Extreme männliche Hirntheorie des Autismus in neuer Großstudie bestätigt

Zwei langjährige psychologische Theorien – die empathisierende systematisierende Theorie der Geschlechtsunterschiede und die extreme Theorie des Autismus im männlichen Gehirn – wurden durch unsere neue Studie bestätigt, die bisher größte ihrer Art. Die Studie, die in den Proceedings of the National Academy of Sciences veröffentlicht wurde, nutzte Daten von fast 700.000 Menschen in Großbritannien, um die Theorien zu testen.

Die erste Theorie, die als empathisierende systematisierende Theorie typischer Geschlechtsunterschiede bekannt ist, geht davon aus, dass Frauen im Durchschnitt bei Empathietests besser abschneiden als Männer und dass Männer im Durchschnitt bei Systemisierungstests besser abschneiden als Frauen.

Empathie ist der Antrieb, den Geisteszustand einer anderen Person zu erkennen und auf den Geisteszustand einer anderen Person mit einer angemessenen Emotion zu reagieren. Systematisierung ist der Antrieb, ein System zu analysieren oder aufzubauen, bei dem ein System als etwas definiert ist, das Regeln oder Mustern folgt.

Die zweite Theorie, bekannt als die extreme männliche Gehirntheorie des Autismus, erweitert die empathisierende Systematisierungstheorie. Es wird davon ausgegangen, dass autistische Menschen im Durchschnitt eine Verlagerung hin zu „männlicheren“ Werten für Empathie- und Systemmaßstäbe aufweisen werden. Mit anderen Worten, sie werden bei Empathietests unterdurchschnittlich abschneiden, bei Systemisierungstests aber zumindest durchschnittlich oder sogar überdurchschnittlich.

Die Daten über die fast 700.000 Personen in unserer Studie (darunter über 36.000 Autisten) stammen aus einer Online-Umfrage, die für den Dokumentarfilm Channel 4 Are you autistic durchgeführt wurde. Unsere Analyse dieser Daten bestätigte robust die Vorhersagen dieser beiden Theorien.

Eine subtilere Vorhersage aus diesen Theorien betraf das, was wir „d-Scores“ nannten. Dies ist der Unterschied zwischen der Punktzahl jeder Person in den Systemisierungs- und Empathietests. Ein hoher d-Wert bedeutet, dass die Systematisierung einer Person höher ist als ihr Mitgefühl. Und ein niedriger d-Wert bedeutet, dass ihr Mitgefühl höher ist als ihre Systematisierung.

Wir fanden heraus, dass typische Männer eine Verschiebung zu einem hohen d-Wert hatten, während typische Frauen eine Verschiebung zu einem niedrigen d-Wert hatten. Und autistische Menschen, unabhängig von ihrem Geschlecht, hatten eine Verschiebung hin zu einem noch höheren d-Wert als typische Männer.

Wir fanden auch heraus, dass diejenigen, die in STEM (Naturwissenschaften, Technik, Ingenieurwesen und Mathematik) arbeiten, im Durchschnitt höhere systematisierende und autistische Merkmalswerte hatten als diejenigen in Nicht-STEM-Berufen, die höhere Empathiewerte hatten.

Diese Ergebnisse aus der größten jemals durchgeführten Studie über Autismus oder Geschlechtsunterschiede unterstützen diese beiden langjährigen psychologischen Theorien nachdrücklich. Aber solche Ergebnisse sind leicht zu Fehlinterpretationen neigen, und wir wollen sie direkt ansprechen.

Die erste Fehlinterpretation ist, dass die Ergebnisse bedeuten, dass autistischen Menschen das Mitgefühl fehlt, aber das ist nicht der Fall. Empathie besteht aus zwei Hauptteilen: kognitive Empathie (in der Lage zu sein, zu erkennen, was jemand anderes denkt oder fühlt) und affektive Empathie (eine angemessene emotionale Reaktion auf das, was jemand anderes denkt oder fühlt).

