Museum gräbt eine Zukunft aus verkohlten wissenschaftlichen Ruinen heraus

Brasiliens tragisches Feuer löst einen Weckruf in vernachlässigten nationalen Museen weltweit aus.

Mit der ausgehöhlten Hülle ihres alten Gebäudes, das in Ruinen in der Nähe steht, und seinem geschichtsträchtigen Inhalt in Asche, trafen sich die Mitarbeiter und Wissenschaftler des brasilianischen Nationalmuseums zum ersten Mal seit dem Brand am Sonntag am Mittwochmorgen, um eine Zukunft zusammenzusetzen – man verlor plötzlich eine große Auswahl an Gegenständen aus Brasiliens Natur- und Kulturerbe, die Entdecker und Forscher im Laufe der 200-jährigen Geschichte des Museums gesammelt und aufbewahrt hatten.

Niemand starb oder wurde bei dem Brand verletzt – erstaunlich, wenn man bedenkt, dass die Mitarbeiter in letzter Minute versucht haben, Proben und Ausrüstung zu bergen, während Teile des Inneren des Gebäudes um sie herum einstürzten. Aber ein Museumsbeamter schätzte, dass bis zu 18 Millionen der ursprünglich 20 Millionen Exemplare der Institution in dem wütenden Feuer zerstört worden sein könnten, das kurz nach der Schließung des Gebäudes am Sonntagabend begann. Zu den einzigartigen Gegenständen, die fehlen und als verloren gelten, gehörten die einzigen Aufzeichnungen von Sprachen verschwundener Stämme und die einzigen Exemplare von Pflanzen und Tieren, die ausgestorben sind, von Orten, die in einigen Fällen nicht mehr existieren.

Museumsdirektor Alexander Kellner erzählte Scientific American, dass ein Treffen mit Mitgliedern des brasilianischen Kongresses, Kabinetts und Pres. Michel Temer eine sofortige Garantie von 2,4 Millionen Dollar erhalten habe, um die entkernte Muschel des Museums in einem Park auf der Nordseite von Rio de Janeiro zu stabilisieren und „das zurückzugewinnen, was zurückgewonnen werden kann“. Dies wird zwangsläufig ein langsamer Prozess sein. So können beispielsweise einige paläontologische Proben in Schwerlastlagerbehältern, den so genannten Verdichtern, überlebt haben. Aber diese Verdichter sind jetzt versengt und mit Schutt bedeckt, der selbst für heruntergefallene Überreste anderer Sammlungen aus den oberen Stockwerken durchgesehen werden muss. Kellner sagte, dass weitere 1,2 Millionen Dollar im Gespräch sind, um das Gebäude „bewohnbar zu machen“. Darüber hinaus „diskutieren wir die Möglichkeit für nächstes Jahr“ von weiteren 19,2 Millionen Dollar, um die Struktur des Museums wieder aufzubauen, ursprünglich ein Palast aus dem frühen 19. Jahrhundert.

Aber diese Diskussionen finden statt, da Brasiliens Präsidentschaftswahlkampf kurz davor steht, in den letzten Monat zu gehen, in dem Versprechungen und Gegenbeschuldigungen für Politiker leichter fallen. Auf Twitter nannte Temer den Verlust der brasilianischen Geschichte und Kultur „irreparabel“ und einen „traurigen Tag für alle Brasilianer“. Kritiker stellten jedoch sofort fest, dass Temers rechte Regierung im Rahmen eines Sparprogramms die Bundesmittel für Wissenschaft und Bildung drastisch gekürzt hatte. Andere konterten, dass er nur die von seinen linken Vorgängern begonnenen Schnitte vertieft habe. So oder so, das Budget für das Nationalmuseum ist auf weniger als ein Fünftel dessen gesunken, was noch vor fünf Jahren war, und die Mitarbeiter haben manchmal auf die Finanzierung von Menschenmengen zurückgegriffen, um die Exponate für die Öffentlichkeit zugänglich zu halten.

