Wale aus dem All: Wissenschaftler verfolgen entfernte Populationen mit Hilfe von Satelliten

Mehr als 70 Prozent der Welt sind vom Meer bedeckt: eine riesige, tiefe Wildnis des Wassers. Aber die Wissenschaftler finden geniale Wege, seine Geheimnisse zu erforschen – ohne auch nur die Zehen nass zu machen.

Forscher verwenden extrem hochauflösende Satellitenbilder, um verschiedene Arten von Walen auf ihrer Reise um die Welt zu verfolgen. Durch das Durchsuchen von sieben Bildern, die die Größe von Delaware erreichen, konnten sie Walarten kartieren, die in der Nähe von Hawaii, Mexiko, Argentinien und Italien schwimmen. Ihre Ergebnisse veröffentlichten sie in der Zeitschrift Marine Mammal Science.

Viele Walpopulationen wurden durch den kommerziellen Walfang verwüstet, und es kann für Wissenschaftler schwer sein, herauszufinden, wie gut sie sich erholen. „Es ist ein großes Problem, Wale zu zählen“, sagte Studienautorin und Walökologin Hannah Cubaynes der BBC.

Wale leben in jedem Ozean und schwimmen im Alltag große Entfernungen. Expeditionen zu potentiellen Walstandorten können langwierig, kostspielig und manchmal einfach zu gefährlich sein – was die Kreaturen schwer zu verfolgen macht. „Boote und Flugzeuge können nicht überall hinfahren“, sagte Cubaynes.

Aber die Satelliten, die sich um den Planeten drehen, werden nicht durch windiges Wetter und stürmische Meere eingeschränkt – und ihre Ergebnisse liegen in den Händen unserer Finger. Die Forscher nutzten Bilder aus der DigitalGlobe-Satellitenkonstellation von Maxar Technologies, um südliche Rechtswale vor Argentinien aufzuspüren, Finnwale im Pelagos-Schutzgebiet bei Italien und Frankreich, Buckelwale in den Gewässern von Hawaii und Grauwale im Meer bei Mexiko.

Die Satellitenbilder, so Cubaynes, haben eine Auflösung von etwa 30 cm. „Wenn Sie an einen Wal zwischen 15m (50 ft) und 25m (82 ft) denken, werden Sie ihn sehen“, fügte sie hinzu. Die Wale sehen zwar körnig aus, aber mit ein wenig Übung konnten die Forscher Merkmale wie Flossen und Egel ausmachen. „Zum ersten Mal konnten wir Merkmale sehen, die sich wirklich von Walen unterscheiden“, sagte Cubaynes.

Aber die Technik ist nicht ohne Einschränkungen. Einige Arten wie z.B. der Finnwal waren viel besser zu erkennen als andere, da ihre Körperfarbe mit dem Wasser kontrastiert. Buckelwale hingegen sind schwerer zu sehen, zum Teil weil sie so viel im Wasser planschen.

Das Team hofft, dass ihre Forschung dazu beiträgt, die Erhaltung gefährdeter Walarten zu unterstützen. „Diese neue Technologie könnte ein entscheidender Faktor dafür sein, dass wir Wale aus der Ferne finden“, sagte die Studienautorin und Walökologin Jennifer Jackson in einer Erklärung. Ihr Forschungsschwerpunkt liegt auf der Erholung südlicher Glattwale in der Nähe von South Georgia. „In den letzten Jahren wurden viele Todesfälle auf dem Kindergartengelände auf der Halbinsel Valdes beobachtet. Die satellitengestützte Technologie könnte sich als sehr nützlich erweisen, um Trends zu messen…. in Zukunft.“

Dies ist nicht das erste Mal, dass Wissenschaftler die Weltraumtechnologie einsetzen, um Meerestiere zu verfolgen. Letztes Jahr verwendeten Wissenschaftler einen NASA-Sternkartenalgorithmus, um Walhaien mit unterschiedlichen Mustern zu folgen.

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