Zu jedem Krankheitserreger gibt es eine Jahreszeit.

Infektionskrankheiten betreffen uns wie ein Uhrwerk, obwohl nicht klar ist, warum….

Jeder kennt Grippeschäden am häufigsten im Winter, aber neue Forschungen zeigen, dass auch eine Reihe anderer Infektionskrankheiten saisonal bedingt sind. Pocken von Hühnern erreichen oft ihren Höhepunkt im Frühjahr. Sexuell übertragbare Krankheiten neigen dazu, am häufigsten im Sommer, zumindest in den USA, anzutreffen. Und bakterielle Lungenentzündung ist im Mittwinter am häufigsten, so eine Studie über 69 Infektionskrankheiten, die am Donnerstag in PLOS Pathogene veröffentlicht wurde.

Die Hauptautorin Micaela Elvira Martinez sagt, dass sie erwartet hatte, akute Infektionen zu finden, die von Malaria bis Polio reichen und saisonale Spitzenzeiten hatten. Was sie nicht erwartet hatte, war ein ähnliches Muster bei chronischen Erkrankungen – einschließlich HIV. „Ich war sehr überrascht“, sagt Martinez, Assistant Professor an der Mailman School of Public Health der Columbia University.

Die Einhaltung des Kalenders ist bei durch Moskitos übertragenen Krankheiten wie dem West-Nil-Virus sehr sinnvoll, sagt David Fisman, Professor für Epidemiologie an der Dalla Lana School of Public Health der University of Toronto. Toronto, wo er lebt, ist für Moskitos den größten Teil des Jahres zu kalt, und die Krankheit kann sich nicht ausbreiten, wenn das Insekt nicht da ist. Aber Fisman, der nicht an der neuen Forschung beteiligt war, sagt, dass es nicht so offensichtlich ist, warum Atemwegs- und Magen-Darm-Erreger eine Saisonalität haben würden. „Sie als saisonal zu bezeichnen, ist der erste Schritt“, sagt er. „Das Schwierige daran ist: Warum um alles in der Welt sind sie saisonal?“

Die Gründe dafür sind in der Regel je nach Krankheit unterschiedlich. Das Mittlere Osten Atemwegssyndrom (MERS), ein gefährliches Atemwegsvirus, das mit Kamelen in Verbindung gebracht wird, wird laut der neuen Studie häufiger während der Kamelkalbezeit gemeldet. Auslöser können auch an die Sozioökonomie und Geographie gekoppelt werden. In den entwickelten Ländern neigen Masern-Ausbrüche dazu, während des Schuljahres, wenn die Kinder in engem Kontakt stehen, zu wachsen; in den Entwicklungsländern können Ausbrüche eher an landwirtschaftliche Zyklen gebunden sein, sagt die Studie.

Weniger verständlich ist, warum die Fälle von Polio im Spätsommer in den USA ihren Höhepunkt erreichten – so sehr, dass Wissenschaftler einmal untersuchten, ob die Krankheit durch Eis verursacht wurde. Ähnliche Viren wie das Enterovirus D68 scheinen auch im Spätsommer und Frühherbst häufiger aufzutreten, was den jüngsten Anstieg bei akuter schlaffer Myelitis erklären könnte – eine seltene, poliolike Krankheit, die auf eine Infektion mit EV-D68 folgen kann.

Andere Forscher haben über die Saisonalität bestimmter Krankheiten gesprochen, aber Martinez ist vielleicht der erste, der eine so große Bandbreite von Erkrankungen untersucht und diesen gemeinsamen Nenner findet. Frühere Studien konzentrierten sich tendenziell auf die Saisonalität von ein oder zwei Bedingungen, und es war bis vor kurzem nicht möglich, sagt Martinez, die Art von Daten zu sammeln, die ihre Analyse erlaubten. Ihre Forschung umfasste die Überprüfung früherer Studien über 69 übertragbare Krankheiten von öffentlichem Interesse, die auf den Websites der U.S. Centers for Disease Control and Prevention (CDC), der Weltgesundheitsorganisation (WHO) und des European Center for Disease Prevention and Control vorgestellt wurden. Dann benutzte sie den Google-Stipendiaten, um systematisch nach Informationen über die Saisonalität der Krankheit zu suchen.

Das Erkennen solcher Krankheitsmuster kann den Kampf gegen sie verstärken, sagt Elena Naumova, Vorsitzende der Division of Nutrition Data an der Tufts University. Naumova, die nicht an der neuen Studie beteiligt war, sagt, dass diese Art von Krankheitskalender nützlich sein könnte, um Reiseberatungen herauszugeben oder Bettnetze zum Schutz vor Moskitos auszuteilen.

Die Ergebnisse über die zyklische Natur vieler Krankheiten, sagt Martinez, deuten auch darauf hin, dass Menschen mit chronischen Krankheiten von häufigeren Untersuchungen oder einer höheren Dosis ihrer Medikamente zu bestimmten Jahreszeiten profitieren könnten, um Aufflackern zu verhindern. Das Verständnis dieser Periodizität könnte auch Wissenschaftlern helfen, andere Strategien zur Krankheitsbekämpfung zu verbessern. Bevor Martinez auf die menschliche Krankheit umstieg, untersuchte er Infektionen bei Meeressäugern; Wissenschaftler, die solche Tiere erforschten, befürchteten, dass Arten am anfälligsten sind, wenn ihre Populationsdichte auf einem jährlichen Tiefpunkt liegt, stellt sie fest. Umgekehrt könnte ein Erreger vielleicht am effektivsten in einer Jahreszeit angegriffen werden, in der seine Population relativ klein ist, um einen späteren, größeren Ausbruch abzuwenden. „Ich sehe es als Biologie, die direkt vor unseren Augen liegt, die wir sehr oft übersehen“, sagt sie.

Als nächstes müssen die Forscher genauer untersuchen, wie dieser Kalender weltweit variiert und ob er vom Klimawandel betroffen ist, sagt Naumova. Sie befürchtet, dass klimabedingte Veränderungen Krankheiten mit unterschiedlichen Zeitplänen näher zusammenrücken und gefährlicher machen könnten – so wie HIV schwerer wird, wenn der Patient auch Malaria oder Tuberkulose bekommt.

Die Ergebnisse der neuen Studie deuten auch darauf hin, dass der Mensch mehr an unsere natürliche Umgebung gebunden ist, als wir normalerweise bestätigen, sagen Naumova und Martinez. Tiere, die Infektionskrankheiten auf uns übertragen, haben oft saisonale Spitzen und Täler der Übertragung, eine Tatsache, die wahrscheinlich mit Schwankungen unserer eigenen Immunität interagiert.

Laut Martinez sind Bereiche wie die Psychologie den Experten für Infektionskrankheiten weit voraus, wenn es darum geht, die zyklischen Veränderungen des menschlichen Körpers im Laufe der Zeit zu verstehen. Die Art der Depression, die als saisonale affektive Störung bekannt ist, setzt beispielsweise ein, wenn die Lichtverhältnisse im Herbst nachlassen, und hebt sich dann an, wenn sich die Welt im Frühjahr erhellt. Es ist sinnvoll, dass solche Stimmungsschwankungen auch biologische Veränderungen auslösen können, die das Immunsystem beeinflussen können, sagt sie. Vielleicht ist das ein Grund, warum auch chronische Krankheiten wie ein Uhrwerk auf uns einwirken können.

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