaktivität gefunden wurden.

Oumuamua wurde schnell festgestellt, dass es eine Umlaufbahn hat, die nicht zu unserem Sonnensystem gehört. Sie hat ihren Ursprung an einem anderen Ort in unserer Galaxie, und eine Trajektorie, die sie im Laufe weniger Monate durch das innere Sonnensystem wandern ließ.

Es passierte nahe der Sonne und der Erde und hatte eine ungewöhnliche Geometrie, etwa 200 Meter lang und etwa 35 Meter breit, die sich alle sieben Stunden drehte.

Die Entdeckung von Oumuamua hat in der wissenschaftlichen Gemeinschaft und in den Medien große Aufmerksamkeit erregt. Aufgrund seiner ungewöhnlichen Geometrie und seines Ursprungs außerhalb des Sonnensystems stellte sich bald die Frage, ob Oumuamua ein Raumschiff sein könnte.

Beobachtungen wurden mit Radioteleskopen gemacht, um nach direkten Beweisen für Übertragungen zu suchen, die auf intelligentes Leben hinweisen, auch von einem Team, das von mir mit einem australischen Teleskop (dem Murchison Widefield Array) geleitet wird. Wir hörten im UKW-Radio, auf der Grundlage, dass jedes intelligente Leben auf Oumuamua die auf der Erde beliebten UKW-Frequenzen erkennen kann.

Bei dieser Suche wurden keine direkten Beweise für intelligentes Leben gefunden.

Weitere harte Daten zu ‚Oumuamua

Umfangreiche und beeindruckende Beobachtungen mit einer Reihe von Teleskopen, darunter das Hubble-Weltraumteleskop, wurden durchgeführt, um die Trajektorie von Oumuamua genau zu bestimmen. Die Ergebnisse der Studie, die von einem Team von Astronomen unter der Leitung von Marco Micheli von der Europäischen Weltraumorganisation durchgeführt wurde, wurden im Juni in Nature veröffentlicht.

Diese sehr sorgfältigen Beobachtungen zeigten, dass sich Oumuamua beim Verlassen des Sonnensystems beschleunigte und die Existenz von „Nicht-Gravitationskräften“ aufzeigte. Das bedeutet, dass die Trajektorie des Objekts nicht allein durch die Schwerkraft der Sonne und anderer großer Objekte in unserem Sonnensystem erklärt werden konnte.

Es gibt eine Reihe von möglichen Erklärungen für die Beschleunigung. Einer davon ist, dass erwärmtes Gas, das aus Oumuamua austritt (Ausgasung), eine Kraft erzeugen könnte, die die beobachtete Beschleunigung verursacht. Dies wird häufig bei normalen Kometen beobachtet.

Aber Oumuamua zeigt immer noch keine Beweise für Kometenaktivität. Micheli’s Team durchlief sechs mögliche Erklärungen und kam zu dem Schluss, dass Ausgasung die wahrscheinlichste Option ist, obwohl es keinen direkten Beweis dafür gibt.

Sie zeigten, dass die Beschleunigung von Oumuamua ungewöhnlich ist, aber innerhalb der Grenzen dessen, was zuvor für Sonnensystemkometen gesehen wurde.

Eine der Erklärungen, die das Studienteam ablehnt, lautet: „Oumuamua wurde durch den Strahlungsdruck unserer Sonne beschleunigt. Die Strahlung der Sonne kann Objekte von ihr wegstoßen.

Aber sie kamen zu dem Schluss, dass diese Erklärung nicht bevorzugt wird, denn sie bedeutet, dass die Dichte von „Oumuamua“ sehr niedrig sein müsste. Ein Objekt muss eine große Oberfläche und eine geringe Masse (geringe Dichte) aufweisen, die durch den Strahlungsdruck beschleunigt werden kann.

Könnten es Außerirdische sein?

Eine weitere Studie des Postdoc-Forschers Shmuel Bialy und des renommierten Astronomen Avi Loeb von der Harvard University ging einen anderen Weg.

Details der Studie wurden gerade in den The Astrophysical Journal Letters vom November veröffentlicht, waren aber früher online verfügbar.

Die Autoren gingen davon aus, dass der Druck der Sonneneinstrahlung die Ursache für die Beschleunigung ist, und bestimmten dann die Eigenschaften von Oumuamua, die erforderlich sind, um dies zu erreichen. Sie erfordern ein Objekt mit einer Dicke von weniger als 1 mm, einer flächenbezogenen Massendichte von 1 bis 2 Gramm pro Quadratzentimeter und einer großen Fläche.

Es ist unwahrscheinlich, dass die Natur eine so extreme Geometrie produzieren würde. Die Autoren erwähnen dies kurz, bevor sie zu einer Diskussion über die Tatsache übergehen, dass unter der Annahme, dass die Sonneneinstrahlung die Ursache für die Beschleunigung ist, Oumuamua künstlich ist – also das Produkt einer fremden Zivilisation.

Die Eigenschaften, die die Autoren unter ihren Annahmen ableiten, ähneln denen von Sonnensegeln, die vom Menschen als mögliche Möglichkeit, interstellare Entfernungen zu überwinden, entworfen und gebaut werden.

Bialy und Loeb verbringen die Hälfte ihres Artikel-Diskussionsabschnitts mit der Idee, dass Oumuamua ein totes oder aktives Sonnensegel sein könnte, das zu einer fremden Zivilisation gehört.

Art und Übermittlung von Beweismitteln

Bialy und Loeb gaben keine Pressemitteilung über ihre Studie heraus, aber die Medien nahmen das Papier auf, sobald es angenommen und online verfügbar war, vor der Veröffentlichung der Zeitschrift in dieser Woche.