In einem Fernsehinterview, als das Gebäude noch hinter ihm schwamm, verwies Luiz Fernando Dias Duarte, der stellvertretende Direktor des Museums, auf die umfangreichen Ausgaben der Regierung für Stadien zur Ausrichtung der Weltmeisterschaft 2014. „Das Geld, das für jedes dieser Stadien ausgegeben wurde – ein Viertel davon hätte gereicht, um dieses Museum sicher und prächtig zu machen“, sagte er. Ein bitter wiederholtes Gerücht, so der Entomologe Steve Lingafelter, der sich nun aus dem Smithsonian National Museum of Natural History zurückgezogen hat und Exemplare im Brasilianischen Museum deponiert hatte, lautete, „dass das Reinigungsbudget für die Flotte von Autos für hohe Regierungsbeamte in Brasilien eigentlich mehr war als die Sicherheit und Instandhaltung für das[Nationalmuseum]“.

Die Ermittler haben die Ursache des Brandes noch nicht festgestellt, obwohl Regierungsbeamte sagten, dass fehlerhafte elektrische Leitungen schuld sein können. Es ist auch in Brasilien üblich, dass Menschen feuergetriebene Papierballons als Feierritual freisetzen, und einer von ihnen könnte auf dem Dach des Gebäudes gelandet sein. Die Entwicklungsbank der Regierung hatte sich kürzlich verpflichtet, etwa 5 Millionen Dollar für ein Renovierungsprogramm für das Museum auszugeben, einschließlich der Brandbekämpfung – aber ein solches System war bei Ausbruch des Brandes nicht installiert worden. (Kellner sagte, dass diese Mittel für das Wiederaufbauprogramm verfügbar bleiben würden.)

Die Feuerwehrleute, die am Sonntagabend zum Tatort gerufen wurden, hatten Mühe, die Ausbreitung des Feuers zu verlangsamen, da die nahegelegenen Hydranten trocken waren. Sie holten sich schließlich Wasser aus einem See im Park. Unterdessen durchbrachen die Mitarbeiter des Museums Türen und betraten Sammlungen in Bereichen, die das Feuer noch nicht erreicht hatte, und retteten Proben und Geräte. Der Museumswissenschaftler Paulo Andreas Buckup ging mit einem Techniker in das brennende Hauptgebäude, der den Standort der wichtigsten Exemplare der Malakologieabteilung – also der Muscheln – kannte, die von den Schubladen ausgeführt wurden. „Andere taten dasselbe im Krustentierlabor“, sagt Buckup. „Wir konnten den Rauch spüren, und das kleine Licht, das wir hatten, war von dem Feuer, das draußen wütete.“ Aber diese Bemühungen endeten schnell, da Trümmer aus dem Inneren des Gebäudes herunterfielen, das Buckup als „Zunder“ bezeichnet.

Die Abteilungen für Botanik und Wirbeltierbiologie des Museums, seine Klassenzimmer und einige wirbellose Sammlungen überlebten in separaten, modernisierten Gebäuden. Selbst im Hauptgebäude können viele mineralogische und paläontologische Proben den Flammen standgehalten haben. Aber die anthropologische Sammlung und der größte Teil der Entomologie sind laut Buckup mit ziemlicher Sicherheit verloren, und die riesige Bibliothek der Anthropologie und Naturgeschichte kann heute nur noch in digitalisierter Form überleben. Luzia Woman, ein 11.500 Jahre altes Teil-Skelett, das als eine der ältesten menschlichen Überreste Südamerikas gilt, ist wahrscheinlich ebenfalls verloren.

Auch auf Facebook und Twitter begannen Forscher weltweit, den Verlust für die Wissenschaft zu addieren. Lingafelter bezeichnete die Sammlung von Keramycid (oder Langhornkäfern) im brasilianischen Museum als „unter den besten der Welt“. Er schrieb, dass die Sammlung mehr als 1.000 Holotypen – die Exemplare, durch die eine Art für immer definiert ist – und Hunderttausende von Exemplaren umfasste. Ich kenne die Kuratoren dort gut und mein Herz ist gebrochen für sie.“

Demonstranten – einige von ihnen unter Tränen – versammelten sich am Montag vor den Ruinen des Museums, und viele behandelten den Verlust als Symbol für Regierungskorruption, und Kritiker der Wirtschaftspolitik sagen, dass sie in letzter Zeit brasilianische Kultur- und Bildungseinrichtungen, ihr Gesundheitssystem und ihre Infrastruktur zerstört haben. „Sie verbrennen unsere Geschichte und sie verbrennen unsere Träume“, sagte ein Lehrer der New York Times.

