Wie 47 Millionen Hiroshima-Bomben: Riesiger Krater vom großen Meteoriteneinschlag in Grönland entdeckt

Ein internationales Team von Wissenschaftlern hat einen riesigen, 19 Meilen breiten Einschlagkrater entdeckt, der tief unter den Eisschilden Grönlands versteckt ist.

Der Krater – der größer ist als die Stadt Paris – soll von einem kilometerbreiten (0,6 Meilen breiten) Eisenmeteoriten produziert worden sein, der vor etwa 3 Millionen bis 12.000 Jahren mit der Erde kollidierte, obwohl er noch nicht direkt datiert ist.

Der Impaktkrater liegt unter dem Hiawatha-Gletscher im Nordwesten der riesigen Insel und ist der erste, der unter einem der kontinentalen Eisschilde der Erde zu finden ist“, heißt es in einem in der Zeitschrift Science Advances veröffentlichten Artikel. Gemessen an der Größe zählt es laut den Forschern zu den 30 größten Impaktkratern der Welt.

Das Team, angeführt von Wissenschaftlern des Centre for GeoGenetics (CGG) am Natural History Museum of Denmark, University of Copenhagen, schlug vor, dass der Meteorit die Insel traf, bevor er mit 1 Kilometer dickem Eis bedeckt war. Dieses Eis bewahrt seit langem die Geheimnisse des katastrophalen Ereignisses, das wahrscheinlich erhebliche Auswirkungen auf das damalige Leben auf der Erde gehabt hätte.

„Die während des Aufpralls freigesetzte Energie entsprach 47 Millionen Hiroshima-Bomben“, sagte Nicolaj Larsen, ein Hauptautor der Studie der CGG, gegenüber Newsweek. „Die Auswirkungen auf die Umwelt wären sowohl lokal im Nordwesten Grönlands als auch weltweit enorm gewesen. Staub vom Aufprall und Wasser vom Schmelzen des Eisschildes hätte ein globales Abkühlungsereignis verursachen können.“

Das Team entdeckte den Krater im Juli 2015, während es eine neue Karte des Landes und der physikalischen Merkmale unter den grönländischen Eisschilden untersuchte. Auf der Karte bemerkten sie eine enorme „kreisförmige Vertiefung“, die zuvor der Entdeckung entgangen war.

Fasziniert von dem, was sie gefunden hatten, beauftragte das Team ein Forschungsflugzeug, das über den Gletscher flog und modernste Eisradarmessungen durchführte. Diese offenbarten die Form des Kraters in feineren Details.

Der nächste Schritt war der Versuch, herauszufinden, welches Objekt ein so umfangreiches Merkmal hervorgebracht hatte. Dazu analysierten die Forscher chemisch Sedimente im aus der Vertiefung gespülten Schmelzwasser, um nach Anzeichen von Platin, Palladium, Rhodium und Gold sowie anderen Metallen zu suchen, die auf einen Meteoriteneinschlag hinweisen.

Laut Larsen hatte ein Teil des aus dem Krater gewaschenen Quarzsandes Verformungsmerkmale, die darauf hindeuteten, dass er durch einen heftigen Meteoriteneinschlag gebildet wurde.

„Die Beweise sind sehr solide“, sagte er. „Wir haben Eisradardaten, die deutlich eine große 31 Kilometer lange kreisförmige Vertiefung zeigen, die etwa 300 Meter tief und mit einem erhöhten Rand und einem zentralen Kegel versehen ist. Darüber hinaus haben wir mineralische Körner wie geschockten Quarz gefunden, was auf einen Meteoriteneinschlag hinweist.“

Einige der Ergebnisse der chemischen Analyse waren unerwartet, sagte Iain McDonald, Mitautor der Studie von der Cardiff University’s School of Earth and Ocean Sciences, in einer Erklärung.

„Zuerst dachten wir, wir könnten die Signatur eines chondritischen oder „steinigen“ Meteoriten finden, aber die einzige Erklärung für das Muster der Metalle, die wir fanden, war eine Mischung aus den Krustengesteinen in der Umgebung und einem ungewöhnlichen Eisenasteroiden“, sagte er.

Mehrere Eisenmeteoriten – darunter ein 20 Tonnen schweres Fragment, bekannt als Ahnighit – wurden in der Gegend um Cape York gefunden, in der Nähe der Stelle des neu entdeckten Kraters. Dies zeigte dem Team, dass eine Auswirkung in der Region stattgefunden haben muss, aber bis jetzt hatten sie keine Beweise gefunden, die die Hypothese untermauern würden.

Eisenmeteorite entstehen aus den Metallkernen von Asteroiden oder Kleinplaneten, die in der Frühgeschichte des Sonnensystems katastrophale Kollisionen erlitten haben.

„Die Signatur, die wir identifiziert haben, war nicht genau die gleiche wie der Eisenmeteorit[20 Tonnen], der zuvor in Cape York gefunden wurde“, sagte McDonald.

Dieser Befund hat die Forscher zu dem Schluss geführt, dass Ahnighito und die Proben, die sie für die neueste Studie untersucht haben, wahrscheinlich verschiedene Fragmente eines größeren Meteoriten darstellen.

„Wir vermuten, dass diese zunächst im Schwerefeld der Erde abgetrennt und dann abgebremst wurden, als sie in die Atmosphäre eindrangen und südlich des Hiawatha-Kraters fielen“, sagte McDonald.

Laut den Forschern ist der Krater außergewöhnlich gut erhalten, was erstaunlich ist, da Gletschereis unglaublich erosiv sein kann und Spuren seiner Existenz schnell entfernt haben könnte. Dies deutet darauf hin, dass es aus geologischer Sicht relativ jung ist.

„Der nächste Schritt in der Untersuchung wird sein, die Auswirkungen zuversichtlich zu datieren“, sagte Kurt H. Kjær, ebenfalls von der CGG, in der Erklärung. „Dies wird eine Herausforderung sein, da es wahrscheinlich notwendig sein wird, Material zurückzugewinnen, das während des Aufpralls vom Boden der Struktur geschmolzen ist, aber das ist entscheidend, wenn wir verstehen wollen, wie der Einfluss von Hiawatha das Leben auf der Erde beeinflusst hat.“

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