Ameisen in Florida sammeln die Schädel anderer Ameisen, um ihre Nester zu dekorieren.

Wissenschaftler werfen einen genaueren Blick auf eine Ameisenart in Florida, die ihr Nest mit den Schädeln anderer Ameisen schmückt, die sie getötet hat. Als ob das nicht schon makaber genug wäre, haben sie jetzt entdeckt, dass es seine Feinde tötet, indem es sie imitiert und sie dann mit Säure besprüht.

Der Florida Ant Formica Archboldi wird seit mehr als 60 Jahren untersucht. Ihr Lebensraum ist auf den Südosten der USA beschränkt, der hauptsächlich in Florida und Teilen von Alabama und Georgia zu finden ist.

Nach seiner Entdeckung stellten Experten bald fest, dass seine Nester voller enthaupteter Köpfe von Fangbackenameisen waren. Arten aus dieser fleischfressenden Gattung (Odontomachus) sind bekannt als furchterregende Raubtiere – daher dachten die Forscher zunächst, dass vielleicht Florida-Ameisen in ehemalige Fangbacken-Nistplätze eingedrungen sind.

Alternative Theorien schlugen vor, dass die Florida-Ameisen eine Art spezialisiertes Raubtier waren, das um die Jagd auf Fallenbackenameisen herumgeht.

In einer in der Zeitschrift Insectes Sociaux veröffentlichten Studie hat Adrian Smith von der North Carolina State University nun analysiert, was passiert, wenn die Florida-Ameisen Kieferfallen-Ameisen angreifen. Er fand heraus, dass Florida-Ameisen die Fangbackenameise chemisch nachahmen, indem sie eine Wachsschicht herstellten, die die Oberfläche der Ameise genauso bedeckt wie das Wachs, das ihre Beute bedeckt.

Zeitrafferaufnahmen zeigten dann, was als nächstes geschah. Die Florida-Ameise besprühte die Fangmaulameise mit Ameisensäure, um sie zu immobilisieren. Diese frisch getöteten Kreaturen werden dann in das Nest geschleppt und zerstückelt.

„Dieses Verhalten führt zum Vorhandensein von Fallstricken in ihrer Kolonie, wie das, was für diese Art in den letzten 60 Jahren in Field Notes berichtet wurde“, sagte die Studie.

Smith stellte keinen Zusammenhang zwischen der chemischen Mimikry und dem räuberischen Verhalten der Florida-Ameise her. „Es ist wirklich ungewöhnlich, dass eine Ameisenart so viele Unterschiede in der chemischen Signatur aufweist. Auch chemische Mimikry ist normalerweise eine Taktik, die von sozialen Parasiten verwendet wird, aber es gibt keinen Beweis, dass F. archboldi eine parasitäre Spezies ist“, sagte Smith in einer Erklärung.

Er sagte, dass mehr Forschung erforderlich sein wird, um die evolutionäre Beziehung zwischen Florida und Fallkieferameisen zu verstehen und welchen Vorteil die erstgenannten von diesem Verhalten haben. „Jetzt ist F. archboldi die chemisch vielfältigste Ameisenart, die wir kennen“, sagte er. „Vor dieser Arbeit war es nur eine Art mit einer seltsamen Gewohnheit, den Kopf zu sammeln. Jetzt haben wir eine Modellart, um die Evolution der chemischen Diversifikation und Mimikry zu verstehen.“

Bis dahin sagte Smith, wir könnten „die schädelsammelnde Ameise“ zur Liste der seltsamen Kreaturen in Florida hinzufügen.“

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