Der stanzbesoffene Manchester United zeigte sein wahres Gesicht gegen Manchester City.

Die Wahrnehmungen und Erwartungen können sich im Fußball fast unbemerkt ändern, und genau das ist bei Manchester United geschehen.

Da noch 15 Minuten dieses Spiels verbleiben, schlug jemand vor, dass Manager Jose Mourinho nicht allzu unglücklich wäre, um mit 1:2 unterlegen zu sein. Niemand hat sich gestritten.

Ein Defizit von nur einem Tor bedeutete, dass United noch im Spiel war. Der Konsens war, dass die Dinge hätten schlimmer sein können, und das zeigt, wie sich die Dinge in Old Trafford heimtückisch verändert haben.

Der Horizont des Erreichbaren sieht unter Mourinho sehr unterschiedlich aus, und das bleibt das Problem von United, nach vorne zu gehen. Er ist ein Team, das den Einstieg in ein großes Spiel als etwas sieht, wofür man dankbar sein sollte.

United war hier nicht schrecklich. Sie spielten viel schlechter für die Zeiträume des Spiels der letzten Saison im Etihad und gewannen am Ende. Aber so wie dieser seltsame Sieg uns nicht viel anderes gesagt hat als die Tatsache, dass Fußball manchmal ein wenig seltsam sein kann, haben uns dieses Spiel und diese Leistung ein wenig über die aktuelle Position von United gelehrt.

Mourinho’s Team hat sich seit der 1:3-Niederlage gegen West Ham im September verbessert, was kurzzeitig Zweifel an seiner Zukunft aufkommen ließ. Sie haben einen Zweck und eine Schimpfwörter wiederentdeckt. Späte Tore gegen Newcastle, Bournemouth und Juventus lassen zumindest ein wenig Stolz aufkommen.

Aber dieses Spiel zu sehen, war es schwer, sie nicht als das zu sehen, was sie wirklich sind. Die absurden Tendenzen der Vorsaison sind verschwunden. Aber an ihrer Stelle steht eine Art Alltäglichkeit von Können und Ehrgeiz, die einem großen Club fremd sein sollte, in dem so viel Transfergeld ausgegeben wurde.

Es gab kurze Zeiträume des Spiels, in denen City irgendwo in der Nähe ihrer schillernden Besten war. Die ersten zehn Minuten einer der beiden Hälften, zum Beispiel. Als United nach nur zehn Minuten das erste Tor kassierte, sahen sie schon ein wenig betrunken aus.

Die aus United-Sicht aufschlussreichste Zeit kam jedoch nach dem Tor, das sie selbst erzielten. Es war ein Geschenk von Stadttorhüter Ederson und hätte United eine Plattform bieten sollen, um City Sorgen zu machen.

So wie die Mannschaft von Pep Guardiola im vergangenen April aus einer Position der scheinbaren Dominanz gegen United zusammengebrochen war, hätten ihre Gegner auf der Suche nach Dynamik auf relativ neue Erinnerungen zurückgreifen können.

Aber in den 33 Minuten nach diesem Elfmeter versäumte es das Team von Mourinho, eine einzige Chance zu schaffen. United hatte mit Romelu Lukaku und Alexis Sanchez auf dem Feld frische Beine, der erstere hatte den Elfmeter mit seinem ersten Vorwärtssprung des Spiels gewonnen.

Die Stadt sah vorübergehend aus wie eine Seite, die sich vielleicht bald wieder in den Scheinwerfern verfangen würde. Aber abgesehen von ein paar Flanken in den Strafraum und ein oder zwei landwirtschaftlichen Sprüngen von Marouane Fellaini, die vielleicht einen zufälligen Sprung in den Strafraum ausgelöst haben, deutete nichts darauf hin, dass ein weiteres unerwartetes Finale stattfinden könnte.

United stand vor der besten Mannschaft des Landes, das sollten wir nicht vergessen. Es wird eine große Überraschung sein, wenn die Stadt ihren Titel nicht verteidigt und die Chancen stehen gut, dass sie dies mit einem angemessenen Abstand tut.

Wenn jedoch ein 12-Punkte-Gefälle zwischen den beiden Vereinen die Vereinigungsfreiheit in der Premier League realistisch ausschließt, stellt sich auch die Frage, wie hoch die Ziele von Mourinho heute sein können.

United muss sich um die ersten vier Plätze bewerben. Alles andere würde Mourinho in eine prekäre Lage bringen. Aber auf dieser Grundlage wird es nicht einfach sein.

Trotz der jüngsten ermutigenden Ergebnisse scheint United nicht in der Lage zu sein, ein Spiel gut zu beginnen. Wann haben sie das letzte Mal 90 Minuten lang gut gespielt? Sie bleiben verzweifelt reaktiv, während die Auferlegung von Persönlichkeit und Autorität auf einen Gegner vom ersten Moment an weiterhin über sie hinausgeht.

Besorgniserregend für United war, dass dies bei weitem nicht die beste Leistung der Stadt in dieser Saison war. Das gab Guardiola danach zu.

Aber bei Spielern wie der exzellenten kreativen Kraft Bernardo Silva und dem beeindruckenden brasilianischen Spieler Fernandinho hatten sie Spieler, die auf einem anderen Niveau agierten als die in Rot.

Für United war Ander Herrera eine Verpflichtung in der Mitte des Feldes, während Marcus Rashford nichts dafür tat, dass er als traditioneller Mittelstürmer regelmäßig spielte.

Schließlich öffnete City die Tür für ihre Gegner, nur für United, um sich als zu zögerlich zu erweisen. Die Kluft zwischen diesen beiden Rivalen wird immer größer, und jeder, der United schon seit langem beobachtet hat, wird es wissen.

Danach beklagte Mourinho die Tatsache, dass er Fellaini nicht als späten Donnerbüchse aus der Fassung bringen konnte. Das allein spricht schon Bände. So wie die Tatsache, dass sein Team in Bezug auf die Ligapunkte der Stadt Cardiff so nahe steht wie die Stadt Manchester.

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