Für die globale Gemeinschaft der Naturkundemuseen war der Verlust auch ein Zeichen für die chronische Unterfinanzierung, die ihre Arbeit in den letzten Jahrzehnten gefährdet hat. Eine umfangreiche Sammlung brasilianischer Exemplare verschwand, als 1978 das portugiesische Museum für Naturkunde und Wissenschaft von einem Brand heimgesucht wurde – und nachfolgende Brände hatten 2010 und 2015 andere brasilianische Museumssammlungen beschädigt. Der Verlust des brasilianischen Nationalmuseums spiegelt auch die Zerstörung der gesamten Sammlung des National Museum of Natural History in Neu Delhi durch Feuer wider, Indiens größte Ansammlung seines Pflanzen- und Tiererbes. Aber auch ohne solche katastrophalen Schäden bedroht der Mangel an Personal und Grundausstattung wie Klima- und Feuchteregelungen die Sammlungen fast überall – eine Situation, die die Zeitschrift Nature in einem Artikel aus dem Jahr 2015 befürchten ließ, dass naturhistorische Sammlungen zu „den gefährdeten Toten“ werden.

„Zeiten wie diese sind eine ernüchternde Erinnerung daran, dass Naturgeschichte wichtig ist“, erklärten die Leiter von 12 der größten Naturkundemuseen der Welt in einer gemeinsamen Antwort nach dem Brand am Sonntag. „Naturkundemuseen dokumentieren, schützen und feiern die natürliche Welt“, sagten die Direktoren. „Unsere Sammlungen sind eine unschätzbare Bibliothek von Momenten des Lebens auf der Erde – jedes Artefakt und jedes Exemplar ist eine wichtige Aufzeichnung darüber, wie die Welt zu dem wurde, was sie heute ist, und ein Hinweis darauf, wie wir sie in der Zukunft schützen können.“ Der Brief verpflichtete auch die jeweiligen Museen der Direktoren, die brasilianische Sammlung wieder aufzubauen. Kirk Johnson, Direktor der NMNH, sagte, dass die Kuratoren dort auch „an einer größeren smithsonischen Anstrengung arbeiten“.

In Rio de Janeiro forderten die Mitarbeiter des Museums die Bewohner der Nachbarschaft auf, „Fragmente von Dokumenten, Büchern“ und anderen Gegenständen, die nach dem Brand gefunden wurden, zu einer Sammelstelle im Garten der Einrichtung zu bringen. Studenten von UNIRIO, einem Museumswissenschaftlerprogramm in Brasilien, haben ebenfalls einen Aufruf an Museumsbesucher gerichtet, Fotos von Proben zu schicken, und fügten hinzu: „Mit etwas Glück werden einige Fotos lesbare Etiketten tragen, die helfen können, zumindest einige Daten wiederherzustellen“. (Fotos per E-Mail an thg.museo@gmail.com oder lusantosmuseo@gmail.com oder isabelasfreitas@gmail.com senden)

„An diesem Punkt“, sagt Buckup, „haben wir genug Ressourcen, um uns um die unmittelbaren Bedürfnisse zu kümmern.“ Das bedeutet, Platz für Kollegen zu finden – 90 Wissenschaftler, 150 Techniker und 500 Studenten -, die in den überlebenden Teilen des Museums arbeiten. „Was wir vor allem brauchen, ist ein starkes Engagement der brasilianischen Regierung oder sogar der Privatwirtschaft, um die Mittel bereitzustellen, damit Wissenschaftler zu minimalen Arbeitsbedingungen zurückkehren können“, fügt Buckup hinzu. „Wir haben viel Geschichte verloren. Was wir uns nicht leisten können, ist die Zukunft der Wissenschaft in dieser Institution.“

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