Accions erste Weltraumtriebwerke könnten an diesem Wochenende auf einem Cubesat starten.

Natalya Bailey war immer am Weltraum interessiert, aber erst als sie in einer Universitätsklasse für Antriebstechnik saß, wurde ihr klar, was sie mit ihrem Leben anfangen wollte.

Sie war erstaunt, wie wenig Ingenieure über elektrische Antriebssysteme im Vergleich zu den traditionellen, mit chemischen Kraftstoffen betriebenen Äquivalenten wissen. Im Jahr 2014 gründete sie ihr eigenes Unternehmen, und wenn alles gut geht, wird die erste Rakete mit ihrer Technologie noch am Wochenende starten.

Baileys Firma, Accion Systems, beginnt mit einem bescheidenen Wissenschaftsprojekt, dank der Hilfe eines Teams von Gymnasiasten aus Irvine, Kalifornien, die einen Cubesat mit Accion-Technologie bauten. „Einen Kubesat zu bauen ist jetzt eine Hausaufgabe der High School“, sagte Bailey. „Das macht mich wahnsinnig, wenn ich darüber nachdenke.“ [Superschnelle Raumschiff-Antriebskonzepte (Bilder)]

Dieser Satellit soll über Nacht am 11. November EST (Anfang November 12 GMT) an Bord der Elektronenrakete von Rocket Lab aus Neuseeland starten. Nach dem Einsatz wird der Satellit die Venus und andere Ziele fotografieren. Wir sprachen mit Bailey über die Antizipation ihres ersten Starts und die Attraktivität des Elektroantriebs. Dieses Interview wurde aus Gründen der Länge und Klarheit überarbeitet.

Space.com: Es scheint, dass einer der wirklichen Vorteile des Ionenantriebs darin besteht, dass er Ihnen viel mehr Flexibilität gibt, was die Richtung betrifft.

Natalya Bailey: Du hast eine Art Wand mit chemischem Antrieb getroffen, weil es immer noch so teuer ist und deine Masse und dein Volumen verbraucht, um ein chemisches Treibmittel zu starten. Während, mit elektrischem, Sie viel mehr Knall für Ihr Geld erhalten, obgleich es länger dauert, um mit elektrischem Antrieb zu beschleunigen, also müssen Sie die Zeit haben. Das ist eine Art Vorbehalt.

Space.com: Die NASA-Mission Dawn zum Asteroidengürtel, die am 1. November endete, wurde durch Ionenantrieb angetrieben. Hat dich diese Mission in irgendeiner Weise beeinflusst?

Bailey: Das Lesen der Papiere und das Betrachten der Qualifikationstests und das Gespräch mit den an diesem Prozess beteiligten Personen haben mir tatsächlich geholfen, herauszufinden, wie ich das bei Accion führen kann, weil der Motor, den sie geflogen sind. Das Ende ist eine Sache, aber den Anfang habe ich als Absprungbrett für Accion benutzt.

Space.com: Warum wolltest du in die kommerzielle Seite des Raums gehen?

Bailey: Weil es die Infusion von privatem Risikokapital gab, ermöglichte es mir, die Dinge, an denen ich arbeiten wollte, in einem privaten Rahmen zu tun. Wenn ich vor 20 Jahren meinen Abschluss gemacht hätte, wäre ich definitiv zur NASA oder einem Forschungslabor gegangen, weil es diese Option[des Privatsektors] nicht gab. Ich denke, es ist eine wirklich coole Art und Weise, etwas zu heiraten, das sehr[Forschung und Entwicklung] intensiv und inspirierend ist, visionär ist und eine echte kommerzielle Anwendung hat, also habe ich das Gefühl, dass es ein glückliches Timing für mich ist.

Space.com: Welche Größe von Missionen siehst du dir gerade an?

