Microsofts neue Studioakquisitionen zeigen, wie sehr sich Xbox verändert hat.

Screenshot: Säulen der Ewigkeit 2
Es war eine leichte Überraschung, als Microsoft am Samstag bekannt gab, dass es nicht nur ein, sondern zwei mittelgroße Studios mit Schwerpunkt auf Rollenspielen kaufte. Aber so seltsam es auch auf den ersten Blick erscheint, der Deal macht für alle drei Parteien vollkommen Sinn.

Am Ende eines relativ ereignislosen Xbox-Showcase in Mexiko City am Samstagnachmittag gab der Leiter der Microsoft Studios Matt Booty bekannt, dass sein Unternehmen beabsichtigt, Obsidian (Fallout New Vegas) und Inxile (Wasteland) zu kaufen. Das erste, von dem wir bereits wussten – Kotaku brach die Nachricht letzten Monat – aber das zweite schien seltsam.

Obsidian und Inxile haben viele gemeinsame Eigenschaften. Beide sind auf Old-School-PC-RPGs spezialisiert, beide stammen aus der Linie von Interplay (Fallout) und Black Isle (Baldur’s Gate), und beide operieren in der No-Man’s-Zone zwischen Indie und AAA, was die Art von Mid-Budget-Spielen ausmacht, die die meisten Publisher verlassen haben. Warum sollte Microsoft sie beide wollen?

Für Obsidian und Inxile war der Deal einfach: Beide Studios hatten im Laufe der Jahre mit finanziellen Schwierigkeiten zu kämpfen, und das Crowdfunding reichte nicht aus, um die Art von anspruchsvollen Spielen zu unterstützen, die sie gerne machen. Obsidian’s Pillars of Eternity 2, das Anfang des Jahres erschien, war ein kommerzieller Flop (und ein gutes Spiel, das von der transzendenten Divinity Original Sin 2 überschattet wurde).

Inxile’s kürzlich veröffentlichte Bard’s Tale IV erhielt mittelmäßige Kritiken. Das Hüpfen von Crowdfunded Project zu Crowdfunded Project schien nicht nachhaltig zu sein, und jetzt haben sowohl Obsidian als auch Inxile finanzielle Sicherheit für die kommenden Jahre (oder zumindest bis zum nächsten Mal, wenn Xbox die Bosse wechselt).

Es ist nicht so einfach zu verstehen, warum Microsoft zwei Unternehmen mit ähnlichen Stammbäumen haben möchte. Offensichtlich war das Angebot an First-Party-Spielen der Xbox in den letzten Jahren anämisch, insbesondere im Vergleich zu ihrem langjährigen Konkurrenten Sony, der einen Game of the Year-Konkurrenten nach dem anderen auszuschalten scheint.

Aber Obsidian und Inxile sind kleine Studios – keines ist so groß wie Sony Santa Monica (God of War) oder Guerrilla Games (Horizon: Zero Dawn), und keiner hat jemals versucht, im Wettrüsten um grafische Treue zu konkurrieren. Wie passen sie in die langfristige Strategie von Microsoft?

Die Wahrheit ist, dass Microsoft, wie Team Xbox schon seit geraumer Zeit signalisiert, und wie wir aus unseren eigenen Gesprächen mit Menschen innerhalb und außerhalb des Unternehmens gelernt haben, nicht mehr daran interessiert ist, direkt mit Sony zu konkurrieren. Das ist ein Kampf, den es verloren hat, sobald die Xbox-Manager begannen, ihre ursprünglichen, seltsamen Pläne für Xbox One im Jahr 2013 zu skizzieren. Die PS4 hat die Xbox One so überzeugend übertroffen, dass Microsoft die Bereitstellung von Hardware-Verkaufszahlen eingestellt hat.

Anstatt seine Wunden zu lecken und zu versuchen, Sony noch einmal die nächste Generation zu bekämpfen, hat die Xbox-Abteilung unter Phil Spencer einen drastisch anderen Ansatz gewählt. Was Microsoft heute am meisten will, sind Studios, die dazu beitragen werden, den beeindruckenden Game Pass-Abonnement-Service, die kommende Streaming-Plattform und die anhaltenden Stiche im PC-Gaming zu verbessern.

