2 große NASA-Weltraummissionen diese Woche beendet, aber keine Panik.

Und diese hochkarätigen Finale kommen inmitten einer Flut von anderen Problemen mit Raumfahrzeugen: Der Opportunity-Rover auf dem Mars bleibt fast fünf Monate nach einem planetargetriebenen Staubsturm still, und das Hubble Space Telescope und das Chandra X-Ray Observatory waren beide im Oktober kurzzeitig offline.

Aber wie das NASA-Personal während einer Pressekonferenz am Dienstag (30. Oktober) betonte, um das Ende der Kepler-Mission bekannt zu geben, ist der plötzliche Anstieg schlechter Nachrichten kein Grund zur Panik. „Wir versuchen immer, so viel Wissenschaft wie möglich aus unseren Raumfahrzeugen herauszuholen“, sagte Paul Hertz, Leiter der Astrophysik der NASA in der Direktion Wissenschaftsmission, während der Pressekonferenz und fügte hinzu, dass die Agentur derzeit mehr als 60 wissenschaftliche Raumfahrzeuge im Einsatz hat. [Galerie: Eine Welt der Kepler-Planeten]

„Wenn man nur die auswählt, die gegen Ende ihres Lebens kommen, dann kann man eine Geschichte schreiben, aber wenn man sich das gesamte Portfolio an Raumfahrzeugen ansieht, glaube ich nicht, dass wir überhaupt ein Problem haben, ich glaube, wir befinden uns in einem goldenen Zeitalter der NASA-Wissenschaft“, sagte Hertz.

Sowohl das Kepler-Teleskop, das mehr als 2.600 fremde Planeten identifizierte, als auch die Raumsonde Dawn, die den Asteroiden Vesta und den Zwergplaneten Ceres besuchte, endeten, weil sie nicht mehr genügend Gas im Tank hatten. Ingenieure auf beiden Missionen wussten, dass ihr Ende nahte, da sie die verbleibenden Kraftstoffschätzungen berechnen konnten.

Beide Raumschiffe benutzten chemischen Treibstoff, um sich zurück zur Erde zu drehen und ihre Ergebnisse nach Hause zu senden; ohne diesen Treibstoff gab es keine Möglichkeit, von unseren entfernten Abgesandten zu lernen. Sicher, jede Mission hätte theoretisch mit mehr Treibstoff gefüllt werden können, aber nicht ohne ihre Preisschilder zu mästen. Und beide Missionen dauerten viel länger, als sie ursprünglich ertragen sollten, und überwunden dabei schwerwiegende mechanische Probleme.

Als die Kepler-Mission im April 2009 begann, war sie ursprünglich auf drei Jahre ausgelegt – stattdessen dauerte sie bis 2013, als zwei gebrochene Reaktionsräder ihre ursprüngliche Mission beenden mussten. Die Ingenieure des Teleskops gaben es immer noch nicht auf, sondern programmierten es neu, so dass es nicht in einem bestimmten Teil des Himmels nach Exoplaneten suchte, sondern von Region zu Region sprang. Wiedergeboren, vollendete das Teleskop weitere vier Jahre lang Beobachtungen.

Dawn überlebte auch Ausfälle von Reaktionsrädern, die das Raumschiff am Ende seines Aufenthalts am Asteroiden Vesta in den Hintergrund zu drängen drohten. Im Falle von Dawn retteten Ingenieure ihn, indem sie mit Kraftstoff kleine Anpassungen an seiner Position vornahmen. Auch dieser Satellit hat seinen ursprünglichen Zeitplan überschritten und verbrachte 14 Monate in Vesta statt der geplanten sieben und mehr als drei Jahre auf dem Zwergplaneten Ceres statt der geplanten fünf Monate.

Obwohl das Schicksal des Opportunity-Rovers unbekannt bleibt, da die NASA weiterhin versucht, ihn bis Januar wiederzubeleben, hat der Rover seine Ziele genauso dramatisch übertroffen wie seine Raumfahrtkohorten. Seine Mission sollte ursprünglich nur 90 Marstage dauern, jede etwa 40 Minuten länger als eine terrestrische. Stattdessen hat der Rover den Roten Planeten seit mehr als 14 Jahren geputtert. [10 Jahre auf dem Mars: Smithsonian feiert Geist, Opportunity Rovers (Fotos)]

(Opportunity’s planetarischer Begleiter, der Curiosity Rover, stieß auch auf einen kleinen Schluckauf bei seiner Arbeit, als ein Fehler seinen aktiven Computer offline klopfte. Ingenieure haben den Roboter erfolgreich dazu gebracht, auf sein identisches zweites „Gehirn“ umzuschalten.

Was die letzten Konkurrenten für abgefallene Raumfahrzeuge in diesem Herbst betrifft, so wurden sowohl das Hubble-Weltraumteleskop als auch das Chandra Röntgenobservatorium nie mit tödlichen Verletzungen gerechnet. In beiden Fällen wussten die Ingenieure, dass die wissenschaftlichen Instrumente unversehrt waren und dass die Probleme wahrscheinlich durch die Gyroskope der Teleskope verursacht wurden, die steuern, wie sich die Instrumente im Raum orientieren.

Abgesehen von der Verlustliste hat die NASA auch einige Anfänge, die man sich merken sollte. Sein Transiting Exoplanet Survey Satellite, kurz TESS, setzte dort an, wo Kepler aufgehört hatte, begann Ende Juli mit Beobachtungen und hat bereits mehrere mögliche Planeten identifiziert. Die im August gestartete Mission der Parker-Solarsonde „touch the sun“ nähert sich unserem Stern diese Woche zum ersten Mal.

Der neue Mars-Lander der NASA, genannt InSight, wird kurz nach Thanksgiving landen, um das Innere des Roten Planeten zu studieren, und die Raumsonde New Horizons wird im neuen Jahr klingeln, indem sie an einem entfernten Kuiper Belt Objekt vorbei schwingt.

Schnallen Sie sich also an – diese Fahrt ist noch nicht vorbei.

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