Warum leben Schildkröten so lange? Einsame George-Genomstudie bietet neue Antworten

Im Leben war Lonesome George wohl die berühmteste Schildkröte der Welt, weil sie die letzte seiner Art war. Heute, über ein halbes Jahrzehnt nach seinem Tod, macht er immer noch Schlagzeilen, indem er Genetikern hilft zu verstehen, warum Riesenschildkröten so lange leben.

George lebte auf den Galapagos-Inseln, was Charles Darwins Theorie der natürlichen Selektion inspirierte.

Er starb 2012, im Alter von etwa 100 Jahren, nach Schätzungen von Wissenschaftlern, berichtete die BBC. Er war der letzte der Chelonoidis abingdonii, oder Pinta, Schildkröten, die bis zu 200 Jahre alt werden sollen.

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Wissenschaftler glauben, dass die Lebensspanne von Riesenschildkröten wie George so lang ist, weil sie Genvarianten haben, die die Reparatur ihrer DNA verändern und ihr Körper auf Entzündungen und die Entstehung von Krebs reagiert.

Vor der Studie war wenig über die Gene dieser Wirbellosen bekannt. Ein internationales Forscherteam von der Yale University, der University of Oviedo in Spanien, der Galapagos Conservancy und dem Galapagos National Park Service arbeitete an dem in der Zeitschrift Nature Ecology & Evolution veröffentlichten Papier.

Der Prozess begann 2010, als Dr. Adalgisa Caccone, Mitautorin der Studie und Senior Researcherin am Department of Ecology and Evolutionary Biology der Yale University, Georges Genom sequenzierte.

Dann studierte Professor Carlos Lopez-Otin von der Universität Oviedo, Spanien, die resultierenden Daten und die der Aldabra Riesenschildkröte und stellte Genvarianten fest, die mit einer langen Lebensdauer verbunden waren. Die Daten wurden auch mit denen der P. sinensis oder der chinesischen Weichschildkröte und des Menschen verglichen.

erklärte Lopez-Otin: „Wir hatten bereits neun Markenzeichen des Alterns beschrieben, und nachdem wir 500 Gene auf der Grundlage dieser Klassifizierung untersucht hatten, fanden wir interessante Varianten, die möglicherweise sechs dieser Markenzeichen bei Riesenschildkröten betreffen und neue Wege für die Alterungsforschung eröffnen.“

Die Forschung „erweitert unser Verständnis der genomischen Determinanten des Alterns“ und könnte helfen, Riesenschildkrötenpopulationen wiederherzustellen, schrieben die Autoren.

„Der einsame George lehrt uns immer noch Lektionen“, kommentierte Caccone.

Die ältere Kreatur verdiente sich ihren Namen, nachdem Umweltschützer wiederholt versucht hatten, ihn mit ähnlichen Arten von weiblichen Schildkröten zu paaren, so BBC News.

In einem Stadium paarte sich George mit einer anderen Schildkröte, aber ihre Eier brachten keine Jungtiere hervor.

Als er 1972 zum ersten Mal von einem Wissenschaftler entdeckt wurde, war zu befürchten, dass seine Art ausgelöscht worden war. Zum Zeitpunkt seines Todes im Jahr 2012 sagte der Galapagos-Nationalpark, sein Tod bedeute, dass die Pinta ausgestorben sei.

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