4.000 Jahre alte Termitenhügel, die in Brasilien gefunden wurden, sind aus dem Weltraum sichtbar

Forscher, die am 19. November in Current Biology berichteten, haben herausgefunden, dass eine große Anzahl von regelmäßig bewohnten Termitenhügeln im Nordosten Brasiliens – die ein Gebiet von der Größe Großbritanniens abdecken – bis zu 4.000 Jahre alt sind.

Die Hügel, die auf Google Earth gut sichtbar sind, sind keine Nester. Sie sind vielmehr das Ergebnis des langsamen und stetigen Aushubs eines Netzwerks miteinander verbundener unterirdischer Tunnel durch die Insekten. Die Aktivitäten der Termiten über Jahrtausende haben dazu geführt, dass sich in rund 200 Millionen kegelförmigen Hügeln, die jeweils etwa 2,5 Meter hoch und 9 Meter breit sind, große Bodenmengen ablagerten.

„Diese Hügel wurden von einer einzigen Termitenart gebildet, die ein riesiges Netz von Tunneln ausgegraben hat, um toten Blättern Zugang zum sicheren und direkten Verzehr vom Waldboden zu ermöglichen“, sagt Stephen Martin von der University of Salford in Großbritannien. „Die Menge des ausgegrabenen Bodens beträgt über 10 Kubikkilometer, was 4.000 großen Pyramiden von Gizeh entspricht, und stellt eine der größten Strukturen dar, die von einer einzigen Insektenart gebaut wurden.“

„Dies ist offenbar die weltweit umfangreichste biotechnologische Anstrengung einer einzelnen Insektenart“, fügt Roy Funch von der Universidade Estadual de Feira de Santana in Brasilien hinzu. „Vielleicht am aufregendsten von allen – die Hügel sind extrem alt – bis zu 4.000 Jahre, ähnlich wie bei den Pyramiden.“

Die Hügel sind in den vollständig laubabwerfenden, dornigen Buschwäldern der Caatinga-Wälder, die im Nordosten Brasiliens einzigartig sind, weitgehend verborgen. Sie waren erst wirklich von „Außenseitern“, einschließlich Wissenschaftlern, zu sehen, als in den letzten Jahrzehnten einige der Ländereien für Weideland geräumt wurden.

Bodenproben, die in den Zentren von 11 Hügeln gesammelt und datiert wurden, zeigten, dass die Hügel vor 690 bis 3820 Jahren gefüllt waren. Das macht sie ungefähr so ​​alt wie die ältesten Termitenhügel der Welt in Afrika.

Die Forscher untersuchten, ob das merkwürdig regelmäßige räumliche Muster der Hügel durch die Konkurrenz der Termiten in benachbarten Hügeln getrieben wurde. Ihre Verhaltenstests zeigten auf der Hügelebene wenig Aggression. Verglichen mit offensichtlicher Aggression unter Termiten, die in größeren Entfernungen voneinander gesammelt werden.

Die Ergebnisse lassen die Forscher vermuten, dass das übermäßige räumliche Hügelmuster nicht durch aggressive Interaktionen erzeugt wird. Martin und seine Kollegen schlagen stattdessen vor, dass das Hügelmuster durch selbstorganisierende Prozesse entstanden ist, die durch die zunehmende Konnektivität des Tunnelnetzwerks und durch den episodischen Laubfall im Trockenwald gefördert werden.

Sie sagen, eine Pheromon-Karte könnte es den Termiten ermöglichen, ihre Reisezeit von jedem Ort in der Kolonie bis zum nächsten Müllhügel zu minimieren. Das ausgedehnte Tunnelnetz ermöglicht offenbar einen sicheren Zugang zu einer sporadischen Nahrungsversorgung, ähnlich wie bei nackten Maulwurfratten, die auch in ariden Regionen leben und sehr umfangreiche Grabennetze bauen, um Nahrung zu erhalten, berichten die Forscher.

„Es ist unglaublich, dass es heutzutage ein“ unbekanntes „biologisches Wunder dieser Größe und des Alters gibt, bei dem die Bewohner immer noch anwesend sind“, sagt Martin.

Die Forscher sagen, dass noch viele Fragen zu beantworten sind. Zum Beispiel weiß niemand, wie diese Termitenkolonien physisch strukturiert sind, weil niemals eine Königinkammer der Art gefunden wurde.

Mehr Informationen:
Current Biology, Martin ua: „Ein 4000 Jahre altes räumliches Muster von Termitenhügeln“ https://www.cell.com/current-biology/fulltext/S0960-9822(18)31287-9, DOI: 10.1016 / j.cub.2018.09.061

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