(Das ist etwas, das mir 2012 passiert ist, was dazu führte, dass meine veröffentlichte Nicht-Erkennung von Außerirdischen auf der Titelseite der BBC-Nachrichten-Website veröffentlicht wurde.)

Die Veröffentlichung von Bialy und Loeb sorgte zum Beispiel für Schlagzeilen wie diese: „Harvard-Astronomen behaupten, dass Oumuamua ALIEN-SONDE ist – „Nichts wie wir es je gesehen haben!““. Die meisten anderen Berichte waren ausgeglichener.

Das ist ziemlich normal. Viele der Medien springen zu Außerirdischen in der Berichterstattung über Weltraum und Astronomie, auch wenn die ursprünglichen berichteten Studien nie Außerirdische erwähnt haben. Ein Beispiel ist die jüngste Berichterstattung über Fast Radio Bursts (FRBs).

Was mich überraschte, war die Reaktion einiger meiner Kollegen auf Bialy und Loebs Papier. Auf Social Media gab es einige ziemlich persönliche Angriffe von Wissenschaftlern – insbesondere auf Loeb -, weil sie für diese Arbeit in den Medien waren.

Beide neuen Studien legen ihre Annahmen dar, zitieren substanzielle Beweise und führen strenge Berechnungen durch. Beide wurden von hochkarätigen Fachzeitschriften nach einem unabhängigen Peer Review akzeptiert.

Beide enden mit dem Fazit, dass die Studien von Oumuamua nicht schlüssig sind, und wir werden mehr solche Objekte untersuchen müssen, die in Zukunft durch das Sonnensystem kommen.

Beide Autorengruppen haben auch unterschiedliche Perspektiven und motivieren unterschiedliche Fragen. Aber Loeb ist in den Medien gelandet, hat über seine Arbeit gesprochen und wird von einigen Kollegen dafür eingeplant.

Seitdem die Vorzeitschrift abgeholt wurde, sagte er mir, dass er von dem Interesse der Medien überflutet wurde. „Ich nutze die Diskussionen mit den Medien als Plattform, um die wissenschaftliche Standardmethodik hervorzuheben: Eine Anomalie wird in den Daten beobachtet, die Standarderklärung erklärt sie nicht, und so wird eine alternative Interpretation vorgeschlagen. Ich ermutige jeden mit einer besseren Erklärung, einen Artikel darüber zu schreiben und ihn zu veröffentlichen. Falsche Interpretationen können ausgeschlossen werden, wenn in Zukunft mehr Daten über „Oumuamua oder andere Mitglieder seiner Bevölkerung“ veröffentlicht werden.

Was die negativen Reaktionen betrifft, die er erhalten hat, so verwies er auf einen kürzlich veröffentlichten Artikel, in dem er einen anderen Wissenschaftler paraphrasierte, der für seine einst umstrittenen Theorien bekannt war. „Wie Galilei nach dem Blick durch sein Teleskop dachte, ist die Autorität von tausend Menschen in den Wissenschaften nicht so viel wert wie die bescheidene Argumentation eines einzelnen Menschen.““

Lassen Sie uns über Beweise sprechen.

Angesichts meiner Arbeit an den Beobachtungen von Oumuamua haben sich einige Journalisten mit mir in Verbindung gesetzt, um mich zu kommentieren.

Dies waren große Gelegenheiten, mit Journalisten ausführlich über die Art der Beweise, den Unterschied zwischen etwas, das mit Beobachtungen übereinstimmt, und direkten Beweisen für eine Schlussfolgerung zu diskutieren, und die Notwendigkeit, dass die Beweise den Auswirkungen einer Forderung angemessen sind.

Wenn Außerirdische beansprucht werden, sind direkte und belastbare Beweise erforderlich – keine Schlussfolgerung, die auf einigen schwer zu erklärenden Beobachtungen und einer Reihe von Annahmen beruht.

Aber kein Wissenschaftler hat behauptet, dass Oumuamua in dieser Diskussion fremd ist – sie haben nur Fragen gestellt und Antworten erforscht.

Es hat keinen Sinn, sich vor einer richtigen Diskussion über die Suche nach außerirdischer Intelligenz zu scheuen oder persönlich kritisch gegenüber Kollegen zu sein.

Wissenschaftler sollten angesichts des Interesses der Öffentlichkeit und der Berichtsbereitschaft der Medien jede Gelegenheit nutzen, mit der Öffentlichkeit und den Medien über das Thema in Kontakt zu treten.

Es ist interessant, lustig und wissenschaftlich und eine großartige Gelegenheit, die wissenschaftliche Methode und Wissenschaft auf ansprechende Weise zu diskutieren. Die Medienberichterstattung von Oumuamua zeigt, dass der Inhalt der Berichte (abgesehen von einigen Schlagzeilen) im Allgemeinen ziemlich gut und verantwortungsbewusst ist.

Was auch immer ‚Oumuamua ist (meiner Meinung nach mit ziemlicher Sicherheit nicht von Außerirdischen gemacht), es ist ein faszinierendes Objekt und stellt viele interessante wissenschaftliche Fragen, die weitere Studien und Beobachtungen auslösen werden.

Wir werden Oumuamua nie wieder sehen, und wir werden vielleicht nie genau wissen, was es ist. Aber Oumuamua in den Nachrichten zu sehen, wird wahrscheinlich einige Kinder dazu inspirieren, eine Karriere in der Wissenschaft einzuschlagen.

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tekk.tv

Lange Zeit war Paul Florian in der TV-Branche tätig. Schon immer gab es eine Schublade voller Handys (und später Smartphones) in seiner Wohnung. Als Online-Redakteur hat der Nerd in ihm diese Schublade nun für Tekk geöffnet.

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