Bailey: Kommerziell setzt Accion auf die Größe der 100-400 Kilogramm großen Raumfahrzeuge. Das ist irgendwie breit, aber ich versuche, die meisten Kommunikationsbusse und -konstellationen einzufangen, und sie fallen da rein. Das ist es, was ich für das wirtschaftlich interessanteste in den nächsten 10, 15 Jahren halte. Cubesats waren für uns und für die Welt ein fantastischer Weg, um Technologien zu demonstrieren oder Raumfahrtkapazitäten in neuen Organisationen oder Ländern aufzubauen, aber kommerziell ist es schwer, nach vielen Cubesat-Missionen zu gehen.

Mein Mitbegründer und ich haben Accion gegründet, weil wir am Ende des Tages – das klingt ein wenig nach einem Science-Fiction-Roman – glauben, wenn Menschen auf lange Sicht dabei sein werden, dann in 400 Jahren, weil wir gelernt haben, wie man von der Erde lebt, vielleicht auf anderen Planeten, vielleicht auf anderen Raumstationen. Schließlich hoffen wir, dass wir den Transport für diese Art von Missionen übernehmen können. Sie sprechen also von viel größeren Raumfahrzeugen, viel längeren Missionen. …. Das ist das Gesamtbild, warum wir das Unternehmen gegründet haben. Es ist schön, diese Art von North Star zu haben, denn wenn kurzfristig alles schief läuft – vielleicht ist es ein Start, etwas geht schief, etwas schlägt im Orbit fehl – ist es wirklich schön, diese längerfristige Vision zu haben. [NASA Apollo Moon Raketenmotoren, geborgen von Jeff Bezos (Fotos)]

Space.com: Wie wäre es, ein Mensch an Bord eines Ionen-Antriebsfahrzeugs und nicht eines herkömmlichen Fahrzeugs zu sein?

Bailey: Die meisten Sonden, die wir ohne jede Art von Antrieb gestartet haben, und sie haben sich auf Dinge wie Schwerkraftunterstützung oder vielleicht eine erste Einführung mit einer größeren Rakete verlassen. Der größte Teil des Restes der Mission war überhaupt kein Antrieb. Ein elektrischer Antrieb wie ein Ionentriebwerk könnte das also deutlich beschleunigen, ist aber dennoch recht schonend. Du würdest wahrscheinlich keinen großen Unterschied bemerken, aber du würdest einfach in einem Zehntel der Zeit ankommen, wie du es vorher getan hättest.

Space.com: Gibt es eine Art Roboter-Mission, an der Sie besonders gerne die Technologie von Accion beteiligen würden?

Bailey: So etwas wie der Start von der Landung auf einem kleineren Planetenkörper mit weniger Schwerkraft. Wenn wir einen Roboter runterschicken und eine Art Erkundungsmission mit einem Ionenantrieb durchführen. Wo es möglich ist, weil die Schwerkraft nicht so hoch ist wie auf der Erde, von der Oberfläche abzuheben, denke ich, wäre das wirklich aufregend.

Space.com: Der erste Launch von Accion ist für Ende dieses Monats geplant. Wie ist das für dich?

Bailey: Ich denke, es ist wahrscheinlich das Coolste, an dem ich je teilgenommen habe. [Der Start ist] von Neuseeland aus. Ich überprüfe ständig die Flugpreise. Ich glaube nicht, dass ich gehen werde, denn es ist einfach so lang, aber es ist das Coolste, was Accion bisher gemacht haben wird. Hoffentlich wird es irgendwann nicht das Coolste, aber es ist sehr aufregend.

Space.com: Der Start hat sich um etwa sechs Monate verzögert – betrifft Sie das überhaupt?

Bailey: Wenn Sie Systeme entwerfen und testen und die Umgebung insbesondere während der Speicherung und des Vorstarts betrachten, entwerfen Sie Durchschnittswerte. Sie planen nicht, sechs Monate lang auf einer Startrampe zu sitzen. …. Wir sind deswegen etwas nervös, aber insgesamt sehr aufgeregt und hoffnungsvoll.

Schicken Sie Meghan Bartels eine E-Mail an mbartels@space.com oder folgen Sie ihren @meghanbartels. Folge uns und Facebook. Originalartikel auf Space.com.

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