Seltsamer Affe verwandelt sich nach seiner Ankunft in Jamaika vor 11 Millionen Jahren in eine Slot-ähnliche Kreatur.

Ein internationales Team von Wissenschaftlern hat die DNA eines mysteriösen ausgestorbenen Affen extrahiert und ein neues Licht auf seine dunkle Evolutionsgeschichte geworfen. Bis vor kurzem enthielt die Karibik einen bemerkenswerten evolutionären Zweig von heute ausgestorbenen Säugetieren, darunter mehrere sehr ungewöhnliche Primaten – von denen der jamaikanische Affe (Xenothrix mcgregori) die seltsamste war.

Dieses Tier war, wie kein anderer lebender Affe, ein sich langsam bewegender Baumbewohner – ähnlich wie die heutigen Faultiere – mit relativ wenigen Zähnen und Beinknochen, ähnlich denen von Nagetieren.

Die Bemühungen, festzustellen, mit was es in Verbindung stand und wie es sich entwickelte, waren aufgrund seiner seltsamen Eigenschaften eine Herausforderung, zusätzlich zum Mangel an vollständigen Fossilien und gut erhaltener DNA in alten tropischen Proben.

Aber jetzt hat ein Team von ZSL (Zoological Society of London), London’s Natural History Museum (NHM) und dem American Museum of Natural History in New York erfolgreich DNA aus den Knochen eines Xenothrix-Probens extrahiert, das in einer jamaikanischen Höhle entdeckt wurde, und festgestellt, dass es eng mit einer Gruppe von Affen der Neuen Welt verwandt ist, die als Titis bekannt sind und im gesamten tropischen Südamerika vorkommen.

Früher dachte man, dass Xenothrix einen ganz neuen Zweig des New World Monkey repräsentiert haben könnte, der nur entfernt mit Titis verwandt ist.

Die neueste Studie, die in der Zeitschrift Proceedings of the National Academy of Sciences veröffentlicht wurde, stellt das erste Mal dar, dass Wissenschaftler erfolgreich DNA aus einem ausgestorbenen karibischen Primaten extrahiert haben und faszinierende neue Erkenntnisse über diese Tiergruppe liefern.

„Die Gewinnung von DNA aus den Knochen ausgestorbener Tiere ist in den letzten Jahren immer häufiger geworden“, sagte Ian Barnes, Mitautor der Studie im alten DNA-Labor des NHM, in einer Erklärung.

„Es ist jedoch immer noch schwierig mit tropischen Proben, bei denen Temperatur und Luftfeuchtigkeit die DNA sehr schnell zerstören. Ich freue mich, dass wir aus diesen Proben DNA extrahieren und die komplexe Geschichte der Primaten der Karibik auflösen konnten.“

Laut den Forschern haben Xenothrix‘ Vorfahren wahrscheinlich vor etwa 11 Millionen Jahren Jamaika aus Südamerika kolonisiert, wahrscheinlich nachdem sie auf natürlichen Vegetationsflößen gestrandet waren, die aus den Mündungen großer Flüsse gespült wurden – ein ähnlicher Prozess wie bei vielen anderen Tieren, von denen angenommen wird, dass sie zuerst auf die Karibikinseln gelangt sind.

Die Analyse der DNA von Xenothrix zeigt, dass die Spezies damals aufgrund der einzigartigen Umgebung der Insel drastische evolutionäre Veränderungen erfuhr, was dazu führte, dass ihre Körper im Laufe der Zeit sehr anders aussahen als Titi-Affen. Das Datum der Spaltung zwischen Xenothrix und anderen Titis zeigt auch, dass Primaten die Karibik mehr als einmal kolonisiert haben müssen.

„Alte DNA deutet darauf hin, dass der jamaikanische Affe wirklich nur ein Titi-Affe mit einigen ungewöhnlichen morphologischen Merkmalen ist, nicht ein ganz anderer Zweig des New World Monkey“, sagte Ross MacPhee vom American Museum of Natural History’s Mammalogy Department, ein Co-Autor der Studie, in der Erklärung.

„Die Evolution kann in Inselumgebungen auf unerwartete Weise agieren und kleine Elefanten, gigantische Vögel und schlitzartige Primaten hervorbringen. Solche Beispiele werfen einen ganz anderen Blick auf das alte Klischee, dass „Anatomie Schicksal ist“.“

Laut Samuel Turvey, einem weiteren Co-Autor der Studie von ZSL, zeigt dieses neue Verständnis der Evolutionsgeschichte von Xenothrix, dass die Evolution unerwartete Wege gehen kann, wenn Tiere Inseln kolonisieren und neuen Umgebungen ausgesetzt sind.

„Das Aussterben von Xenothrix, das sich auf einer Insel ohne einheimische Säugetierprädatoren entwickelt hat, zeigt jedoch die große Verwundbarkeit der einzigartigen Artenvielfalt der Insel gegenüber menschlichen Einflüssen“, sagte er.

Die karibischen Inseln beherbergen einige der ungewöhnlichsten und geheimnisvollsten Arten, die sich je entwickelt haben, aber die Region hat auch die weltweit höchste Rate an Säugetiersterben seit dem Ende der letzten Eiszeit erlebt. Den Menschen wurde die Schuld für diese hohe Aussterberate aufgrund der Auswirkungen von Lebensraumverlust, Jagd und Raub durch invasive Säugetiere, die von Siedlern gebracht wurden, gegeben.

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