Die Beweise deuten darauf hin, dass es nur der erste Aspekt der Empathie – auch bekannt als „Theorie des Geistes“ – ist, mit dem autistische Menschen im Durchschnitt kämpfen. Infolgedessen sind autistische Menschen nicht gleichgültig oder grausam, sondern werden einfach von anderen Menschen verwechselt. Sie neigen nicht dazu, andere zu verletzen, sondern vermeiden andere.

Sie können die Hinweise im Gesichtsausdruck oder in der stimmlichen Intonation darüber, wie sich diese Person fühlt, verpassen. Oder sie haben Schwierigkeiten, sich in die Lage eines anderen zu versetzen, sich seine Gedanken vorzustellen. Aber wenn ihnen gesagt wird, dass jemand anderes leidet, stört es sie und sie sind bewegt, dieser Person helfen zu wollen.

Autistischen Menschen fehlt es also nicht an Empathie.

Die zweite Fehlinterpretation ist, dass autistische Menschen hypermännlich sind. Auch dies ist nicht der Fall. Während unsere jüngste Studie zeigt, dass autistische Menschen im Durchschnitt eine Verschiebung hin zu einem maskulinisierten Profil von Werten für Empathie- und Systemisierungstests haben, sind sie keine extremen Männer im Hinblick auf andere typische Geschlechtsunterschiede. Zum Beispiel sind sie nicht extrem aggressiv, sondern eher sanfte Individuen.

Autistische Menschen sind also im Allgemeinen nicht hypermännlich.

Das Auffinden robuster Geschlechtsunterschiede im Durchschnitt bei über 600.000 Menschen in der Allgemeinbevölkerung ist wichtig, weil es zeigt, dass Faktoren, die mit der männlichen oder weiblichen Form der Gehirnentwicklung verbunden sind. Das bedeutet nicht, dass alle Männer ein Profil zeigen oder alle Frauen ein anderes, da Individuen typisch oder atypisch für ihr Geschlecht sein können.

Ebenso gibt es große Unterschiede innerhalb des Autismus, so dass dies nicht bedeutet, dass alle autistischen Menschen Schwierigkeiten mit kognitivem Mitgefühl haben. Diese Ergebnisse sind nur auf Gruppenebene gültig, und die Interpretation auf individueller Ebene ist falsch.

Die kausalen Faktoren, die psychologische Geschlechtsunterschiede beeinflussen, sind wahrscheinlich soziale Erfahrungen und Lernen, aber auch pränatale Biologie. So wurden beispielsweise pränatale Sexualhormone wie Testosteron mit Empathie und Systematisierung in Verbindung gebracht, und genetische Faktoren wurden auch mit Empathiewerten in Verbindung gebracht.

Und das Finden, dass autistische Menschen ein extremes männliches Profil zeigen, kann auch erklären, warum bei mehr Männern ein Autismus diagnostiziert wird – etwa zwei oder drei Männer pro Frau. Autistische Frauen wurden historisch übersehen, und die Kliniken sind sich dessen inzwischen bewusst, aber diese neuen Daten deuten darauf hin, dass die Ursachen von Autismus auch Faktoren beinhalten können, die mit Geschlechtsunterschieden zusammenhängen.

Simon Baron-Cohen ist Professor für Entwicklungspsychopathologie an der University of Cambridge; Carrie Alison ist Direktorin für Autismus-Screening-Forschung an der University of Cambridge; David M. Greenberg ist Psychologe an der University of Cambridge, und Varun Warrier ist Doktorand an der University of Cambridge, UK.

Dieser Artikel wurde aus The Conversation unter einer Creative Commons Lizenz veröffentlicht. Den Originalartikel lesen.

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Lange Zeit war Paul Florian in der TV-Branche tätig. Schon immer gab es eine Schublade voller Handys (und später Smartphones) in seiner Wohnung. Als Online-Redakteur hat der Nerd in ihm diese Schublade nun für Tekk geöffnet.

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