Radioaktive Gesteine unter der Antarktis machten ein Eisgebiet von der Größe von Rhode Island verschwinden.

Wissenschaftler haben entdeckt, dass eine Eisfläche größer als Rhode Island am Südpol fehlt – und sie glauben, dass ein ungewöhnlicher, bisher unbekannter Hotspot, der von radioaktiven Felsen und erwärmtem Wasser angetrieben wird, schuld ist.

Forscher des British Antarctic Survey (BAS) untersuchten die Eisströme, die im Inneren des ostantarktischen Eisschildes beginnen und zur Küste abfließen. Sie betrachteten die geothermische Aktivität, die Veränderungen an den eisernen Modellen verursacht, was darauf hindeutet, dass kleine, lokalisierte Veränderungen einen großen Einfluss auf den Eisfluss haben können.

Zuvor hatten Wissenschaftler vorhergesagt, dass es unter dem Eis „geothermische Anomalien“ geben würde, aber es fehlten direkte Beweise dafür.

Das Team benutzte Radar, um durch 1,8 Meilen Eis in einem Gebiet nahe dem Südpol zu blicken. Daraus konnten sie messen, wie dick das Eis war und darunter riesige subglaziale Becken erkennen. Vor allem ein Bereich war besonders ungewöhnlich. Sie fanden eine Fläche von Eis größer als Rhode Island schien zu fehlen.

In der Zeitschrift Scientific Reports berichten die Forscher über ein Gebiet, in dem eine ungewöhnliche Menge an Erdwärme erzeugt wird. Diese Wärmequelle scheint das Eis darüber zu schmelzen und bewirkt, dass die Schichten des Eisschildes darüber absinken.

Es scheint, dass die geothermische Wärme das Ergebnis von „radiogenen Granitoiden“ – oder heißen, radioaktiven Gesteinen – und heißem Wasser ist, das aus dem tiefen Untergrund aufsteigt. Nach dem Schmelzen des Eises läuft das Wasser ab und füllt die subglazialen Seen weiter flussabwärts auf.

„Der Schmelzprozess, den wir beobachten, geht wahrscheinlich schon seit Tausenden oder vielleicht sogar Millionen von Jahren weiter und trägt nicht direkt zur Veränderung der Eisschicht bei“, sagte Tom Jordan von der BAS, Hauptautor der Studie, in einer Erklärung. „Allerdings kann das zusätzliche Wasser am Eisschollenbett diese Region in Zukunft empfindlicher auf externe Faktoren wie den Klimawandel machen“.

„Dies war ein wirklich spannendes Projekt, bei dem es darum ging, eine der letzten völlig unerforschten Regionen unseres Planeten zu erkunden. Unsere Ergebnisse waren völlig unerwartet, da viele Leute dachten, dass diese Region der Antarktis aus alten und kalten Steinen besteht, was wenig Einfluss auf die Eisdecke darüber hatte. Wir zeigen, dass selbst im antiken kontinentalen Inneren die zugrunde liegende Geologie einen signifikanten Einfluss auf das Eis haben kann.“

Abschließend sagen sie, dass die Ergebnisse darauf hindeuten, dass es viel mehr lokalisierte Quellen für Erdwärme geben könnte, von denen wir noch nichts wissen. „Die Beurteilung ihres Einflusses auf die subglaziale Hydrologie und die Dynamik der Eisschilde erfordert neue detaillierte geophysikalische Beobachtungen“, sagten sie.

Die Ergebnisse folgen der Forschung im vergangenen Jahr, die gezeigt hat, dass es eine riesige Mantelfahne unter der Westantarktis gibt, die das Eis von unten zu schmelzen scheint. Veröffentlicht im Journal of Geophysical Research: Solid Earth, fanden Forscher heraus, dass die Mantelfahne fast so viel Wärme produziert wie der Yellowstone Supervulkan und für die Schaffung riesiger Seen und Flüsse unter dem Eis verantwortlich war.

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