Warum Mundkrebs Männer bedroht?

Forscher kämpfen mit steigenden Raten von Halskrebs durch häufige Papillomaviren.

Bereits 2006, als der Impfstoff gegen das humane Papillomavirus (HPV) eingeführt wurde, habe ich mich beeilt, um meine jugendlichen Töchter immunisieren zu lassen. Hier gab es erstaunlicherweise einen Impfstoff, der tatsächlich Krebs verhindern konnte. Durch die Blockade der HPV-Infektion schützt es Mädchen vor der Hauptursache für Gebärmutterhalskrebs. Ich habe nicht viel über meinen Sohn nachgedacht, ebenso wenig wie die medizinische Einrichtung. Erst 2011 empfahlen die Gesundheitsbehörden den Impfstoff für Jungen.

Im Nachhinein war diese Verzögerung ein Fehler, wenn auch völlig verständlich: Der Impfstoff wurde für Gebärmutterhalskrebs entwickelt und zunächst nur an Mädchen getestet. Heute sehen wir jedoch eine steigende Flut von Krebserkrankungen im Rachenraum, die durch HPV verursacht werden, insbesondere bei Männern, die drei- bis fünfmal anfälliger sind als Frauen. Dieser Anstieg von oropharyngealen Krebsarten, der in vielen entwickelten Ländern auftritt, überraschte die Ärzte. Es wurde erwartet, dass die Zahl der oralen Krebserkrankungen infolge des Rückgangs des Rauchens, der in den 1960er Jahren begann, zurückgehen würde.

Raucherbedingte oropharyngeale Krebserkrankungen sind in der Tat gering. Aber den Unterschied ausmachend, besonders bei Männern, sind die mit HPV verbundenen, die sich in den letzten zwei Jahrzehnten mehr als verdoppelt haben. Mit abnehmendem Gebärmutterhalskrebs (dank Screening und Prävention) ist diese orale Erkrankung heute die führende HPV-bezogene Erkrankung in den USA. Im Jahr 2015 wurden fast 19.000 Fälle gemeldet, so ein aktueller Bericht der Centers for Disease Control and Prevention. Ungefähr neun von 10 betreffen eine böse Sorte namens HPV-16.

Forscher verbinden den Anstieg dieser Krebsarten mit sich ändernden Sexualpraktiken, die vielleicht auf die 1970er Jahre zurückgehen. „Die Menschen haben mehr Partner als in der Vergangenheit, und sie initiieren Oralsex in einem früheren Alter als frühere Generationen“, sagt Gypsyamber D’Souza, Associate Professor of Epidemiology an der Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health. Eine größere Exposition gegenüber Oralsex bedeutet, dass das fast allgegenwärtige Virus von den Genitalien auf den Mund übertragen wird.

Studien deuten darauf hin, dass die meisten Frauen nach einigen Sexualpartnern Schutzantikörper gegen HPV entwickeln, aber bei Männern kann es mehr als 10 Partner dauern. Ein wahrscheinlicher Grund für den Unterschied, sagt die Onkologin Maura Gillison vom MD Anderson Cancer Center der University of Texas, ist, dass „bei Frauen die Infektion vaginalschleimhaut ist; bei Männern liegt sie vollständig auf der Haut“, wo sie viel weniger wahrscheinlich eine Antikörperreaktion auslöst. Männer können immer wieder eine aktive Infektion bekommen, und sie verweilt länger als bei Frauen, was sie zu den „Typhusmarys von HPV“ macht, wie Gillison es ausdrückt. Der Weg von der Infektion bis zum Krebs kann Jahrzehnte dauern und ist nicht gut verstanden.

Glücklicherweise sollte der HPV-Impfstoff diese Mundkrebserkrankungen verhindern, ebenso wie er vor Gebärmutterhalskrebs (sowie virenbedingten Krebserkrankungen der Vulva, der Schamlippen, des Penis und des Anus) schützt. Nach jahrelanger Verzögerung holen die US-Impfquoten der Jungen die der Mädchen ein. Neue CDC-Daten zeigen, dass 2017 68,6 Prozent der Mädchen und 62,6 Prozent der Jungen im Alter von 13 bis 17 Jahren mindestens eine Dosis des Impfstoffs von 65,1 bzw. 56 Prozent im Jahr 2016 erhalten hatten. Wenn sich der Trend fortsetzt, werden HPV-bezogene Krebserkrankungen in den USA letztendlich zu einer Plage der Vergangenheit werden.

Die schwierige Frage ist, was in der Zwischenzeit für die große Zahl von Menschen, insbesondere gefährdeten Männern, zu tun ist, die nie geimpft wurden. Die CDC empfiehlt den Impfstoff für Kinder im Alter von neun Jahren und bis zu 21 Jahren für Jungen und 26 für Mädchen. Merck, das den einzigen HPV-Impfstoff herstellt, der jetzt in den USA verwendet wird, beantragt die Zulassung, um ihn bis zum Alter von 45 Jahren verfügbar zu machen, aber der 130 $ pro Dosis-Impfstoff ist in älteren Bevölkerungsgruppen weniger kostengünstig. „Es ist am besten gegeben, bevor Menschen sexuell aktiv sind“, erklärt Lauri Markowitz, Teamleiter und stellvertretender Wissenschaftsdirektor für HPV beim CDC. „Der Impfstoff ist nicht therapeutisch, er ist prophylaktisch.“ Ein Impfstoffbeirat, der im Herbst dieses Jahres tagt, wird prüfen, ob die aktuellen Empfehlungen überarbeitet werden sollen. Eine Möglichkeit, sagt sie, ist die Anhebung des oberen Alters für Jungen auf 26 Jahre, was dem für Mädchen entspricht.*

D’Souza, Gillison und andere untersuchen Möglichkeiten, Menschen zu identifizieren und zu untersuchen, die ein besonders hohes Risiko für orale HPV-Krebserkrankungen haben – eine große Herausforderung. Es gibt kein Pap-Abstrich-Äquivalent für diese verheerende Krankheit, keine zuverlässige Möglichkeit, präkanzeröse oder frühzeitige Läsionen zu erkennen. Und die Forschung von D’Souza und ihrer Kollegin Carole Fakhry zeigt, dass selbst wenn man sich auf eine Hochrisikogruppe wie Männer konzentriert, die in ihren 50 – 8 Prozent von ihnen mit einem der schädlichen HPV-Stämme infiziert sind – nur 0,7 Prozent werden den Krebs weiter entwickeln. Es hat wenig Sinn, Menschen über die kleinen Chancen auf einen schweren Krebs zu erschrecken, sagt D’Souza, also „arbeiten wir daran, zu verstehen, welche Tests nützlich wären“.

*Anmerkung der Redaktion (18.11.06): Am 5. Oktober genehmigte die Food and Drug Administration die Verwendung des Impfstoffs sowohl für Männer als auch für Frauen bis zum Alter von 45 Jahren.

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