Wir arbeiten daran, Autismus bei Kindern und Erwachsenen umzukehren – und die bisherigen Ergebnisse sind vielversprechend.

„Ist es zu spät, den Autismus meines Kindes zu behandeln? Sind sie zu alt für eine Behandlung, um zu funktionieren?“ Als Kinderneurologe, der sich um Kinder mit Autismus kümmert, erhalte ich diese Fragen immer wieder. Die Wahrheit ist, dass klinische Anbieter wie ich die Antworten auf diese grundlegenden Fragen nicht kennen.

Was wir wissen, ist, dass die bisherigen Daten darauf hindeuten, dass die Verhaltensergebnisse besser sind, wenn die Behandlung früh begonnen wird. Diese Erkenntnisse sind intuitiv sinnvoll, da sich das sich entwickelnde Gehirn besser anpassen und lernen kann, warum ein Vierjähriger schnell eine Fremdsprache fließend beherrschen kann, während ein Älterer oft Schwierigkeiten hat, die Grundlagen zu erlernen.

Leider ist es oft einfacher gesagt als getan, Kindern die Behandlung zu geben, die sie früh im Leben brauchen.  Bis zu diesem Punkt waren Verhaltenstherapien die Hauptstütze der Autismusbehandlung. Obwohl sie effektiv sein können, gibt es mehrere Hindernisse für den Zugang zu diesen Therapien. Um einen Nutzen zu sehen, muss die Therapie über Monate, wenn nicht sogar Jahre hinweg, intensiv sein – mehr als 20 Stunden pro Woche. Und selbst dieses Ausmaß der Intervention ist bei einigen Kindern nicht effektiv.

Darüber hinaus liegt das Durchschnittsalter der Diagnose bei einem Kind mit Autismus über vier Jahre. Aufgrund der späten Diagnosen sind viele dieser Kinder nicht in der Lage, die Therapie während dieser frühen, gut dokumentierten Zeitfenster abzuschließen, die mit optimalen Ergebnissen verbunden sind.

Aber eine Reihe neuerer Forschungen gibt mir die Hoffnung, dass es für diese Kinder oder die Erwachsenen mit Autismus, von denen wir vorher dachten, sie hätten ihre Fenster für eine frühzeitige Intervention verpasst, nicht zu spät sein könnte.

Eine aktuelle Studie aus meinem Labor zeigt, dass autismusbedingte soziale Defizite bis ins Erwachsenenalter korrigiert werden können. Diese Ergebnisse liegen nur in präklinischen Tiermodellen vor, doch sie haben Auswirkungen auf das breite Spektrum von Menschen mit Autismus, die eines Tages von der richtigen Behandlung profitieren könnten.

Um den Kontext dieser Forschung und die Hindernisse für die Korrektur von Autismusverhalten bei Menschen besser zu verstehen, sollten wir einige zusätzliche Fakten berücksichtigen. Unter ihnen bleiben die zugrunde liegenden Ursachen für die meisten Fälle von Autismus schwer fassbar und behindern so die Entwicklung gezielter Therapien.

Es ist klar, dass es einen signifikanten genetischen Beitrag zum Autismus gibt, mit mehr als 800 beteiligten Genen. Einige dieser Gene sind mit neurodevelopmentalen Störungen wie dem Fragile-X-Syndrom, dem Phelan-McDermid-Syndrom oder der Tuberöse Sklerose assoziiert, die alle genetische Bedingungen sind, bei denen Kinder eine hohe Rate an assoziiertem Autismus haben.

Die Untersuchung dieser genetisch definierten Störungen hat Forschern wie mir die Möglichkeit gegeben, die wichtige Frage der Festlegung eines Zeitfensters zu erörtern, in dem die Behandlung wirksam sein kann.

In diesen präklinischen Studien haben wir und andere Forscher gezeigt, dass eine Behandlung, die auf einige der bekannten genetischen und/oder molekularen Grundlagen der Erkrankung abzielt, auch dann von Vorteil ist, wenn die Behandlung im Erwachsenenalter begonnen wird. Selbst die charakteristischen sozialen Herausforderungen, die Autismus charakterisieren, können verbessert werden.

Aber bevor die Arztpraxen mit Anfragen nach diesen Therapien überschwemmt werden, muss ich darauf hinweisen, dass es sich um präklinische Studien handelt. In Tiermodellen. Keine klinischen Studien mit Patienten…. noch nicht.  Es ist auch wichtig zu beachten, dass in jeder dieser Studien, einschließlich unserer eigenen, selbst eine gezielte genetische Behandlung nicht alle Verhaltensweisen von Autismus verbessern könnte.

Dennoch geben uns alternative, innovative Technologien, die in meinem Labor und anderen getestet werden, Hoffnung für das eine von 59 Kindern in den USA, bei denen eine Autismus-Spektrumstörung diagnostiziert wurde, möglicherweise sogar dort, wo genetisch bedingte Strategien nicht vollständig erfolgreich sein können. Zu den vielversprechendsten Strategien gehört die Modulation der Hirnschaltungen, die an sozialen Verhaltensweisen oder Verhaltensstörung beteiligt sind, entweder durch niedrig dosierte elektrische Ströme oder durch Magnetstimulation.

Bevor ich weiter erkläre, werfen Sie bitte alle mentalen Bilder eines verrückten Wissenschaftlers weg, der ein Monster ins Leben schockiert, oder sogar Jack Nicholson in seiner Darstellung eines Patienten, der eine elektrokonvulsive Therapie in „One flog über das Kuckucksnest“ erhält. Die Neuromodulation wird seit Jahren eingesetzt, um Menschen mit Parkinson zu helfen, Anfälle bei Epilepsiepatienten zu reduzieren und in jüngster Zeit Menschen mit Rückenmarksverletzungen zu helfen, wieder laufen zu lernen. Neuere und nichtinvasive Formen dieser Therapien werden für Depressionen, Schizophrenie und PTBS untersucht, zusätzlich zur Verbesserung der Regeneration nach traumatischen Hirnverletzungen und Schlaganfällen.

Die Ergebnisse meiner und anderer Forschungen zeigen vielversprechende Ergebnisse, dass die Modulation von Hirnschaltungen auch für das Autismusverhalten von Vorteil sein kann, selbst wenn diese Behandlungen im Erwachsenenalter eingeleitet wurden. Mit Forschern, die die genauen Schaltungen beschreiben, die an bestimmten Autismusverhaltensweisen beteiligt sind, erhöhen diese Ergebnisse die Möglichkeit, dass die gezielte Ausrichtung auf bestimmte neuronale Schaltungen dem Autismusverhalten zugute kommen und genetisch basierte Behandlungen ergänzen kann.

Weitere Studien und klinische Studien müssen noch durchgeführt werden, um diese vielversprechenden präklinischen Daten zu validieren, aber sie geben uns die Hoffnung, dass, wenn Eltern den Arzt ihres Kindes fragen, ob es zu spät für eine Behandlung ist, das Ansprechen unabhängig vom Alter sein wird: „Nein, es ist nicht zu spät. Lasst uns darüber reden, was wir tun können.“

Dr. Peter Tsai ist Assistant Professor für Neurologie & Neurotherapie am Peter O’Donnell Jr. Brain Institute des UT Southwestern Medical Center.

Die in diesem Artikel geäußerten Ansichten sind die eigenen des Autors.

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