Die Entwicklung großer Xbox-Exklusivangebote ist für Microsoft keine Priorität mehr, und tatsächlich entschied das Unternehmen 2016, dass es zukünftige Spiele sowohl auf Xbox als auch auf PC veröffentlichen würde.

Bald wird Game Pass auch auf dem PC erhältlich sein, und es wäre nicht schockierend zu sehen, wie Microsoft Steam umarmt – oder den Windows-Shop überarbeitet -, da es versucht, die Hunderte von Millionen Menschen zu erreichen, die Videospiele auf Computern spielen.

Warum sollte Microsoft also nicht zwei angesehene PC-Entwickler besitzen wollen? Spencer und Co. werden wahrscheinlich bei dem Gedanken, große RPG-Bundles mit einem Game Pass-Abonnement zu verpacken, speicheln. Sowohl Obsidian als auch Inxile sind seit langem voller talentierter Entwickler, werden aber durch Ressourcen behindert, und beide machen Spiele zu Spielen, die ein sehr spezifisches, hartes Publikum ansprechen, was sie zu perfekten Komponenten der langfristigen Strategie von Microsoft macht.

Das heißt aber nicht, dass es perfekt funktionieren wird. Jeder Entwickler, der mit früheren Iterationen von Microsoft gearbeitet hat, hat Geschichten darüber, wie frustrierend die Managementstruktur des Unternehmens sein könnte. Sogar Obsidian hat eine Horrorgeschichte, eine, die diese spezielle Akquisition für viele Menschen schockierend machte.

Im Jahr 2011 unterschrieb Obsidian, um ein Spiel namens Stormlands zu entwickeln, das als Launch-Titel für die Xbox One geplant war. Es war ein ehrgeiziges Rollenspiel, das Microsoft aus verschiedenen Gründen abgesagt hat – alle Beteiligten sind sich einig, dass beide Unternehmen schuldig sind -, aber es war auch eines, das unter der damals aufgeblähten Natur von Microsoft litt.

Obsidian CEO Feargus Urquhart erzählte mir während eines Interviews vor ein paar Jahren, dass Microsoft ein Team von Regisseuren und Produzenten für Stormlands eingestellt hatte, darunter einen Executive Producer, der während des frühen Pitching- und Greenlighting-Prozesses mit dem Studio arbeitete.

Wie ursprünglich vorgeschlagen, würde Stormlands einen kooperativen Multiplayer haben, sagte Urquhart. Dann machte dieser ausführende Produzent einen anderen Vorschlag. Erinnerte sich an Urquhart: „Etwa drei Monate nach dem gesamten Pitch-Prozess sagte er: „Ich denke, was wir tun wollen, ist, ihn damit wirklich aus dem Park zu schlagen. Was haltet ihr davon, den Mehrspieler-Modus aufzugeben und euch wirklich darauf zu konzentrieren, dass es ein großartiges Rollenspiel ist?“

Dann, wie es damals für Microsoft üblich war, gab es einen Shuffle. „Ungefähr zwei Wochen danach wurde er versetzt, und ein anderer Produzent wurde beauftragt“, sagte Urquhart. „Er hatte eine andere Vision dafür, und diese Vision war es, im Mehrspielermodus zu verdoppeln.“

Stormlands war in vielerlei Hinsicht der Inbegriff der alten Microsoft-Art, Dinge zu tun. Microsoft bestand auf einer langen Liste von zusätzlichen Funktionen wie Kinect, Cloud Computing und SmartGlass-Support, und das Projekt wurde so aufgebläht, dass kein Unternehmen es retten konnte.

Heute, unter neuer Führung und Struktur, ist die Xbox-Abteilung sehr unterschiedlich, und es ist einfach, sich eine Welt vorzustellen, in der Spencer und Co Obsidian und Inxile gedeihen lassen. Wenn das passiert, ist die gute Nachricht für Leute, die einfach nur Spiele spielen wollen, dass zwei talentierte mittelgroße Studios, die vielleicht nicht alleinstehend in die Gaming-Industrie passen, dank der sich weiterentwickelnden Ambitionen von Microsoft eine Chance auf langfristigen Erfolg haben.

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